從Google 出走的這五家「創業車隊」,其命運各自為何?

一個 Google 無人車項目,至少分化出五家無人車創業公司,而且上述這些無人車領域的創業者,不少還有參加 DARPA 無人車挑戰賽的背景,當然有 CMU 背景的也不在少數。而他們的創業,歸根結底還是因為無人車的火熱。
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photo credit : waymo

原文刊登於 36Kr,INSIDE 獲授權轉載。

2007 年 11 月, 40 歲的德裔美國人特龍(Sebastian Thrun)身著藍色長袖衫、頭戴白色漁夫帽,站在加州荒涼的

沙漠裡。第三屆 DARPA 無人車挑戰賽正在進行;特龍期盼他改造的帕薩特,不要再次撞上另外一株仙人掌。最終,特龍帶領的史丹佛團隊,以 0.5 公里/小時的劣勢落後於 CMU,獲得第二。上一屆比賽(2005 年),特龍和史丹佛團隊第一, CMU 第二。

儘管沒能衛冕,但絲毫不減特龍在無人車領域的名氣。

賽後不久, Google 創辦人拉里·佩奇找到特龍,想讓他造一輛能在加州街道上行駛的無人車。特龍十分感動,不過卻拒絕了他,因為當時特龍自己也不相信無人車能跑在大街上,還好佩奇沒有放棄,終於在第二年夏天說服特龍加入 Google。

從那時開始, Google 無人車項目一路成長,逐漸變成現在 Alphabet(Google 母公司)旗下的無人車公司:Waymo。在這個過程中,包括特龍在內,一些 Google 無人車團隊的大神,包括負責人、工程師們選擇離職,開始在無人車領域創業。

 

以下五家最為知名,他們是 Google 無人車「創業車隊」。

Voyage(voyage.auto)

從 Google 離職後,特龍創辦了在線教育公司 Udacity

 

photo credit : Technologhy Review

去年 9 月, Udacity 推出自動駕駛課程,這個課程由特龍親自設計,共包含 3 個 學期,總計 12 週,需花費 2400 美元。據他當時的說法:「當你學完整個課程後,你就能夠站在自動駕駛技術的最前沿」。

都以為 Udacity 只是為了掙一波快錢,沒想到半年之後, Udacity 宣布成立無人車出租公司 Voyage 。原 Udacity 副總裁 Oliver Cameron ,出任無人車公司 CEO;原 Udacity 軟體工程負責人 Warren Ouyang(歐陽)等也作為聯合創辦人加盟。

今年 4 月成立以來, Voyage 還沒有傳出融資的消息。

不過有意思的是,儘管 Voyage 是從 Udacity 拆分出來的公司,但特龍卻公開聲稱:「由於個人衝突,我絲毫沒有參與 Voyage,祝福 Oliver 和團隊」。

特龍這個聲明耐人尋味。

作為 Udacity 的董事長,特龍目前還積極參與了另一家出行公司的創業:Kitty Hawk(kittyhawk.aero),這家公司的主業是製造飛行汽車。

Otto

如果發展的好,Voyage 的業務會跟 Uber 正面競爭。但 Uber 現在滿腦門子都是跟 Waymo 的官司。起因都是 Otto。

photo credit : Otto

Otto 正式的名稱其實叫做 Ottomotto。 2016 年 1 月, Google 無人車的聯合創辦人兼技術負責人萊萬多夫斯基(Anthony Levandowski), Google 地圖及摩托羅拉移動產品負責人 Lior Ron 等四人,離職創辦無人卡車公司 Otto 。

當年 8 月, Otto 宣稱已有 90 多名員工,工程師來自 Google 、蘋果、特斯拉、羅技、史丹佛大學等。當時 Otto 的無人卡車已經可以完成 L3 級自動駕駛。

也是在 8 月, Uber 斥資 6.8 億美元收購 Otto 。按照當時的說法,收購之後 Otto 將保持獨立,但萊萬還要同時負責 Uber 的無人車部門。

關於這場收購,眾說紛紜。

好日子一直持續到今年 2 月。

Waymo 把 Uber 告上法庭,而且還指稱萊萬離職之前,下載了 9.7GB 的 Waymo 無人車機密文件,包括藍圖、設計文檔、測試資料等。最核心的問題,是 Uber 無人車的激光雷達(Lidar)使用了與 Google 類似的方案。

這之後,官司持續發酵,目前的結局是:萊萬 5 月底被 Uber 解僱。不到一個月後,當年力主收購 Otto,與萊萬稱兄道弟的 Uber CEO 卡蘭尼克宣布辭職。這場官司還沒有最終結果,而 Otto 這個品牌已經消失在 Uber 之中。

Nuro(Nuro.ai)

2005 年,朱佳俊從復旦畢業。

兩年後,他從美國弗吉尼亞大學獲得碩士學位,期間在 Google 街景團隊實習,提出「click-to-go」的新想法,並獲得專利。 2008 年,朱佳俊正式加入 Google,並成為 Google 無人車團隊最早的成員之一。

去年 8 月, Google 無人車團隊首席軟體工程師朱佳俊,以及 Google 計算機視覺和機器學習負責人、首席工程師 Dave Ferguson 一起離職,創辦無人車公司:Nuro。

photo credit : jaredgibbons

Nuro 是一家格外低調的公司。

所以只能透過有限的消息,拼湊關於 Nuro 的樣貌。例如:這家公司的目標是 L4 級的自動駕駛,他們希望在 2-4 年內推出首款無人車,另外 Nuro 還計劃基於其機器學習和機器人相關的技術積累,構建一系列 AI 驅動的產品。

據此前 Nuro 產品主管 Michael Hanuschik 透露, Nuro 已經拿到投資,但他們沒有透露詳細的情況。

在 2013 年的一次採訪中,當時還在 Google 無人車團隊的朱佳俊展望未來時說:「到那時,人們花在開車上的時間可以用來打電話、工作、吃飯、睡覺 whatever;由人工失誤導致的交通事故也將不復存在」。

目前 Nuro 已經拿到加州的無人車路測許可。

Aurora(aurora.tech)

photo credit : 一點資訊

和 Nuro 團隊幾乎同時從 Google 離職的,還有 Google 無人車項目當時的 CTO:Chris Urmson。而且和創辦 Nuro 的 Ferguson 一樣, Urmson 也是出身 CMU,然後加入 Google 無人車團隊。

2013 年,特龍從 Google 無人車團隊離開後, Urmson 接管了他的工作。

2015 年,Google 為無人車項目指定了一個來自現代汽車的 CEO,Urmson 專任 CTO,傳聞他對這個變動非常不滿,最終演變為 2016 年初他和拉里·佩奇大吵一架。所以,最終當 Urmson 從 Google 離職時,並沒有太多人感到意外。

去年 12 月, Urmson 的下一步也投身於無人車領域展開創業, Urmson 給自己新的自動駕駛公司起名: Aurora。

除了 Urmson, Aurora 的創始團隊還包括特斯拉自動駕駛系統 Autopilot 負責人 Sterling Anderson(現擔任 CPO), Uber 無人車研發部門 ATC 匹茲堡分部自動駕駛負責人 Drew Bagnell(現擔任 CTO)。

Aurora 團隊一半在 CMU 所在地匹茲堡,一半在加州 Palo Alto 。這家公司成立以來,累積獲得 610 萬美元的融資,後續的融資也在進行之中。

Aurora 並不打算自己造車,而是希望與汽車廠商展開合作,設計和研發自動駕駛相關的軟硬體系統,以及相關的數據服務。這家公司目前聚焦於 L4 級自動駕駛技術,遠景目標是實現 L5 級別的自動駕駛。

相對而言, Aurora 也是一家低調的公司,但仍然經歷了小小的風波。

類似於 Waymo 和 Uber 的故事,今年 1 月,特斯拉將當時還無名的 Aurora 告上法庭,指責 Sterling Anderson 竊取了公司機密,指責他從特斯拉挖人。不過幸運的是,由於特斯拉撤訴等原因,這個風波總算已經平息。

Argo(argo.ai)

photo credit : EET

說出來你可能不信, Bryan Salesky 也是 2016 年從 Google 無人車團隊離職。離職之前,他擔任 Google 無人車硬體開發總監。

除了 Salesky 之外, Argo 的另一位創辦人 Peter Rander ,之前是 Uber 無人車部門的高級工程師。

Argo 也是一家總部位於匹茲堡的公司。

這家公司今年初才成立,然而令人意想不到的是,今年 2 月,福特宣布 10 億美元投資 Argo,這家創立不到三個月的公司,成為福特的全資子公司。實際上,福特決定投資時,Argo 還沒有什麼軟硬體產品能拿出來。

可能福特在實踐那句話:投資就是投人。

作為福特無人車計劃的一部分,Argo 將負責開發無人車所需的軟硬體,而且保留高度的話語權。

Salesky 不會說福特的「2021 計劃」是為 Argo AI 的工作定了一個截止線。「當它該準備好的時候就會準備好」Salesky 說。判定技術是否準備就緒最重要的指標,是數據證明 Argo AI 的系統已經能在表現上媲美或超越人類司機。

「未來 10 年無疑是自動駕駛主宰的 10 年。自動駕駛對於福特 100 年的生產線的影響將是重大的,對社會的意義也不亞於第一輛汽車的發明」,當時的福特 CEO 表示。

小結

一個 Google 無人車項目,至少分化出五家無人車創業公司,而且上述這些無人車領域的創業者,不少還有參加 DARPA 無人車挑戰賽的背景,當然有 CMU 背景的也不在少數。而他們的創業,歸根結底還是因為無人車的火熱。

李開復在報導中直言:在無人車行業,不管公司大小,人才離職創業的事情太常見了。「現在這個領域什麼都在水漲船高,大家都覺得無人駕駛公司應該是一億美金起跳」,李開復說。

儘管火熱如斯,無人車還在起步階段。未來還會有大公司投入這個領域,也不斷會有創業者發起新的挑戰。

 

 


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