你的創業核心是什麼?訂 KPI 前不如先設 API

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原文為《WHAT IS THE API FOR YOUR STARTUP?》作者 Alex Iskold,現為紐約 Techstars 管理總監。

在現在雲端及自動化的趨勢下,如果你創辦的是一家網路或科技公司,設定 API 已經成為不可或缺的基礎建設。而本文作者則根據與新創團隊交流的經驗,告訴你設定簡潔明確的 API 不僅能保持程式運作順暢,還能在經營面幫助你釐清並專注在公司真正的核心理念上。

我最近和 Techstars 其中一位創辦人聊到,「你公司的 API 是什麼?」

這問題乍聽有點怪,其實不然。

每一家新創公司,每一間企業都有用來銜接全世界的介面。比如 Google 的介面就很簡單,畫面中央只有搜尋。亞馬遜的訂購畫面就複雜得多,你可以瀏覽、搜尋、加到購物車、訂購、退款⋯⋯。

就算你不是工程師或產品經理,思考一下你的公司想提供這個世界怎樣的介面還是非常有用的。用 API 的角度來看你的事業,能大大地幫助你看清楚這個事業真正做的事,還有背後的原因。

API 能強迫你保持簡潔。

什麼是 API?

API (Application Programming Interface) 就是應用程式介面,你可以把 API 當作一種軟體套件、網路服務或者企業和世界互動的介面或合約。

換句話說, API 是一套溝通標準,從軟體套件、網路服務或企業發送請求,再接收回應。

以網頁上常見的元件,核取方塊 (checkbox) 來說,你可以打勾或取消勾選,這就是它的介面。

/check --- causes checkbox to be checked
/uncheck --- causes checkbox to be unchecked

再舉另一個 API 的例子,在 Digital Ocean 的雲端服務啟用 10 台伺服器。API 看起來可能像這樣:

/launchServers?numServers=10 --- starts running servers in the cloud.

在這個範例中,「launchServers」的指令讓使用者可以設定上線的伺服器數量。大部分的服務都支援這種客製化或參數化的設定,以達到彈性和重複使用的目的。啟用 10 台或 20 台伺服器的指令基本上是一樣的,要是設不同的指令就沒有什麼意義了。

企業 API 是什麼?

訂定企業 API 的時候,你要考量公司的核心概念是什麼,以及有哪些相關的指令。你想要攘你們公司的使用者做什麼?以下列出幾個簡單的常見範例:

google.com/search?term=techstars

amazon.com/browse?category=books
amazon.com/buy?bookId=b&customerId=c

uber.com/orderCar?location=loc&customerId=c

twitter.com/postTweet?text=t&userId=u

facebook.com/friend?userId=u&friendId=f

現在很多企業都採用雲端服務,而我們之間就是透過 HTTP 協定在溝通。這點可能有點違反直覺,身為終端使用者,我們通常是看到漂亮頁的畫面和易用的 app,不過介面中基礎的螺絲釘,也就是真正的指令是透過 HTTP 傳遞的。

而重點是,HTTP 能讓我們看見這些企業 API 真正的骨幹,這些 API 是最原始、直接的介面,它們定義了我們可以用這些服務來做些什麼。

如何設計企業 API

現在讓我們把目光轉回 你的 事業上。剛開始創業的時候,你要做一大堆事情:了解你的目標市場 (founder market fit)、和客戶溝通、思考你想法的獨到之處和優勢、進入市場的策略⋯⋯還有其它一卡車的待辦事項。

而建立你企業的 API,就是你在早期就該開始做的事情之一。

用 HTTP 協定來規劃藍圖(這沒有你想得那麼難!)。早在推出最小型產品之前,就要先設計好你的 API。

練習設計 API 可以讓你把事業看得更清楚。你得決定要在最小可行產品裡加入哪些功能、排列指令的優先順序,你在把這些列出來的同時會了解自己是做得太少還是做得不夠。

讓你的 API 盡可能保持簡潔優雅。不要總想加些什麼,要想該移除什麼。

基本的 API 可以幫助你和顧客及團隊溝通,也是通往最小可行產品的墊腳石。一旦你設計好滿意的 API,就可以開始導入,讓 API 一個接一個透過 HTTP 運行。沒錯,你不需要高檔的使用者經驗設計或漂亮的 app,只要導入 API 就會對你的企業開始有點概念。

改善你的企業 API

當你的企業開始成長進化,你的 API 也要跟上。不斷更新改進的同時,對於新增的功能也要斤斤計較,優秀的公司通常 API 都很簡單。

想想 Google 吧。它的介面簡單卻不凡,而且背後要處理的項目相當複雜。同樣的,史蒂夫賈伯斯致力推行蘋果產品簡潔的介面,而結果也相當成功。蘋果的產品總把複雜的工程包藏在精巧簡單的介面之下。

你要讓事業看起來愈簡單愈好,背後提供的服務則是愈有價值愈好。

當你的事業開始成長,不同部門就會開始衍生自己的 API,你會有對外的介面以及對內的介面。不論如何,盡量強迫自己保持所有介面乾乾淨淨,絕對能幫得上你。

你自己的公司應該要是自己 API 最早也是最大的客戶。

隨著你的公司成長,使用你們服務的管道也會變多。

你會有桌面網頁、行動網頁、簡訊、聊天機器人、iOS 和 Android app⋯⋯各式各樣透過網路提供服務的管道。這些都可以當做你 API 的客戶(端),同時也是你公司的客戶。

我們現在活在一個滿是雲端和自動服務的世界,幾家大公司如 Google 、亞馬遜、Facebook 都為旗下服務提供了 API。

趨勢上來說,未來每家公司不只會有圖形化的介面,也會提供程式的介面,隨著人工智慧和自動化程式的演進,許多交易和通路會透過網路服務和 API 來完成。

假如你是一間新創公司,可以從思考並列出自己的 API 來面對這樣的未來。

你的事業提供什麼樣的指令給客戶呢?而你的 API 又是什麼呢?

 


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