什麼是網路中立?美國電信業自由競爭 vs. 避免壟斷的爭議

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 REUTERS/Danny Moloshok (UNITED STATES - Tags: BUSINESS TELECOMS LOGO) - RTR2QLE5
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原文刊登於合作媒體 虎嗅網 ,INSIDE 獲授權轉載。

2017 年 1 月 23 日,美國新任總統川普任命共和黨人阿吉特 · 派 (Ajit Pai) 為美國聯邦通訊委員會 (FCC) 主席。在之前四年半時間內任 FCC 專員 (Commissioner) 的阿吉特 · 派被外界視為「親企業派」,在獲得委任前就曾多次反對前任主席湯姆 · 維勒 (Tom Wheeler) 的一些監管措施。川普就任美國總統後,業界普遍認為聯邦通訊委員會在歐巴馬任內堅持「網路中立」原則的立場,將會受到挑戰。

果不其然,就在本月初,阿吉特 · 派以聯邦通訊委員會主席的身份命令 FCC 停止調查 AT&T 為旗下 DirecTV 提供流量優勢的經營做法。阿吉特公開表態 FCC 不會繼續就該問題調查。

2014 年 5 月,AT&T 以 671 億美元的交易規模收購了美國最大衛星電視營運商 DirecTV,並於 2016 年 11 月正式推出 DirecTV Now 串流媒體電視直播服務,月費起價 35 美元,提供 100 多個頻道,並可增加額外頻道。美國聯邦通訊委員會發現,AT&T 在提供數據傳輸服務時,為旗下的 DirecTV 提供了後者的競爭對手所無法獲取的優勢,比如數據流量的價格優惠。也就是說,AT&T 作為一家電信服務營運商,實質上在「補貼」內容服務商 DirecTV 用戶的流量消費。

這就是在過去幾年爭議頗多的「網路中立」問題。需要指出的是,美國各大電信營運商目前幾乎都有類似的服務,比如 T-Mobile 的 BingeOn,ComCast 的 StreamTV,Verizon 的 FreeBee Data 360 等等。即便是網路公司如 Facebook、Google 也提供類似的應用 App,不過全都是在監管不健全的發展中國家的新興移動通訊市場營運。

阿吉特 · 派未來的表態和行動很有可能會讓更多的電信、網路巨頭積極推出各種為旗下產品「變相補貼」的服務。

從普通消費者的角度來看,購買一家電信營運商的數據套餐,順便還可以「免費」享受該公司旗下的內容服務,似乎是穩賺不賠的好事兒。「網路中立」喊了很多年,用戶能得到實惠才是硬道理,難道不是嗎?其實不然,「網路中立」原則其實才是保證消費者權益的根本,因為「網路中立」最本質的一點,是保障了電信和網路內容消費兩個市場的公平競爭,防止電信市場的「巨頭」利用變相補貼的手段,在另外一個市場製造「寡頭優勢」。

電信營運本來就是一個市場准入門檻很高的領域。在我國更是只能有國有企業才可以涉足。實際上,國內某些電信企業一直在探索的所謂「管道後向發展」,從某種程度上已經違反了「網路中立」原則。電信行業巨頭擁有龐大的資本優勢,如果不遵循「網路中立」原則,那麼不難預見,網路市場將會受到怎樣的衝擊。試想,如果某電信營運商在數據套餐規定,使用其合作夥伴的服務產生的流量免費,使用該合作夥伴競爭對手的服務要收取高昂的流量費用,市場會做怎樣的選擇?

真正對消費者有益的監管原則,就是保持市場公開、公平競爭的做法。「變相補貼」雖然在短時間內為消費者帶來了一點「甜頭」,但是從中長期來看,卻是最侵害消費者權益的一件事。

說實話,企業大都是以利潤為第一目標,天下又哪裡有免費的午餐呢?

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