挑戰 Google XPrize 千萬美元登月賽,印度新創 Indus 或成第一家上月球的私有公司

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Photo Credit: XPrize
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原文刊登於合作媒體 愛範兒 ,INSIDE 獲授權轉載。

印度的 Indus 可能會是第一家登上月球的私有公司。事情要從 Google 那個 XPrize 月球大賽說起。

這項賽事於 2007 年推出,一開始共有 30 支隊伍報名參賽,不過隨後陸續有 14 支隊伍中途退出。比賽內容有四點:打造一個探測器,把它送上月球,在月球上跑 500 公尺,傳回高畫質圖像。

當然,所有的隊伍都必須獨立完成任務,接受政府的援助比例不得超過 10%。

XPrize 獎勵非常誘人:2017 年 12 月底前首支完成任務的隊伍,將獲得 2000 萬美元,第二名為 500 萬美元。

Indus 就是參賽隊伍之一,也是唯一來自印度的團隊。

事實上,Indus 是在大賽啟動 3 年後才加入的。該團隊的負責人 Sheelika Ravishankar 在接受《Wired》雜誌採訪時透露,他們幾名初始成員中沒有一人具有太空方面的背景。

雖然來得有點晚,但如今 Indus 已經發展成為一家超過 100 名員工的公司,並成為三支獲得 100 萬美元月球著陸技術「里程碑」獎的隊伍之一。

「在 6 年內,我們 從只有維基頁面到前進月球。」

按照計劃,Indus 的探測器將於明年 12 月,搭載印度太空研究組織(Isro)的「極衛星運載火箭」(PSLV)升空。這也是該組織首次為私人公司執行發射任務。

PSLV 火箭具有良好的發射記錄,曾用於執行月球探測器「月球初航」(Chandrayaan-1) 的發射任務。

▲Indus 飛行器,內部裝載探測器,Photo Credit: Indus
▲Indus 飛行器,內部裝載探測器,Photo Credit: Indus

據 Indus 介紹,PSLV 發射升空後,飛行器將繞地球飛行兩圈半,隨後擺脫地球引力,朝月球飛去。7 天半之後, 飛行器將抵達距離月球 100 公里處,隨後逐漸減速,以進入月球引力範圍。

之後, 飛行器開始繞月球飛行,並在推進器的作用下繼續減速,慢慢接近月球。著陸的過程將由飛行器上的軟體自動控制。

著陸地點選定為 Mare Imbrium,名字取拉丁語「海上陣雨」之意,是月球上一片廣闊的塵土區。

成功著落後,探測器將被釋放至月球表面,這輛重 10 公斤的小車將嘗試在地面行駛,並將信號傳送回地球。Ravishankar 表示:「我們的支持者和讚助者可以驅動月球表面的探測車。」

如果 Indus 能率先完成任務,他們將成為第一家實現月球探測的私人公司,甚至還做到了印度國家機構都未能做到的事:在月球上軟著陸。

至於競賽結束後,團隊將何去何從的問題,Indus 也已經有了初步規劃。

其共同創辦人 Narayan 表示他們不會繼續從事與月球有關的活動,但他們仍會進行太空相關的業務,畢竟團隊已經有了設計原型、分析空間級技術的能力,他們可以嘗試一些與開發商業衛星有關的專案。


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