在大腦中植入電腦,解鎖人腦的力量,Kernel 獲 1 億美元「小額」種子投資

Kernel 是一家研究人類智慧的公司,致力於研發神經義肢(Neuroprosthetics)技術,在人腦中植入一些設備,可解鎖人類大腦的力量,改善人類的認知能力。昨天 Braintree 前創始人 Bryan Johnson向 Kernel 投資了 1 億美元。
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Test person Niklas Thiel poses with an electroencephalography (EEG) cap which measures brain activity, at the Technische Universitaet Muenchen (TUM) in Garching near Munich September 9, 2014. The researchers from TUM and the Technische Universitaet Berlin (team Phypa) try to find ways to control an airplane with computer translated brain impulses without the pilot touching the plane's controls. The solution, if achieved, would contribute to greater flight safety and reduce pilots' workload. Picture taken September 9, 2014. REUTERS/Michaela Rehle (GERMANY - Tags: SCIENCE TECHNOLOGY SOCIETY TPX IMAGES OF THE DAY) - RTR45SGU
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本文獲合作媒體 36kr 授權轉載。

最近的 HBO 熱門影集《西方極樂園》(Westworld)描述了人工智慧未來的一些發展,很多人不禁擔憂未來機器會超越人類,甚至統治未來的世界。面對越來越強大的人工智慧,人類該如何應對?Kernel 是一家研究人類智慧的公司,致力於研發神經義肢(Neuroprosthetics)技術,在人腦中植入一些設備,可解鎖人類大腦的力量,改善人類的認知能力。

昨天 Braintree 前創始人 Bryan Johnson 向 Kernel 投資了 1 億美元,今年早些時候,Johnson 就向外界公開表示了對 Kernel 公司的關注。Kernel 希望利用這筆資金來擴大團隊規模,增強其知識產權組合,為接下來的動物和人體測試做準備,以改善認知缺陷和阿茲海默症等疾病的治療方式。

阿茲海默症

Kernel 的研究目前仍處於計劃階段,其強化人類認知能力的概念來自於首席科學家 Theodore Berger,他是南加州大學神經工程中心的主任,二十多年來,Berger 一直致力於建立一種神經假體(Neural prosthesis),以幫助患有中風、腦震盪、腦損傷和阿茲海默症的患者。植入大腦的設備試圖複製腦細胞彼此通信的方式,訊號像程式指令一樣由每個人獨有的特定代碼觸發。

例如,你正在與你的老闆交談,健康的大腦會通過觸發一組電訊號將該談話從短期記憶轉換為長期記憶。腦疾病患者大腦中無法生成這樣的代碼,Berger 的軟體嘗試通過即時預測健康代碼來協助腦細胞之間通訊。在過去幾年的國防高級研究計劃署資助的單獨研究中,Berger 的晶片改善了大鼠和猴子的記憶功能。

Johnson 表示,Kernel 未來的設備將通過駭入「神經代碼」來促進腦細胞之間的溝通,有可能不需要植入顱骨下面,因此我們的大腦能夠存儲和回憶關鍵訊息。這種設備可以校正錯誤的訊號,修復認知損傷。研究人員之前用生物學和基因體學,預先給酵母菌設定具體的功能,本次神經代碼的試驗將使用相同的思路。

雖說 1 億美元已經不是一筆小錢了,不過這應該只是 Johnson 全盤計劃的開端。再看看同業,全球最大的生物製藥公司輝瑞每年在研發方面的資金投入為 70 到 90 億美元,政府資助的美國國立衛生研究院今年的預算超過 300 億美元。這些公司和機構可以解決大量的問題,不過沒有一家試圖將神經義肢技術推向市場。

Johnson 認為,他將需要籌集 10 億美元來完成一系列計劃。雖然外部投資很吸引人,考慮到他的計畫還處於早期階段,他目前還是選擇不接受外部投資。他希望慢慢去尋找最合拍的合作夥伴。儘管 Johnson 已經下了 1 億美元的賭注,這家公司目前來說還處於種子融資階段。事實上,無論 Johnson 是繼續自籌資金,還是邀請 Google Ventures、KPCB 和 Founders Fund 加入這場投資聚會,從種子融資到 A 輪融資就是一次將試驗成果在市場上順利推廣的跨越。

Kernel 是一個非常有野心的計畫,但它還處於起步階段。在已有基礎上,他們將需要 7-10 年達成目標,贏得大眾支持。假如他們能在 5-7 年之內達成成長 10 倍的期望,冒險的投資想法毋庸置疑。在獲得 B 輪融資之前,Johnson 和他的團隊必須跨越科學研究的瓶頸,戰勝來自 FDA 的壓力,獲取市場的信任。

未來,Kernel 的神經義肢技術很可能讓受眾像《藥命效應》(Limitless)中的 Eddie 一樣激發出更多大腦潛能,這就需要 Kernel 團隊把握好眼下的時機,逐步拓展。就像人們對 AI 的恐懼一樣,社會風險大多藏在細節裡。今天來自人工智慧的威脅不是 Hal 9000 會不會接管世界,而是不法分子利用深入學習通過自動分類(autonomous classification)製造恐怖。

Johnson 表示,具有認知缺陷的人群將成為第一批超人類,因為 FDA 對人類大腦的增強有嚴格的規定,FDA 如果放鬆這些規則,將為解決焦慮和抑鬱等疾病帶來意義深遠的影響。

Johnson 的目標是研發可以惠及數十億人的產品,而不僅僅為精英或富人服務。事實上,這一切的開端是因為 Johnson 的繼父有阿茲海默症的早期跡象,他希望在人類智力和人工智慧的幫助下,他的父親可以恢復正常的神智。Johnson 未來還想通過這類技術改寫身份,改變人類意識形態核心。


百年汽車製造商憑什麼談環境永續?奧迪環境基金會與學生團隊跨界對談,共同為環境努力

作為百年汽車製造商,尤其是像奧迪這樣的大型領導企業,對環境的影響想必是不可忽視。既然如此,奧迪能怎麼做?又能以什麼樣的方式來達成永續?
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奧迪創新獎 Audi Innovation Award (AIA) 是奧迪自2018年起,為了尋找具有創意且能夠改善人們生活方式的新創團隊所舉辦。本屆奧迪創新獎更首度邀請學生團隊加入競賽,獲選的提案將能獲得獎學金。台灣福斯集團暨台灣奧迪總裁安薩瑞(Rahil Ansari)表示,今年奧迪以永續城市為主題,邀請了來自台灣頂尖大學的學生團隊,各自提出他們對城市永續的創意想法,藉由與學生交流,更能為奧迪帶來新鮮氣息,以及充滿活力的新創氛圍。

台灣福斯集團暨台灣奧迪總裁安薩瑞 Rahil Ansari。/Photo Credit: TNL Brand Studio

台灣學生挑戰國際競賽,實踐想法超興奮

本屆的評審委員,也是奧迪環境基金會的資深顧問Matthias Rossmann博士指出,這個深具啟發性的獎項,不僅將德國、台灣的企業與人才匯聚在一起,為了追求一個有意義的共同目標,彼此分享、激盪,是一件相當令人感到興奮的事情;更希望透過學生們新穎的眼光,來點亮這個世界的多種可能。

在台灣的四個團隊中,包括了代表清華大學材料科學與工程學系的蘇姮侒、清華大學工業工程與工程管理學系的林芮伃、臺灣科技大學應用科技研究所的張培旺,以及清華大學材料科學與工程學系的林曜宇。張培旺靦腆地表示,在參加之前,其實並不知道AIA是一個什麼樣的競賽,所以做了很多事前的準備;在實際參加後,更是認同AIA的理念,很高興有機會可以把自己腦中的想法,化為現實可行的作法。而來自清大的蘇姮侒也有同樣的感受,能夠把所學變成所用,甚至更進一步的推展擴大,是這次參加活動最大的收穫。

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刻寫在DNA中的新創力,轉化成永續科技的動能

針對本次競賽的主題「永續城市」,學生們最初的確感到有些困惑。作為百年汽車製造商,尤其是像奧迪這樣的大型領導企業,對環境的影響想必是不可忽視。既然如此,奧迪能怎麼做?又要用什麼樣的角度來談永續?Matthias Rossmann博士認為,事實上,這正是全球的汽車製造商所面臨的挑戰,而奧迪願意正面接受這樣的考驗,並且做出承諾。因此在2009年成立了奧迪環境基金會,就是希望借力使力,將與環境相關的問題,透過科技、技術的力量來解決。藉由解決這些全球性問題的過程中,奧迪環境基金會更期待引發每一位奧迪人對環境的熱情與認識。

奧迪環境基金會資深顧問Matthias Rossmann博士。/Photo Credit:TNL Brand Studio

Matthias Rossmann博士同時也分享了奧迪環境基金會所進行研發的兩個項目。首先是與德國柏林大學合作,用於對付目前無所不在的塑膠微粒的智慧過濾器。這個過濾器被設計成適合安置在城市的下水道系統中,除了直接過濾掉有害的塑膠微粒之外,更重要的是收集這些東西的來源、型式,並且數據化,就能建立城市中的塑膠微粒熱區,以便針對這些地方進行防治、宣導及改善的工作。另一個非常有趣的項目則是與海德堡大學合作,開發配備了先進傳感器技術的無人機,用來監測樹林中的狀態,對於有志於保護植物生態系統的人來說,這無異為最有力的幫手。

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從移動到居住,為下一個世代而生的解決方案

永續、環保的實踐,不再只是自備環保餐具和環保袋而已,奧迪環境基金會把這個影響巨大、需要全球一起努力的環境議題,視為一個創造的契機,一個能夠透過創新思維、前端科技,打造出更適合人們生活的環境的機會,也是幫助我們的地球資源能夠永續循環的機會。

在精彩刺激的競賽之後,2021年的奧迪創新獎AIA圓滿落幕,所有參加的團隊不只具備很強的新創能量,也提出了非常有趣、複雜的設計。而學生團隊的優秀表現,更是令評審耳目一新且印象深刻。Matthias Rossmann博士表示非常期待將來能有機會,與這些學生們一起工作,嘗試更多的可能性。安薩瑞總裁(Rahil Ansari)也提出了願景,希望透過這樣的共識以及共同努力,可以加速打造一個永續的、宜居的、對所有人都更好的,專屬於下一個世代的居住環境。