NASA:我們不夠錢登陸火星

沒想到,NASA也有「哭窮」的一天。
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Photo Credit: NASA
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本文來自合作媒體 雷鋒網 ,INSIDE 授權轉載

沒想到,NASA 也有「哭窮」的一天。

4 天前,在美國太空學會的一次推進器會議上,NASA(美國太空總署)的載人計劃負責人,Bill Gerstenmaier 終於公開承認了一個事實——NASA 可能沒有足夠的經費進行將人類送上火星的科研計畫。

▲NASA(美國太空總署)的載人計劃負責人,Bill Gerstenmaier

他當時的原話是:「我沒有辦法給出人類登上火星的時間,因為我們關於火星的預算成長只有區區 2%,我們目前也沒有能夠讓人在火星表面生存的系統。同時,如何下降並且著陸到火星表面依舊是一個巨大的挑戰。」

NASA:我燒起錢來,自己都怕

NASA 2016 年度具體預算裡關於火星的探索主要分兩部分,第一部分歸屬於「行星科研(Planetary Science)」,預算額為 13.6 億美元,不足全年預算的 10%。與此同時,NASA 還將大量的資金投入到了「探索系統開發(Exploration Systems Development)」中,這其中就包括了未來可能擔負火星登陸任務的 SLS 火箭,以及「獵戶座」太空梭。

▲SLS 火箭(右一二)驚人的尺寸,一旦研發成功就將成為史上最大太空載具

根據 Wikipedia 的公開資料,仍在研發中的 SLS 火箭雖然將擁有 LEO(近地軌道)70-130 噸的驚人投送能力,,但僅僅在 2011-2015 年就已經花掉了 77.5 億美元的 NASA 預算。按照目前的預算規劃,SLS 火箭實際發射頻率僅為每年一次,同時每次發射將再花費 10 億美元。

簡直就是個「無底洞」,所以也有很多人認為 SLS 火箭「掏空了」NASA。

值得一提的是,在 NASA 2016 年的財政預算報告中,實際上依舊保留了火星探索的宣傳頁面。頁面中還對火星計劃的目的進行了描述,雖然現在看起來略微諷刺:「為之後的宇宙探索提供必要的資源,同時讓美國保留在太空探索和科學研究上的領先地位。」

在週三的會議上,Bill 也透露了 NASA 未來其中一個可能的新目標——重回月球。

他在現場表示:「我們將繼續在月球更廣泛的去探索表面是否存在水,如果證明真的有水,我們將會推進月球表面的相關計劃,以期能夠在月球表面建立探索基地。」

由火星轉向月球似乎的確更合理,但另外一層原因同樣更容易想到:像 SpaceX 這樣的商業太空公司正在快速崛起。

商業太空持續崛起

▲美國副總統 Mike Pence,REUTERS/Joshua Roberts

就在 7 月初,美國副總統 Mike Pence 曾來到甘迺迪太空中心,他當時表示:「川普和他發誓要恢復美國在太空的領導地位。」同時,他還專門表示:「通過和我們商業太空夥伴的合作,我們將讓太空旅行更安全、更便宜,同時也將更觸手可及。美國商業公司目前掌握著最先進的太空技術,這是個事實。」

雖然整段話中並未專門指出對象,但的確像是對 SpaceX、Blue Origin 這一類公司在喊話示好。

畢竟,相比於「無底洞」SLS 火箭,目前已經數次承擔 NASA 發射任務的 SpaceX 已經擁有了成熟的 Falcon 9 火箭,同時還將每次發射的成本壓縮到了 6200 萬美元。如果按照其 LEO 投送能力 22 噸計算,同樣的預算 Falcon 9 火箭能運輸至少 SLS 火箭 2.7 倍的載貨量。

事實上,由 NASA 發起的 SLS 火箭項目主要由另外兩家美國太空業巨頭來完成:波音、ULA。這兩者雖然執行過很多太空計劃,但是最大的特點就在於貴。照樣「賣」的出的最核心原因,是他們深入政府的複雜關係。

但在赤裸裸、數億美元的預算面前,似乎美國政府也只能轉向 SpaceX 這樣的「新生勢力」了。

當然,由此而產生的疑問也有一大堆:太空探索以後是否還要以政府為主體?政府是否應該全力扶持相關公司?又是否真的會像科幻片中,出現利用科技控制世界的科技托拉斯?