個人理財網站Mint的成功創業啟示

Mint是一個成立於2007的個人理財網站,在2010年創辦人Aaron Patzer將Mint以一億七千萬美金賣給了Intuit,雖然近來不斷傳說在Intuit收購Mint之後,內部人員不斷流失、更新速度變慢,但是對於所有創業者來說,這樣的創業傳奇故事的確有很多值得觀看之處。
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Mint 是一個成立於 2007 的個人理財網站,在 2010 年創辦人 Aaron Patzer 將 Mint 以一億七千萬美金賣給了 Intuit,雖然近來不斷傳說在 Intuit 收購 Mint 之後,內部人員不斷流失、更新速度變慢,但是對於所有創業者來說,這樣的創業傳奇故事的確有很多值得觀看之處。

2010 年 6 月間,Aaron Patzer 應邀在「At Future of Web Apps Miami 2010」上演講,提出他獨特的成功創業故事以及建議的作法,雖然我們都知道「一將功成萬骨枯」,他的成功故事不見得可以被複製,但是一向會為人津津樂道,並且試圖尋找一些邁向成功的蛛絲馬跡。原始演講原文以及影片 可以參考這裡 ,將其重點歸納如下:

點子不值錢,告訴每個人你的想法

許多人把點子當作是「潘朵拉的寶盒」,裡面的東西很可怕,所以就變成了不能說的秘密,Patzer 認為,相反的,你應該把自己的主意告訴盡可能的去詢問別人,不論是跟自己性質相同的人,或者是跟自己八竿子打不著關係的人。

原因是前者會告訴你,人家誰誰誰做過了,會以各式各樣的想法打擊你,你會突然發現自己許多不一樣的盲點;而後者,更可以判斷出來這樣的產品點子是不是真的會有人去使用。當然,這個跟賈伯斯式的觀點又為不同,他認為人們並不知道他真正想要的是什麼,所以創造出來並讓人們習於使用的創新,又是不同的方向。

以 Patzer 的故事來看,他原本是想要建立一個「完成目標的服務」,比如說遊學要花多少錢,這服務反向推算出要花多少努力與時間才能完成該目標,並建立對應的計劃。但是在詢問過一堆人之後,才發覺實際上人們比較需要整體的財務整理與規劃,而現存的 Quicken 以及微軟 Money 軟體並不讓人覺得好用,所以他從而改變成作出 Mint。

什麼是經得起考驗的點子

許多人心中都有同樣的疑問,Patzer 的回答是,這個點子需要經得起時間考驗,長可以延續 5 到 10 年的點子。他舉了某個他在 TechCrunch 看到的服務,該服務是把 Twitter 的朋友與粉絲整理得更好,讓使用者可以方便利用,也許我們看起來確實是解決了某中問題,但是 Patzer 認為這只能稱之為一個特色(Feature),不是一種事業(Business)。

他覺得一個好的商業點子,就是能夠徹底解決那些困擾你、浪費時間、讓你火大,同時也造成別人同樣困擾的問題。他進一步的說,把你的點子往五年後看,他還會是一門好生意嗎(Good Business)?該問題還會存在嗎?市場規模是不是夠大?確實有利可圖?是不是可以建立獨到門檻?

他舉了 Yousendit 為例,這個服務是讓人家解決過去附檔過大,無法寄送的問題,但他認為這只是過渡期,不是一個長久的問題,所以自然不會成為一門長久的好生意。事實上筆者在三、四年前還蠻常用 Yousendit 來作為檔案寄送的方式,不過的確就如他說的,在 Gmail 提升附檔容量、Dropbox 方便眾人同步檔案後,回頭看看 Yousendit 就覺得算不上什麼好服務了。

執行力把產品原型做出來

Patzer 之所以講點子不重要,不要怕別人偷的另個重要原因是執行力。因為即便別人知道了你的點子,他沒法把東西徹底的執行完成,完整的把東西做出來,一切都是白搭。他的創業模式就是把產品原型作出來,獲得真實人們的反應、將東西推向創投或天使投資人的面前解釋點子,接著透過各式方法把規模(The whole goal is scaling)做大,不管是透過雇人把組織擴大或者是增加使用者以及技術能力。

前些天看到一股說之前被問到「如果我現在做出一個一模一樣的網站,妳該怎麼辦?」,其實答案所有人都很明瞭。不管時間、資金以及經驗,許多東西就算是一模一樣也不會有同樣結果。我們同樣回頭看看過去半年內竄起的各式團購網站,也許有人會認為這必倒所以不做,有些人認為不屑做,而做得人又有各式各樣執行的成果,所以到底怎麼辦?不怎麼辦。王俊博跟劉柏園都搞遊戲,但是絕對結果不盡相同。

如何找到對的人

對於 Patzer 來說,他認為檢驗好的技術人才容易,原因是真才實料,由淺至深的問題,程式寫了就知道,一點都躲不掉。但是行銷相關人才的召募就相對困難,因為他們可以蓋得天花亂墜(They’re really good at bullshitting),但其中 95% 都是假貨。他推薦了一本書「Topgrading」。

該書沒有繁體中文翻譯本,其中最明顯的觀點是:「你不能接受一個由A、B或C級人才混合而成的團隊,而是要盡可能讓你的團隊全部由A級人才組成。」,書內容裡頭講解了許多方法論,可以讓人以正確的方式雇到對的人。 這邊有台灣的部落客介紹這本書(如果有人要開團購買簡中版,請千萬讓我知道~)

在面試過程中,他更認為,問「為什麼?」比問什麼來得重要,比如說,「你從哪來?你為什麼選擇這個學校?為什麼做這樣的事?為什麼不做那個選擇?」最終他發現,優秀成功的人都會有跡可循(pattern),成功的人都會很有目標性,知道自己要什麼,投五份履歷表拿到四份好的 Offer。而一邊的人就會是,「嗯,我投了兩份,有一份上了,所以我就去了那」。

透過社群行銷,強化各式曝光機會

Patzer 解釋,一開始 Mint 上線並沒有花費任何行銷預算,取而代之的是在數個月之前就創立一個部落格,開了一系列跟錢有關的主題,像是「你的皮包裡有什麼?」、「你最慘的財務經驗投稿!」,你可以想像每個人都有這類型意見、想法與經驗。所以逐漸的越來越多人投稿,他們也自然而然的一開始就收到 1~2 萬個有效的信件名單。

在 Mint 上線前,他們就寄出邀請函,只要有人在自己部落格貼上「我要用 Mint」的串連貼紙,就可以獲得 Mint 的搶先使用權。最終有 700 人參與了這個活動,所以他們得到了免費的 700 個部落客串聯,也有了最初的使用者。

接著他們利用了 TechCrunch 40 的發表場合,除了在台上的七分鐘展示外,他們便宜租下展演場地旁的空位置,藉此有更多機會跟更多群眾接觸,說明他們的想法;由於在該場合他們也有雇用公關公司,所以在齊一的制服下,聲勢浩大,感覺樣子十足,同時也打造出自己的品牌,所以也就贏得當屆的最佳人氣獎,最後就是透過獎項狂上媒體,然後不斷的出名,後面就水到渠成。

過去可能是部落格經營行銷,不過 Facebook 粉絲團經營,也正是新的流行方式。以得獎作為媒體寵兒,國內我們可以很容易聯想到幾個類似的案例,不是嗎?重點就在於要有梗被人報導以及轉載。

網址是品牌的最佳體現

在美國以及中國大陸,網址的重要性,不斷的被人重述,Patzer 解釋 Mint 代表的多重意思 ,包含著鑄幣廠(很多錢)、代表著薄荷(十分清新,綠色讓人想到美鈔),由於一開始他沒太多錢,買下的是 Mymint.com,但是相較於他同期的對手 Wesabe 以及 Geezeo,一個讓人想到的是日本芥末,一個讓人不斷發出 zzz 音,他認為高下立判。

後來他有了資金之後,就想要買下 Mint.com,但是當時已經被一位經營 Mint Investment 的銀行家給買下,對他來講,錢不是問題,所以自然不是他願割愛的主因,Patzer 透過許多種方式遊說,包含利用人脈、優先提供該銀行家認購入股等談判方式,許他一個願景,最後該銀行家靠著這個網址一本萬利,Patzer 也因此獲得自己鐘愛的網域名稱。

如果最近看過 Facebook 的創業故事,你可以記得 Facebook 的原始網址是 thefacebook.com,但最終在 Sean Parker 的建議下,最終賣下了 Facebook.com 這樣的名稱。在國內,也許一般國人對於英文網址並不是那麼熟悉,但易找、便於聯想的名稱,絕對會有讓人過目不忘的重要性。(雖然 Inside 不斷被記為 Insight,不過反正也都達到記憶的目標了:P)

小結

成功的創業者背後都有一連串故事吸引人的故事,也都會有發人省思或者觸類旁通的好處,有些經驗可能不能夠被完全的套用,或者是某些觀點不盡然與自己的成功經歷相同,或為自己所相信。條條大路通羅馬,這些經驗都值得我們借鏡,但也許未來你的下一個成功案例,可以盡情推翻他的論述也說不定?

筆者非常推薦各位去觀看他的演說影片與全文,相信也更會有體悟

How to Take your Start-Up to the Next Level from Carsonified on Vimeo.