BitTorrent 發明者的崎嶇之路證明一件事:偉大的技術不等於偉大的商業

技術並不等於產品,不等於賺錢的工具,它只是非常傑出、非常優秀的技術。要想成功,新創公司必須擁有關於產品和服務的偉大理念,也須擁有關於商業模式的偉大理念。兩種理念,缺一不可。
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原文 為《The Inside Story of BitTorrent’s Bizarre Collapse》,經合作媒體 雷鋒網編譯

去年四月,Bob Delamar 和 Jeremy Johnson 成為了 BitTorrent 的共同 CEO。Delamar 和 Johnson 是一對表兄弟,Delamar 四十多歲,留著小鬍子,是一位崇拜日本的加拿大人;Johnson 來自聖地亞哥,是一位網路工程師。他們聯合其他兩人,組成了一支四人團隊,掌握了公司的控股權,計劃將 BitTorrent 變成「下一個 Netflix」。

一直以來,BitTorrent 都在為成為下一個 Netflix 的目標努力著。2003 年,軟體工程師 Bram Cohen 發明了 BitTorrent 協議,其採用高效的軟體分發系統和 P2P 技術共享大體積文件(如一部電影或電視節目),並使每個用戶像網路重新分配結點那樣提供上傳服務。其特點是下載的人越多,下載速度越快,因為每個下載者都將已下載的數據提供給了其他下載者下載。這樣一來,上傳速度越快,下載速度也越快。在很短時間內,BitTorrent 協議便成為了一種新的變革技術。2004 年,在此基礎上,Bram Cohen 和 Ashwin Navin 創立了 BitTorrent 公司。他們相信,BitTorrent 協議相當偉大,它也將創造相當偉大的業務。

但是,從一開始,BitTorrent 就存在著一個重大的問題:盜版問題及其猖狂。因為協議是開源的,BitTorrent 公司無法阻止肆虐的盜版現象。12 年來,BitTorrent 的投資者、總裁和創立者一直在與盜版問題抗爭著。他們嘗試了多種策略(開發企業軟體、發展娛樂業務),努力讓人們相信:雖然不法分子利用 BitTorrent 協議從事不法活動,但是 BitTorrent 只是一個工具,一個真正偉大的工具,你能用它來做真正偉大的事情!

其實,他們說的非常正確。公司網站顯示:每個月,世界上有 1.7 億人使用 BitTorrent 協議;每天,BitTorrent 協議推動著 40% 的網路流量。Facebook 和 Twitter 用它來給伺服器分配更新任務,佛州大學用它來給研究機構分配大型科學數據,暴雪用它來讓玩家下載《魔獸世界》......

然而,儘管此項技術如此強大,但要把它變成任何一種商業模式,結果都撲朔迷離。到去年春天為止,BitTorrent 已經試圖兩次成為媒體公司,但均以失敗告終。2007 年,BitTorrent Entertainment Network(BitTorrent 娛樂網路)問世,其創立電影音樂商店,但一直未盈利,於一年後關閉。2013 年,BitTorrent Bundle 問世,其是 iTunes 和 Amazon 的競爭對手,藝術家能在該平台上直接向粉絲發佈作品。2014 年,公司甚至宣佈計劃發佈自己的原創作品:一部名為《機器之子》的科幻劇。但第二年年初,BitTorrent 放棄了這項策略。

有些新創公司生來就很幸運,它們像 Facebook 一樣,擁有天時地利人和的時運,一路順風順水。而大多數新創公司並不是上帝的寵兒:它們以一種理念或是一支團隊為基石進行集資,幾年甚至十幾年如一日地緩慢前進,一路努力尋找優秀的理念、客戶、夥伴,想方設法調整、提升。它們的投資者開始及其耐心,後來非常疲憊,再後來乾脆退出。它們的執行官換來換去,創辦人紛紛離開,少數繼續苦苦堅持。它們便是「僵屍公司」。

BitTorrent 就是「僵屍公司」中的一員。十幾年來,它一直努力著,想盡辦法以技術為工具賺錢,力圖將技術轉變成業務。去年,Delamar 和 Johnson 還在計劃著將技術一勞永逸地變成財富,但現實很殘酷:他們花費數百萬美元,卻讓公司幾近倒閉。

作為曼哈頓上東區的孩子,Bram Cohen 聰明、內向、生性奇怪,他以平平的成績畢業於史蒂文森高中,進入布法羅大學,兩年後便輟學。 Cohen 在接受《財富》雜誌的採訪時這樣說:

我知道我是個怪人。我這一生發生了很多重要的事,但有些事在發生之時我並沒有意識到其重要性,因為當時的我不懂得體諒、理解別人

Cohen 患有亞斯伯格綜合症,但他在公開場合從不隱瞞此病。在最初的集資會議上,他就向投資者坦承有這種病狀。一位投資人在 Bloomberg BusinessWeek 上透露:「坦白自己患有亞斯伯格綜合症可能是他與陌生人交流時的熱門話題之一」。雖然他不羞於袒露此病,但因為患病,他不喜歡與人握手,不喜歡穿鞋子,也納於言論。

25 歲左右,在結束了網路公司的工作之後,Cohen 開始日復一日地寫代碼。他要解決一個從互聯網誕生以來就困擾著每個工程師的問題:怎樣傳輸大體積文件。九個月後,問題終於迎刃而解,開源協議 BitTorrent 誕生了。

2004 年,Cohen 和他的弟弟 Ross Cohen,以及前任高盛投資公司和 Yahoo 的員工 Ashwin Navin 一起,開始圍繞著協議創建業務。他們從多爾資本管理公司(DCM)那集資了 875 萬美元,計劃打造一個諸如 eBay 的市場平台,開發者可以在平台上銷售超頻寬內容。他們通過廣告或者向開發者收費來獲利。2006 年, 風投公司 Accel 領投了第二輪集資。

自公司創立開始,公司人事便出了問題。一開始,負責工程師部門的 Ross Cohen 便離開。2007 年,Cohen 辭掉了 CEO 職位,擔任技術長(Cohen 新創的職位),CEO 由一位新來員工頂替。2008 年,CTO Eric Klinker 成為 CEO。Klinker 非常優秀,他身懷犀利的技術,也擁有傑出的管理能力,贏得了 Cohen 的尊重。

最初的商業理念並沒有起飛,公司一直在探索其他的成功模式。2008 年,第三輪集資之後,公司承認並沒有「取得重要的進展」,並同意進行資本重組。公司將 1700 萬美元歸還給投資人,只集資 700 萬。

後來,Navin 離開,但公司還在繼續掙扎著。不過,公司的許多執行者和決策者都疲憊不堪。對於公司該何去何從,他們仍然沒有達成一致。一些人認為公司應該加強發展技術業務,打造人們喜愛的產品。他們開發了一個叫做 Sync 的產品,是 Dropbox 的分散化版本。另一些人則希望公司轉變成娛樂公司,讓創作者在公司平台上發送內容。因為長期的意見分歧,公司陷入了僵局。2015 年年初,BitTorrent 裁掉了 150 員工,佔據總員工的三分之一。

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裁員之後,Accel 的投資人 Ping Li 決定退出。從 2006 年開始,他一直都在支持 BitTorrent。那時,他對公司的計劃感到非常激動,相信公司的潛力,一舉投下 2000 萬美元。但過了將近十年,他開始看不到這個曾經無比看好的公司的出路。Li 表示:

十年之後的現在,我們再也不會為他們的任何計劃感到激動了。我們認為最好的方法就是放手。

不過,這時另一個投資團隊 DJS Acquisition 主動加入了。他們熟悉 BitTorrent,因為團隊成員 Jeremy Johnson 與 Klinker 十分要好。1990 年代末,他們兩人就開始在網路服務供應商 [email protected] 工作,之後,兩人又一起在一家 Accel 支持的新創公司工作。2015 年秋天,DJS Acquisition 得到了 Accel 在 BitTorrent 的投資。

按常理來說,這是一場不同尋常的交易。Johnson 和他的表弟 Robert Delamar 聯合其他兩人,創立了 DJS Acquisitions 投資公司。他們沒有資金提供,但他們願意支出 1000 萬美元的期票來換取 Accel 和 DAG 在 BitTorrent 的投資(DAG 是 BitTorrent 的小股東,2008 年進行了首次投資)。

這場投資很不常見,那為什麼它對於 Accel 和 BitTorrent 來說意義非凡呢?一方面,DJS 團隊計劃將 BitTorrent 轉變為娛樂公司。雖然計劃尚未實現,但 DJS 可以為 BitTorrent 加入了新的血液和熱情。另一方面,Accel 也許沒有更好的選擇。內部人士表示:Cohen 嘗試以私人的名義購買公司的部分股份,Accel 的 Li 也表示沒有更加合理的選擇。

不過無論如何,這場交易讓 DJS 順利掌管了公司的部分權力。在此之前,該團隊從未投資過任何公司。據四位掌握公司一手資料的人士透露:目前 BitTorrent 公司共有五個董事會席位,DJS 繼承了其中兩個;它還擁有公司超過 50% 的優先股。換句話說,DJS 控制了 BitTorrent 公司。

在 DJS 團隊的四位成員中,Johnson 和 Raj Vaswani 是 Silver Spring Networks 的共同創辦人,另外兩位成員是溫哥華新創公司 Pacific Future Energy 員工。團隊的目標是在不列顛哥倫比亞建立煉油廠。專業律師 Delamar 是此計畫的高級顧問,Samer Salameh 則是執行主席。

在 DJS 加入 BitTorrent 的幾個月後,Klinker 辭掉了 CEO 職位,董事會聘請 Delamar 和 Johnson 擔任共同 CEO。六月,BitTorrent 放棄了媒體和企業業務,讓其產品 Sync 變成了一家叫做 Resilio 的獨立公司。該公司由 Klinker 經營,主要業務是向公司出售免費增值軟體。

與此同時,Johnson 和 Delamar 很快意識到了 BitTorrent 成為媒體公司的機會。Delamar 計劃在加州建立辦公室,並開始在加州和溫哥華兩地奔波,Johnson 也在家鄉聖地亞哥建立了一個工程辦公室。

此外,他們開始招賢納士,在一月到六月之間,公司總人數增長了 26%,新員工大部分在市場和銷售部門。他們也聘用部分 DJS 老員工成為高級執行官,其中幾個也在 Pacific Future Energy 任職。PFE 現任 CEO 和執行總裁 Salameh 目前在 BitTorrent 擔任顧問,並收到了 15.4 萬美元的咨詢費。Delamar 目前仍在 PFE 擔任高級顧問,他聘用了 PFE 的投資長 Jeremy Friesen,擔任企業發展部門的執行副總裁。現在,Friesen 同時在兩家公司工作。

兩人迅速行動, 努力將公司打入好萊塢市場。BitTorrent 發揮其作用,讓藝術家能夠控製作品的發佈狀態,讓其作品分享給更多觀眾,它在電影和音樂的傳播方面扮演著重要角色。他們聘用了 Missy Laney,其管理著 Sundance Institute 的 Artist ServiCES 計畫,此計畫旨在吸引電影創作者。他們建立了新的平台 BitTorrent Now,讓藝術家能夠直接將作品發佈給粉絲。他們雇用了一位 CNN 主播的兒子,以此來開創一個新的線上新聞網站。他們打造了 Discovery Fund,用 10 萬美元資助 25 位優秀藝術家。他們甚至還花 5 萬美元將公司 logo 印在卡車上,為公司做廣告。

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即使 BitTorrent 的廣告盈利正在明顯下滑,Delamar 也在花費極大精力說服好萊塢創作者 BitTorrent,讓他相信 BitTorrent 能夠吸引大量觀眾,並能為創作者盈利。八月,在一封寫給《X 戰警》的創作者 Tom DeSanto 的郵件中,Delamar 表示:如果 DeSanto 的下一個作品通過 BitTorrent 發佈,他將能夠盈利 10 億美元。

而在夏末時,事實證明該策略並不奏效。雖然公司的收入正在下滑,但兩人還是使用了超過三分之一的現有資金。董事會的金融文件顯示:幾年來,BitTorrent 的儲備現金較為穩定,為 3300 萬美元上下。但從去年開始,儲備資金開始下滑。去年上半年,公司總共花費了 1010 萬美元;去年七月,儲備資金為 1490 萬美元,到去年年底,只剩 800 多萬美元。

而儘管公司風雨動蕩,Cohen 卻少有動搖觸。在過去的幾年中,他的主要精力都傾注在了 BitTorrent Live 直播平台之上。其是一款跨平台的串流直播平台,因為它是基於 P2P 技術開發,所以視頻質量按照觀看人數的變化而變化,即觀眾愈多,畫質和流暢度越高。今年夏天,公司發佈了 BitTorrent Live 的測試版 app。

2016 年 10 月,DJS 承諾的期票到期了。而事實證明,DJS 無法支付,期票只是一個空頭支票。據傳聞,DCM 的 David Chao 支付了這筆錢,開始掌控 BitTorrent 股份,並要求佔據公司的三個董事會席位。因此,BitTorrent 解雇了新上任的 CEO 們。

現在,公司的首席財政官 Dipak Joshi 擔任臨時 CEO。Delamar 和 Johnson 離開,公司的加州工作室和聖地亞哥辦公室關閉,很多員工被裁。曾在去年八月許諾資助藝術家的 Discovery Fund 也夭折,其給所有申請者發郵件,告知該計畫取消。

對於 BitTorrent 公司來說,前路仍然一片迷茫。《機器之子》創作者 Marco Weber 表示已經完成了劇集的創作,最近在考慮將之出售給傳統媒體平台。粉絲也許終有一日能夠觀賞到這部科幻劇,但極大可能,播放此劇的平台並不是 BitTorrent。

對於公司為何會失敗,幾乎每一個人都有不同的說法:內訌、財政揮霍、決策失誤...... 但每一個人都同意一件事:Cohen 打造的技術相當優秀。

也許,BitTorrent 公司的經歷給予的教訓便是:有時,技術並不是產品,不是可以賺錢的工具,它只是非常傑出、非常優秀的技術。就像 Vint Cerf 投資了 TCP/IP 協議,但並不能因此賺到錢。

此外,要想成功,新創公司必須擁有關於產品和服務的偉大理念,也須擁有關於商業模式的偉大理念。兩種理念,缺一不可。

但即使 BitTorren 公司的發展之路崎嶇不平,和矽谷的其他「僵屍公司」一樣,它還未死。就在不久前,Cohen 的 BitTorrent Live 已經登陸 app store 了。

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