揭秘科技史上最神秘的物體——安提基特拉機械

在 3D 掃描技術的幫助下,科學家們復原了安提基特拉機械內部的構造:一組聯動齒輪,和表面上一組錯綜複雜的銘文,並翻譯出了文字中的重要部分。至此,這項科技史上難以解釋的發現終於揭開了神秘的面紗。
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原文來自 theatlantic《The Most Mysterious Object in the History of Technology》,經合作媒體 tech2ipo 編譯。

在一個漆黑的暴風雨夜,一艘來自希臘的貨船不幸撞上了安提基特拉島的懸崖。隨後,船開始破裂、進水、下沈,直到沈入地中海約 160 英尺深的海洋階地。

2000 多年後,到了 1900 年,附近的漁民在捕捉海綿動物時偶然發現了這場事故的殘骸。潛水員們在這裡花了一年的時間,發現了數百件藝術品、珠寶、以及真人大小的大理石和青銅雕像。同時,他們還發現了一件不知是何用途的東西:材質像被腐蝕的青銅,外觀像鐘錶,不像任何已知的古代物體。這一發現被命名為安提基特拉機械,是科技史上最神秘的物體之一。

最早,研究人員懷疑這是一份各種機械的組圖——一台能預測天體位置、月相,以及日食、月食時間的機器。但這種解釋存在嚴重的時代錯誤。這個機械的推測時間約在公元前 200 年,但歷史上有記載的類似工藝,歐洲第一機械天文時鐘的建成時間約在 1500 年之後。

這個設備目前存放在雅典國家考古博物館,已經只剩一個脆弱的殼了,而且碎成了小小的三片,十分脆弱。

Brendan Foley 是來自伍茲霍爾海洋研究所的海洋考古學家,他今年春天花了好幾周在遺址附近潛水。他說,「這個機械像拿破侖蛋糕一樣脆弱,一碰就碎了。」

科學家們已經在現有基礎上做出了了不起的研究成果。過去十年,他們在 3D 掃描技術的幫助下,復原了設備內部的構造——一組聯動齒輪,和表面上一組錯綜複雜的銘文。本世紀,自安提基特拉機械被從海底發掘出來之後,一組國際研究人員首次翻譯出了刻在設備上的文字中的重要部分。他們的成果發表在上個月的歷史學期刊《Almagest》上。

Alexander Jones 是紐約大學古代科學史教授,他說,「除了安提基特拉遺址出土的文物,我們對那個年代的科技幾乎一無所知。所以這次發現的這些文字意義十分重大。我們可以知道該機械應該是一位哲人的教學工具,上面的文字就是閱讀指南」。

研究人員認為這個機械曾經存放在一個長方體盒子中,正反兩面都刻有日曆轉盤和銘文。用旁邊的手搖可以撥動齒輪帶動錶盤,就能夠知曉任意一天太陽和月亮的精確位置。(背面轉盤的刻度更精確。)這個機械也能計算日食和月食的日期,以及記錄奧林匹克運動會的時間。作家 Sarah Kaplan 說過,這些事件在歷史的時間線上十分重要。在占卜中,日食和月食都是凶兆,所以可以據此推斷出一些重大文化變故。

此次破譯出的文字中還記載了複雜得驚人的天文數據,但是研究人員認為,這更像一本教學筆記而非計算器。

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▲安提基特拉機械復原版,Photo Credit: 路透社

根據最新翻譯的銘文,研究人員推斷出了安提基特拉機械中早已消失的零件部分——一些擺放在機械前面代表太陽和行星運動的微小球體。論文作者寫道,「此份文字最大的價值在於包含了對該機械丟失部分的描述,包括一些代表太陽和行星的小球體。」

很多研究人員渴望找到丟失的部分,或者再找到一個完整的類似品,但其實不大可能了。1953 年,法國著名潛水家 Jacques Cousteau 帶著他的潛水隊來到了這片廢墟,用一種像篩子一樣的過濾裝置從這片遺址中篩出有用的東西。他們找到了 300 件藝術品,但依然無法從中推斷出毀壞的部分。海洋考古學家 Foley 說,「如果通過這種裝置還會漏掉什麼東西,應該是已經化成灰了。」

Foley 多年來數次在安提基特拉遺址潛水,他說自己親眼見證了歷史化作塵埃。有一次,一名潛水員發現了一個看起來很堅固的青銅製品(一種通常用在床頭或沙發上的華麗裝飾),文物保護者們本想小心翼翼地去除了外面一層薄薄的腐蝕,結果整個物體一下子成了粉末。

安提基特拉機械也一樣,現存應該只有原件的 40%。Foley 說,「幾乎不剩什麼金屬了,只剩下腐蝕過後風化的外殼。因為銘文的發現,科學家們能夠證明這東西曾經的用途。這個由 2 毫米薄的銅片組成的機械比鋁箔厚不了多少,要想找到剩餘部分實在太渺茫了。」