進軍智慧家庭版圖,搶攻物聯網市場:Wi-Fi 之父移情別戀的盤算

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一位參與創辦 Wi-Fi 聯盟的 Wi-Fi 之父,選擇在 Wi-Fi 紅火之際,突然轉向,投資發展尚未真正普及的 ZigBee 通訊技術,進軍智慧家庭應用領域,究竟看到什麼與眾不同的商機?

文/林苑卿,原文刊載於 《財訊》480 期 ,Inside 獲得授權刊登。

產值逾兆美元的無線通訊技術市場,除了普羅大眾每天接觸的 Wi-Fi、藍牙技術之外,還有一個後起之秀──ZigBee,也將搶奪未來無所不連的龐大商機。

美國哈特福德市建成的 City Place 大廈、英國諾丁漢稅務中心、德國法蘭克福商業銀行等,這些結合通訊網路系統,實現自動調節溫度、溼度、燈光等更聰明、更安全的著名智慧建築,其中重要的短距離通訊系統都是依靠 ZigBee,作為傳遞訊息的通訊技術。

因為和 Wi-Fi 相比,ZigBee 最大特色是耗電量僅有 Wi-Fi 的 10 分之 1,且免專利授權金、通訊協議簡單,所以設計成本低,目前在歐美、日本及中國大陸遍地開花的智慧電表內,也皆已導入 ZigBee 通訊技術進行智慧電表資料的傳輸。

低成本、低耗能,快速走紅

和 Wi-Fi 競爭市場的 ZigBee,正迅速在智慧電表和智慧建築領域走紅,但有趣的是,ZigBee 聯盟中力推智慧家庭方案的供應商 GreenPeak Technologies 創辦人──林克思(Cees Links),他大名鼎鼎的頭銜卻是「Wi-Fi 之父」。

17 年前,筆記型電腦蔚為風潮,眾多企業看到未來筆記型電腦配備無線通訊技術的需求,於是美國電信龍頭 AT&T、電信軟硬設備及服務供應商阿爾卡特-朗訊(Alcatel-Lucent)等公司,就共同創設 Wi-Fi 聯盟,一起協助推動 Wi-Fi 標準制定。當時在 AT&T 擔任管轄逾百名藍牙技術團隊主管的林克思,就是其中被指派參與該計畫的關鍵技術人員,因此連同林克思在內的工程師們,都因此被稱為 Wi-Fi 之父。

但 2005 年,被稱為 Wi-Fi 之父的林克思,卻創辦了總部位於荷蘭,專門研發 ZigBee 通訊晶片及系統的供應商 GreenPeak Technologies。在 Wi-Fi 對於人們已經成為像陽光、空氣一樣的生存要素後,究竟是什麼原因,讓這位 Wi-Fi 之父不玩 Wi-Fi,而要投入市場能見度遠不及 Wi-Fi 的 ZigBee 技術與產品研發?

「我一直思忖,Wi-Fi 傳輸資料快速且又這麼便利、容易使用,但有沒有更低耗電的 Wi-Fi 版本呢?我想到那將會是 ZigBee。」林克思因此在○五年創立新公司,專注於 ZigBee 技術的發展。

林克思觀察,所有的通訊技術最初的應用發源地皆來自家庭,因此,他也預期未來包括老人居家照護、智慧管家等智慧家庭應用商機將會大爆發,屆時將帶動低耗能的 ZigBee 技術市場規模擴大。

試想,如果家裡監測老人安全行動的數顆感測器,或智慧門鎖與智慧電燈,都是導入 Wi-Fi,終端消費者可能每週都要更換電池;但是用 ZigBee 則可延長至每 2 週換 1 次電池。

相較於 Wi-Fi 耗電量大、藍牙傳輸距離僅有 10 公尺,ZigBee 傳輸距離最長可達 70 公尺,兼具省電和傳輸距離長的優勢,更適合發展為智慧家庭通訊技術。

進軍物聯網,爆發力可期

不過,過去各廠商開發出的 ZigBee 產品,上市前並未被強制要求必須通過互通性測試,因此不同的廠商裝置會有互通性的問題,導致無法有效溝通、運作,所以多年未能獲業界廣泛採用;但近年在 ZigBee 聯盟戮力之下,發布認證性測試標準規範,並要求產品上市前,必須通過此標準規範, 遂讓互通性問題逐步改善。

看好 ZigBee 市場前景,GreenPeak 已快馬加鞭攜手晶片模組廠環旭、網通設備商中興通訊、晶圓代工廠聯電、中國電信等大中華區的合作夥伴,搶食智慧家庭市場商機的大餅。

林克思強調,未來電信業者可以透過推廣智慧家庭的概念,銷售更多服務給終端用戶;且電信營運商擁有的龐大用戶數,亦是 GreenPeak 亟欲積極爭取的終端客戶群。

當然,著眼的還有規模更龐大的物聯網應用領域。林克思強調,Wi-Fi、藍牙及 ZigBee 分別具備高速傳輸、短距離與低耗電量優勢,未來在不同的物聯網應用將個別占有一席之地,而且相輔相成。

產業界也認同 ZigBee 技術,將在物聯網扮演的角色地位,博通大中華區總裁暨全球銷售資深副總裁李廷偉即指出,博通同時擁有 Wi-Fi、藍牙技術,但是在物聯網領域擁有開放的心態,將透過機上盒融合更多包含 ZigBee 在內的無線通訊技術,提供更多的服務給終端消費者。

Wi-Fi 之父移情至 ZigBee,似乎也可預告此一通訊技術,未來在物聯網市場的爆發力應是不容小覷;然 ZigBee 不具備對外連接的能力,須仰賴 Wi-Fi 或藍牙橋接器對外互聯,它將會提高系統設計複雜度與耗電量,若無法消除這項讓新進者採用的顧慮,可能將會是日後擴大在物聯網市場滲透率的最大關卡。

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