從Skype再次被併購看創業者的商業布局

這是Skype於2003年創辦以來第二次被併購,前一次是2005年九月被eBay以美金41億元併購,事隔五年多,歷經幾次高層以及股東的重整,再次被併購,金額double。eBay當初併購Skype時,雖然其自圓其說認為Skype可以complete其電子商務(拍賣)重要的一環:通訊(於此之前已經完成Paypal 金流與UPS/USPS物流的整合),稱這個併購是Power-of-Three
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(圖:筆者透過 Skype 恭喜 Skype 兩位創辦人....)

美金 85 億,Microsoft 併購 Skype

今天 (美國時間五月 10 日) 可能是所謂的好日子,好不熱鬧,一年一度的 Google I/O Developer conference 於 San Francisco 隆重登場,是科技網路媒體爭相報導的題材。但此同時,於 San Francisco 幾條街之隔,同樣也發生重量級的 PR 事件,就是 Microsoft 宣布以美金 85 億併購 Skype

Microsoft 的 PR 頭竟說 ”heard there wasn’t much happening today.”,所以選擇今天開記者會,顯然故意要漠視 Google 的存在 (大概也想藉此消遣一下 Google 於這次追逐 Skype 中失利的窘境吧),不過這麼大條的新聞,於美國科技重量級 blogger Om Malik在五月 8 日首先揭露 除了 Facebook 與 Google 之外,Microsoft 也加入 Skype 併購談判的行列後 (Om 果然是大哥大,不僅有內線消息,且一言九鼎,消息完全正確),這件事情已經是紙包不住火,尤其是在些大公司的併購競賽中,一分一秒都很重要,一旦得手,當然要儘快發佈,以免節外生枝。筆者於四月中 這篇 inside 文章中 曾提及 Skype 可能 delay IPO 以求出售,沒想到事件果然是朝這個方向快速發展至今成真。

這是第二次 Skype 被併購了

這是 Skype 於 2003 年創辦以來第二次被併購,前一次是 2005 年九月被 eBay 以美金 41 億元併購 ,事隔五年多,歷經幾次高層以及股東的重整,再次被併購,金額 double。eBay 當初併購 Skype 時,雖然其自圓其說認為 Skype 可以 complete 其電子商務 (拍賣) 重要的一環:通訊 (於此之前已經完成 Paypal 金流與 UPS/USPS 物流的整合),稱這個併購是 Power-of-Three(感謝筆者好友 Phil Wolff 還保存這份 eBay 的 presentation),但 eBay 並未好好地將 Skype 整合於其電子商務的服務中,以致於 eBay 的買賣家無法便利的使用 Skype,Power-of-three 之說大大折扣。

而且因為這宗併購案的金額中,有一大筆美金 15 億元是所謂的 bonus 獎勵金,亦即 Skype 需要於一定時間內達到設定的財務 target,創辦人才領得到,這本來是美意的 incentive program,後來卻演變成 Skype 刻意追求營收的成長,忽視了其核心的價值,因此擴張的毫無章法且大亂陣腳。這些原因讓這個併購成了近年來 internet business 併購案最常被討論的一宗敗筆 (這是 eBay 前 CEO Meg Whitman 所主導的,也成了她退休後揮之不去的夢靨)。不過 eBay 藉這次 Microsoft 併購,加上去年十一月 Skype 重整時出脫了 70% 的 Skype 股份,Om 幫 eBay 算了一算,eBay 於這宗併購案上 整體而言還是賺錢的 。賺錢是其次,對 eBay 重要的意義是,從此可以專注於電子商務的本業了 (因為 eBay 實在不知道要如何經營 Skype)。

Skype 創辦人一屋二賣??

至於 Microsoft 為何要花這麼多錢買一個目前還在虧損中的 Skype,有很多說法,有興趣的讀者可以閱讀 Om 或是 TechCrunch 的報導 ,都有很獨到且精采的分析,筆者不在此重複與贅述。而筆者以曾參與過 Skype 於台灣的發展與長期觀察 Skype 的過程,於此想要分享一個小小的心得,是跟 Skype 創業者高明的商業布局有關。眼尖的讀者會看到 Om 這篇文章 中最後提到:” Niklas Zennström and Janus Friis, the co-founders, with their 14-percent stake, take home about $1.19 billion. Damn, these guys know how to double-dip!”(語氣看不出是恭維還是…),可能會有一個疑問,Skype 於 2005 年賣給 eBay,創辦人不是應該賣光持股了,為何 2011 年這次,他們又能賺了一筆?

高明的商業布局

Skype 不是 H.264 或者是 SIP 的 VOIP,而是利用 P2P 技術來完成 real-time 的 voice communication,P2P 於 file sharing 上的應用早於 Skype 之前就很普遍,但要做到 real-time 且有一定的 voice quality,這是創舉,也是 disruptive,即便至今還是無人能匹敵。Skype 因此用很低的成本維持一個很大的 customer base 與通訊量,如果是用 SIP 的技術來開發,以同樣的通訊量來計算與 business model 來算,大概全世界沒有幾家電信公司可以 run 這樣的事業。

Skype 的兩位創辦人,把這門技術稱為”Global Index”,而擁有這個技術的公司,不是 Skype,而是同樣由這兩位創辦人創辦的 Joltid Ltd。所以商業上的安排是,Joltid 授權 Skype 使用”Global Index”的技術來開發 Skype software(註:失敗的 Joost 也是這樣的模式),亦即 Skype 並未擁有最核心的 P2P 技術。2005 年 eBay 併購 Skype 時,是買 Skype 的 software,brand,以及 customer base 等 properties,並沒有連同 Joltid 一起併購,所以 eBay 並沒有因這個併購案取得 P2P 的技術。eBay 這麼大的公司,有一群最優秀的經營團隊與法律顧問,花了大筆銀子,難道不知道這個 P2P 核心技術的重要性嗎?怎麼看都覺得怪異。當時的 rumors 是,可能要一起買 Joltid 太貴了而作罷,而且 eBay 覺得自己有能力開發這樣的技術。

這樣個狀況,後來演變成於 2009 年九月 Skype 兩位創辦人以 Joltid 的身分告 eBay(Skype) 違反雙方 P2P licensing agreement,侵權 access 其 P2P 的技術 (很詭異吧,Skype 創辦人告 Skype),Joltid 要停止授權,Skype 還因此於其為了 IPO 的 SEC Filing 文件上特別聲明此 dispute 將可能會影響 Skype 的部分營運與通訊品質,但 Skype 已經著手開發類似的技術來 support。

很顯然 Skype 所仰賴的這個 P2P 技術,真的不是隨隨便便就可以被取代的,因為於 2009 年 11 月 eBay 與其他 Skype 大股東終於跟 Joltid 達成協議,以 Skype 14% 的股權以及董事席位 交換了 Joltid 這個 P2P 的技術,這也是今日 Skype 兩位創辦人藉由 Microsoft 的併購 Skype 再度獲利了結的始末,Double-Dip!。這次 Microsoft 不會重演 eBay 不堪的歷史,且取得 Joltid 這個關鍵的 P2P 技術,絕對是這個併購案的重大 benefit。

Joltid 分別授權 P2P 給 KazzaKazaa(Skype 兩位創辦人最早的創業,為 P2P File sharing software,但因使用者多用來 share music files,因此被美國唱片公司聯合提告,創辦人一度無法進入美國,後來官司無罪),Skype 以及 Joost,雖然 KazzaKazaa 吃官司,但不影響創辦人開發 Skype;雖然賣掉了 Skype,但可以繼續開發 Joost。這樣的商業布局,將產品/服務/品牌與核心技術切割為不同的資產, 不見得是完全著眼於之後的商業利益 (當然有最佳),但確實 可以讓核心技術有更多的彈性與發展的空間。所以,各位有心創業或創業中的讀者,若您自認產品或服務的背後是一個獨門的核心技術來 support,且這個核心技術未來可以開發其他不同的產品,Skype 兩位創辦人成立 Joltid 授權核心技術的作法,是一個很好的 case study 值得參考。

小記

這次 Microsoft 半路殺出程咬金,從最早傳聞有興趣且已經進行接洽的 Facebook 與 Google 中奪走 Skype,最嘔的應該是 Google。 從 2005 年 Skype 第一次到這次的被併購,Google 都是積極的併購者,但都以失敗收場。Facebook 早已經與 Skype 於產品上有深度的合作了,加上 Microsoft 又是 Facebook 的股東,Microsoft 吃了 Skype 對 Facebook 其實有正面的幫助,看來 Google 真是是最大的輸家。