Duolingo 天才推手:發明驗證碼的 37 歲教授 Luis von Ahn

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Luis_von_Ahn_3▲ Duolingo 創辦人 Luis von Ahn

先前 Inside 介紹過風靡各地,還紅到自己辦檢定的語言教學軟體 Duolingo,而背後的推手,同時也是發明驗證碼的天才 Luis von Ahn 本人這次向 Inside 進一步闡述了創辦 Duolingo 的故事和心路歷程。

Luis von Ahn 生於 1978 年,在 2009 年把手上驗證碼公司賣給了 Google ,且曾獲美國表揚跨領域傑出人才的 麥克阿瑟天才獎 。現為卡內基梅隆大學教授,在卡內基梅隆大學獲得電腦科學博士學位後,便於 25 歲開始教學。同時由於設計了  驗證碼 機制,也被稱為群眾外包之父。

可以談談你觀察到的學習困境,以及創辦語言學習 app 的原因嗎?

我在瓜地馬拉長大,這裡大部分的人都沒有管道接受良好教育。我親眼見證富人為孩子花錢買到最高級的教育,而窮人卻連讀寫都有困難。

我的共同創辦人 Severin Hacker 想要創造一項工具,來透過教育改善人們的生活,而之所以選擇語言學習為主題,是因為你只要多學一項語言,收入潛力就能快速倍增。

有效又低門檻的語言教育需求強烈:世界上有 1.2 億人在學外語,他們大部分都不富有,而且大部分都是學英語,主要是為了追求更好的學習或就業機會。

此外,就算是有管道獲得語言教育的人,其實也學得很沒效率。很多國家都會在學校教英語,可是大部分的人畢業後就忘得一乾二淨。在美國也有很多人在學校學外語,但到了畢業根本不會講。

所以我們決定創造 Doulingo,讓任何人都能簡單有效地獲取高品質語言教育,而且免費。我們也決定要做得很像遊戲,因為學習語言需要長期持續的練習,而人們總愛做好玩的事!

duolingo 2

Duolingo 和 Duolingo Test 目前的成績如何?獲利狀況呢?

Duolingo 有 1.2 億使用者,其中每月活躍使用者有 2000 萬,是 iOSAndroidWindows 三個平台教育類下載數最高的 app。能達到這樣的成績,靠的全是口耳相傳,我們沒有花錢做任何行銷。

我最得意的是,從窮苦開發國家的公立學校到有錢人如比爾蓋茲和許多名人都在用 Duolingo。我們相信真正的教育平等並不需要更多的錢才能換得更好的教育。

我們想讓教育永遠免費,為此需要獲利來支撐這個目標,所以我們創造了 Duolingo Test Center,這是一個完全獨立的 app 和網站。因為每年有上百萬人需要語言測驗,在申請學校或工作的時候通常會要求附上語言檢定認證,但是現在的托福或雅思等報名費大約要 200 -- 250 美金。現在透過 Duolingo Test Center 就只要花 20 美金和 20 分鐘,我們會用攝影機、螢幕和麥克風等設備審遠端核測驗,你在家裡就能接受標準測驗。

Duolingo Test 現在已經受到哈佛補校、德國科技高級學府蒲朗克研究院、卡內基梅隆大學的其中一間國際學院,以及 LinkedIn、Uber 等公司採用。我們也正在和美國 12 家優秀大學嘗試合作,測試我們的測驗與 TOFEL 相比的鑑別度。

Duolingo 有多少員工?

我們的團隊成員有來自 20 多個國家的 60 多位成員,大約一半是工程師,而且很多都有博士學位。其他還有設計師、行銷、社群經理、研究員等等。我們計畫在 2016 年底擴增到 100 人。

在 Duolingo,電腦科學和設計總是優先,我們大部分的心力也都放在那裏,更特別的是我們還採用了機器學習,用一套人工智慧的集合讓我們的演算法能根據每個人的學習風格做調整,幫助他們學得更快更有效率,就好比一對一的數位家教一樣。你應該也注意到 Duolingo 非常簡潔,要做出漂亮又直覺的使用者體驗是需要耗費很大心力的,而我們在 Duolingo 也是相當認真看待此事。

面對眾多競爭對手, Duolingo 的優勢在哪?

讓 Duolingo 成功的要素有三樣。

1. 百分之百免費。

你不用掏出皮夾就能享用 Doulingo 上所有的學習資源。

2. 它簡單又有趣。

我們把 Duolingo 做得像遊戲一樣,使用者會和朋友競爭,獲得點數來升級,並賺到虛擬貨幣來購買寶物。這讓大家擺脫「唸書」的感覺,而且能幫助他們保持動力。

課程短小實用,所以大家一次只要花個 5 分鐘,不用另外安排時間。

3. 用科學來安排課程,而且非常有效

我們的教學方法是分析使用 Duolingo 上百萬使用者的學習方式而來。這是史上首創,因為過去我們沒辦法在這麼短的時間內處理這麼龐大的資料。根據  紐約市立大學 的獨立研究,在 Duolingo 上花 34 小時的學習效果就等同於一學期的大學語言課程。

至於我們的競爭對手,市面上有很多學習軟體,但我並不特別擔心。像 Rosseta Stone 等,我們很多對手都慢慢變成了行銷公司,因為他們的商業模式需要用戶付費購買軟體,所以他們就得在廣告行銷上花一大筆錢來獲取用戶。大部分的公司把 80% 的預算都花在廣告上,而非改良他們的產品。

duolingo

Duolingo 在亞洲的計畫是什麼?未來會針對亞洲使用者開發更多語言課程嗎?

我們在亞洲的成長相當穩定,而且計劃針對亞洲市場推出更多課程。我們不久就會推出讓華語使用者學習西班牙語的課程,也正在製作法語課程。我們也將推出讓泰語使用者學英語的課程(現在已經  推出),以及菲律賓塔加拉語學英語等課程。

亞洲國家語言學習的需求非常強勁,特別是英語,而且行動裝置大幅成長,因此我們相信 Duolingo 在一些亞洲國家會變得受歡迎。

Duolingo 這一兩年的全球計劃是什麼?

短期來說,我們正在研究一個很酷的新方式來做語言會話教學,我還不能透露太多細節,但很快就會讓你知道新消息。

我們也努力把 Duolingo 推廣到更多學校,我們看到許多激勵人心的老師,他們都想為學生的生命注入改變,也見證到 Duoliguo 作為教具效果有多好。我們一年前創造了 Duolingo for Schools ,到了現在已經有 20 萬個班級正在使用。

長期而言,我們想讓所有人都能得到各種最高品質的教育。我們從語言教學開始,但我們不會停在這裡。同時我們每天也努力讓 Duolingo 更好玩又更有效。

有了驗證碼和 Duolingo 兩項成功專案,你的下一步是什麼?有沒有什麼值得期待的新點子?

我現在所有時間都拿來把 Duolingo 打造成最高品質的語言學習工具,以及推廣更多人使用到這項工具。所以現在先這樣,希望未來我會再挑戰其他有趣的專案。我認為自己還年輕(還有無限可能)。

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