小衛星市場成長!歐洲火箭加入戰局,挑戰 SpaceX 與 Rocket Lab

在過去一年裡,美國的平價太空產業發展迅速,因此歐洲企業也力欲佔據市場。
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▲Photo Credit: Shutterstock/ 達志影像
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聽到「平價太空」,只會聯想到 SpaceX、Rocket Lab 等美國企業嗎?來自歐洲的 Arianespace 可不肯讓美企一支獨秀。

小衛星市場蓬勃,「歐洲寶寶」將參戰

根據 CNBC 報導,由義大利航太公司 Avio 所製造、法國火箭公司 Arianespace 所營運的 Vega 火箭是「歐洲寶寶」,將在本週六於南美洲攜帶美國製造的多款小型衛星發射,力欲與美國平價太空業者如 SpaceX、Rocket Lab 等競爭。

雖然 Arianespace 去年曾試射失敗,但在暌違近一年後,將以 Vega 火箭重返舞台,期望在不斷成長的美國小型衛星市場中佔據更多份額。

Arianespace 表示,對於那些亟需提升小型衛星進入太空的業者(特別是美國)來說,Vega 火箭是重要解決方案。以預訂下週六的發射為例,Vega 將以業內戲稱為「共乘」(ridesharing)的模式,攜帶 53 艘太空船升空。其中,有 39 艘太空船由美國公司製造,包括:Maxar、Planet、Spire 以及 Swarm 等衛星相關公司。

雖然共乘聽起來簡單,但因為「共乘者」並非一般乘客,而是擁有不同應用程式的衛星,因此並不容易。而所謂的小型衛星,通常是指 400 公斤以下的太空船,由於近年技術進步,因此衛星的尺寸、成本都不斷降低,也讓小型機殼(small form factor;SFF)足以勝任成像、通訊、科學研究等各種任務。

Vega 火箭和 Vega-C 火箭,即是專為這個快速成長的小型衛星市場所開發。根據 Arianespace 訂價,這兩種火箭每次發射價格約 4000 萬美元,Vega 火箭可運載約 1500 公斤,而 Vega-C 可運載至 2200 公斤。

如果與市場競爭對手相比,Vega 火箭的功能、價位,剛好介於 SpaceX 功能最強的獵鷹 9 號火箭(運載量 18200 公斤,價格 6200 萬美元) 以及 Rocket Lab 最輕型的 Electron 火箭(運載量 150 公斤,價格 700 萬美元)之間。

班次愈來愈密集,但「錢途」仍未解

在過去一年裡,美國的平價太空產業發展迅速。例如:Rocket Lab 以高頻率班次專攻小衛星發射任務,而 SpaceX 也宣布將每隔幾週就提供一次「共乘」航班,每 200 公斤運載量只需要 100 萬美元。

這代表 Vega 火箭得比過去提供更密集的發射航班,才能將 SpaceX 原本的小型衛星客戶吸引過來。因此,Arianespace 也計劃 Vega 火箭到 2022 年時,可以達到平均每年發射至少 5 到 6 次,而隨著市場需求成長,未來班次可能還會更密集。

相較之下,雖然 Rocket Lab 無法像 Arianespace 或 SpaceX 一樣,一次帶著多個小衛星升空,但 Rocket Lab 讓客戶的掌控權更高,因為每次發射只會帶幾顆衛星,能直接瞄準軌道。

然而評論也認為,不管是共享模式或其他模式,目前這個產業還看不到「錢途」,未來也將繼續觀察該產業如何擺脫困境並真正找到獲利商業模式。

核稿編輯:Anny

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