一塊 Raspberry Pi 五美元開發版,帶給台灣硬體廠的啟示

前一陣子有硬體廠的朋友開始做類似Raspberry Pi的開發版,找我聊天的時候,我不好意思澆冷水。我心裡想,除非有辦法做出與眾不同的東西,例如軟硬整合、創新技術,否則就算再怎麼cost-down,純粹靠賣硬體賺錢的日子會很難過。
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本文原刊登於台灣大學資工系副教授洪士灝的 Facebook。Inside 獲授權轉載。

前一陣子有硬體廠的朋友開始做類似 Raspberry Pi 的開發版,找我聊天的時候,我不好意思澆冷水。我心裡想,除非有辦法做出與眾不同的東西,例如軟硬整合、創新技術,否則就算再怎麼 cost-down,純粹靠賣硬體賺錢的日子會很難過。

果不出其然,Raspberry Pi 剛發布 5 美元的電腦:Model Zero1,效能和記憶體比三年前 20 多美元的初代 Raspberry Pi 強。5 美元的價格,對於教育推廣、Makers 和做系統的人來說是福音,很適合拿來開發應用和把玩系統軟體。

聯發科剛剛也在官網上正式發布了最新系列 LinkIt Smart 7688 開發版,只要花不到台幣 500 元就能買到 2,作為 IoT 用途的開放發展平台。

這年頭,不是說哪個板子比較強,開發者就願意出高價錢來買,因為有人要輕薄短小節能,有人要內建無線網路,有人要特別的感測器,所以高效能不是唯一的考量,重點是要做出使用者覺得「好用」的板子。

現在,使用者覺得好用的,應該就是那些善用開放原始碼軟硬體的板子了,不必付大錢給廠商,資料透明,東西可任意修改,又有社群可以支援,為什麼要用付費封閉的開發版?而且,行情越來越低,廠商不大可能靠賣硬體賺錢,也不可能提供服務,唯有靠開發者和使用者共同建構的社群來壯大勢力。沒有靠社群,晶片再厲害也沒有人氣,無法回收成本,大概會經營不下去。

所以廠商要換腦袋了,在提供開發版給學校和開發者的時候,不要想賺錢,而是要想盡辦法吸引人來使用,免費、倒貼都有可能。Google 這類大公司贊助開放硬體,為的是加速物聯網(IoT)應用的興盛,讓他們後端的服務更有價值、搜集到更多的 Big Data。

因此新一代的產品研發,從 IoT 到 Big Data,已經跳出舊時代被大型公司的封閉規格(例如 Microsoft 和 Intel 的 Wintel)所壟斷的窠臼,朝向開放、開源化設計的潮流,看的是各類使用情境中智慧化,從創新應用和系統的角度來改進服務或提供新的整體解決方案(total solution)。

目前很多系統大致是以下的三個層級垂直堆疊而成,由上而下依序是:

  • 應用程式
  • 開源系統軟體(含中介軟體、作業系統)
  • 開源硬體

因此,要做產品,要懂得用開源系統軟體和開源硬體,才能降低研發成本,而且站在巨人的肩膀上。

所以我如果成立一家新公司來做產品研發,我只需要兩種技術人才:應用開發者(application developers)以及系統架構師(system architects)。只要能善用開源系統軟體和硬體,我就有機會用少量的精銳,做出大公司不會做的東西。

這樣的人才,貴精不貴多。應用開發者要多方接觸使用者和了解前瞻應用的趨勢,最好是有與眾不同的創見;系統架構師要熟知各類開源系統軟體和硬體的特性,幫所欲開發的應用找出最具優勢的系統架構與組合。

開這樣的公司,不需很高的成本,公司不必大,要的是人才,有眼光的創業家,以及有品味的金主。我在學校希望訓練出來的,是能在上述技術領域有所作為的人才,也希望業界有更多的伯樂,能夠和我們培育出的千里馬,一起去把握真正高科技業的發展機會。