剷除登革熱有望?Google 系列公司「Verily」將用人工智慧消滅蚊子!

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本文來自合作媒體 騰訊科技 ,INSIDE 授權轉載

國外媒體報導 ,Alphabet 旗下生命科學子公司 Verily 正希望利用人工智慧技術幫助社區消滅蟲害,尤其是減少埃及斑蚊對人們可能帶來的致命危害。

據瞭解 Verily 已經在一個名為「除蟲」的計畫(Debug Project)上花了數年進行秘密研發,其目的是為了減少「埃及斑蚊」(Aedes aegypti)在美國以及其他地區的數量,而埃及斑蚊會傳播包括登革熱、黃熱病、茲卡等一些致命病毒。

Verily 旗下的蚊子生物學家以及電腦工程團隊正在努力研究一種「昆蟲不育術」(sterile insect technique),即通過讓這些蚊子不孕不育的方式而控制其存活數量。具體來說就是,該團隊會有意將沒有生育能力的雄性埃及斑蚊釋放到野外跟雌性交配,而它們產出的蟲卵則無法孵化。對於一些生活範圍非常有限、且一生只會交配一次的蚊子種類而言,這一方式通常是最有效的數量控制手段。

對於原本隸屬於 Google X 研發部門的 Verily 來說,會主攻這個題目的確有些令人意外。但 Verily 工程副總、前 Google Chrome 工程副總 Linus Upson 表示自己早在普林斯頓的碩士生時期就對此類問題的研究非常感興趣。

「我是在那個時候知道了蚊子導致了許多人的死亡,這一原因導致的致死人數甚至僅僅落後於車禍。」Upson 說。

需要指出的是,Verily 的「昆蟲不育術」同時使用了機器學習和電腦視覺技術(computer vision expertise)來自動識別「埃及斑蚊」的性別。而在此之前,研究人員通常需要人工對它們的性別進行區分,這一方式不僅耗時巨大、且錯誤率較高。

不過近期也有許多人對於通過改變昆蟲生物結構達到數量控制的方法表達了擔憂。在此前美國佛羅里達州茲卡病毒蔓延期間,一家名為 Oxitec 的生物技術公司就介紹了一種在散播茲卡病毒的埃及斑蚊體內植入「殺手基因」(殺手基因能讓埃及斑蚊幼蟲的生命縮短,從而讓病媒蚊數量銳減)來阻止茲卡病毒散播的方法,但有許多當地居民都對此表示了反對,他們擔心這是生物技術公司未來人體試驗的一部分。

在文章中,Verily 透露自己正在研發自動飼養和釋放這種雄性蚊子的原型產品,同時正在開發可以追蹤蚊子種類、種群的新型感應器。

賓州州立大學昆蟲學和疾病流行病學副教授 Jason L. Rasgon 認為,如果 Verily 能夠在學術論文展示這項技術的準確性,這一方式或許能夠在全世界範圍被廣泛採納。

「任何自動的、增加精確性,且不會意外釋放雌性埃及斑蚊的方法都是好方法。」

不過,Upson 也承認 Verily 正在研發的控制手段仍然遠遠沒有達到完美的標準。他表示:「目前,我們仍然處於研究的初級階段,但我們完全可以在判斷蚊子性別的時候實現較高的準確率。」

需要指出的是,除了這一「除蟲」計畫外,Alphabet 旗下生命科學子公司 Verily 還在展開許多同人類生命健康相關的研究和計畫。比如,Verily 去年宣佈與英國最大制藥商葛蘭素史克建立一家名為「加爾瓦尼生物電子學公司」的合資公司,專攻生物電子醫學 (bioelectronic medicines) 領域。而且,該公司還正攜手瑞士製造商諾華開發嵌入葡萄糖感應器的智慧隱形眼鏡。

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