科學家發現:大蠟蛾可消化塑膠袋並且產生抗凍劑

大蠟蛾是一種知名的害蟲,科學家發現了這種昆蟲也有特殊的功能:吃塑膠袋。
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大蠟蛾是一種知名的害蟲,過去有許多養蜂場因為這種蛾類的幼蟲不斷的啃食蜂巢的蠟而受創慘重,因此研究如何防範這種害蟲一直都是學界的焦點。不過,除了拿來當成釣魚時的餌料生物以外,科學家發現了這種昆蟲也有特殊的功能:吃塑膠袋。

西班牙的生醫生技科學家 Federica Bertocchini 在清除蜂巢的時候,先把抓起來的大蠟蛾幼蟲裝在塑膠袋裡面,然後繼續清理,過沒多久,她發現那些幼蟲自己咬破了塑膠袋,到處亂跑。因為這個發現,她開始了一個研究計畫,最近將成果發表於 Current Biology 期刊上,記錄了 100 隻大蠟蛾幼蟲可以在 12 小時內吃掉一個購物用的塑膠袋,而這種塑膠袋全球每年要丟棄一兆個之多。

為了證實蟲不只是咀嚼塑膠袋,而是真的吃掉了,研究人員測量了前後的重量,發現的確有 13% 的塑膠物質的確消失了,這表示大蠟蛾幼蟲的消化道真的消化掉了塑膠袋,研究人員接著掃描了消化道裡面的物質,發現塑膠袋的主要成分聚乙烯(polyethylene)已經降解為乙二醇(ethylene glycol),後者是抗凍劑的主要成分,也被用作為溶劑。

如果塑膠袋進了垃圾掩埋場,一般預估至少要 100-400 年的時間才會開始分解,而大蠟蛾幼蟲的速度可就快多了。當然,我們不可能飼養大批的大蠟蛾來吃塑膠袋,因為這種生物無法在沒有氧氣供應的垃圾掩埋場存活,而且大量釋放害蟲可能會造成更嚴重的問題。

不過科學家目前已經開始在研究,如何將大蠟蛾幼蟲的消化道酵素分離出來。如果可以找到對的酵素並且大量生產,也許我們就可以拿來分解那些在垃圾掩埋場的塑膠袋了。


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