【專訪 BLOCKS】用絕不妥協理念,催生模組型智慧手錶

模組化的電子產品,一直被視為電子產品的下一個里程碑。簡單的說,就是讓使用者可以輕鬆的組裝、替換或升級單一零件,不用每次都淘汰掉一整件產品。當硬體能像樂高一樣的可以自由組合。我們就可以減少開銷,減少資源,延長產品使用期。最重要的,還能針對每個人需求去客製硬體功能。
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▲BLOCKS 的手錶本體,包含所有基本功能

這就是 BLOCKS 最強大的理念。目前市面上智慧手錶一堆,但沒有一個廠商能做出真正客製個人需求的產品。舉例:外出遊玩沒有電源,一般的智慧手錶都無法撐過太久的時間,但 BLOCKS 的電池模組就可以解決這個問題。手錶沒電時,就裝上電池模組,你的電量就可以再度過一段時間了!

這種客製化的程度,更可以隨著你一天的活動而調整。早上要起床運動時,你可以選擇心跳感應、GPS 計步模組來紀錄你的運動。運動完進辦公室上班,你可以馬上換成電池模組跟 SIM 卡模組,支援上班應接不暇的電話。晚上下班後,拿掉公司電話的 SIM 卡模組,更換成 NFC 付款模組,讓你下班能悠閒的逛街、購物。這就是 BLOCKS 客製化的程度。對長期使用者來說,每當有新的模組推出,你也只需要購買一顆模組,不用買一整支新的智慧手錶了。

 

▲BLOCKS 的錶帶本身就是配有不同功能的模組。每塊模組都可以很方便的拆解。

我們也遇過一些很瘋狂的支持者。有一次有個粉絲手上帶著五六款的智慧手環跟我們視訊,超激動的告訴我們,每個智慧手錶的主打功能都不太一樣,每次推出新的功能是他想玩玩看的,他就得一直更換他的智慧手錶。最後他就買了五六款不同的款式。但他就是在等待像 BLOCKS 這樣的產品。模組化的智慧手錶,淘汰率低,不必浪費資源,還能照樣給使用者最客製化的體驗。

為了符合廣大使用者的需求,BLOCKS 也把他們的模組技術開源,甚至透過合作廠商,找上了各種硬體大廠來協助開發模組。舉個例子,開發相機鏡頭的廠商,就可以專精於開發鏡頭,再銜接上 BLOCKS 的面板,而不用擔心過多功能或整合問題。

BLOCKS 這樣的目的,除了能集結各家最專業的感測器、信號處理的廠商來協助開發最先進的個別模組,也要讓模組的選擇更加龐大,來完成使用者最個人化的體驗。目前 BLOCKS 已跟 1,500 多名軟、硬體工程師簽下開源合作的計畫,多種特殊功能的模組馬上問世了!

▲BLOCKS 的模組也會開源,集結其他廠商,共同開發出更多功能。

儘管 BLOCKS 找到了市場很好的切入點,但是無法避免競爭。Apple Watch,Pebble ( 延伸閱讀:Pebble 如何在 KickStarter 上持續創造收入 ) 或 Moto 360,這些產品都有一定的市場及知名度。當訪問時被問到,BLOCKS 對於其他競爭的智慧手錶怎麼看時,Fred 跟 Omer 兩人給的答案卻很正面。

他們覺得市面上現在很多精美、功能完善的智慧手錶,使用起來也很酷。問題在於,大部分的消費者買了幾個月,就失去興趣而拋棄它們了。顯然這些智慧手錶沒有解決使用者的日常需求,反而像是「科技玩具」。但他們 BLOCKS 的期許,可不僅只於切入智慧手錶市場。

我們並不願意把 BLOCKS 侷限為一款高階智慧手錶。我們的理念,就是要讓使用者自由,你把它組裝成什麼,它就是什麼。

BLOCKS 的彈性讓使用者可以每個月都更換使用方式,所以我們自己從來不跟智慧手錶比較。我覺得它應該可以是任何一種電子產品,甚至你可以把 BLOCKS 跟手機比較。我們真的希望它不是一款「科技玩具」,而是隨著使用者需求而進化的產品。我們期許它能解決每個使用者的問題。也因為如此,BLOCKS 在我跟 Omer 心中的定義,就可以很不一樣,因為我們是不同的使用者。

模組化的優勢就是這樣:可以減少浪費的資源、隨意客製你所需要的硬體。BLOCKS 把彈性擴充的優勢帶進產品,成了他們的殺手鐧。也可以說是把軟體的觀念帶進了硬體。

BLOCKS + 群眾的力量:互動、執行雙管齊下

Fred 跟 Omer 在整場訪談,一直強調,聽取群眾的建議,是他們塑造產品的一大助力。但明明創業初期就跟高通、仁寶等大型公司談成合作,又贏得了數筆創業資金。為什麼 BLOCKS 還要選擇群眾集資?Fred 告訴了我們一個讓人出乎意料的過程:

我一直強調我們跟 Community(社群)有強大的連結。所以你去細看 Kickstarter 上 BLOCKS 專案的提案人會發現,提案人叫 Trevor,他根本不是我們團隊裡的人!他是個超級熱情的粉絲,自願幫我們上掛專案的!

為了支持我們推動 BLOCKS 的概念,他自己還特別從美國飛來英國找我們!在我們發現了群眾集資讓我們能跟更多人溝通後,我們開始接手集資的計畫。我們刻意不去更換 Trevor 的名字,因為他正好象徵著我們一路走來建立的 Community。

▲Fred 解釋,當初登上 Kickstarter 也是早期粉絲協助成立的。

確實,BLOCKS 的團隊一直把群眾的觀點、建議看得很重。從還沒上 Kickstarter 之前的概念影片,他們就受到了很多熱情的支持及協助,後來開啟了 Facebook,Twitter 及 e-mail 的溝通管道,他們更是善加利用的大家的回饋。這群熱情的支持者為 BLOCKS 的付出,遠遠超乎我們的想像!

Omer 也提出了他對群眾集資的看法:

如果你仔細看看 Kickstarter 官方的用詞,贊助者的贊助動作並不叫購買 (Buy),而是承諾 (Pledge)。我們從一開始就不把 Kickstarter 當成販賣的管道,我們不是在找更多的消費者。

我們找的,是跟我們相同理念,並願意跟我們一起宣傳、承諾模組化產品的支持者。

「你絕對無法想像我們背後花在群眾 (Community) 上面有多長的時間。我們真的對每一封 email 都會很認真的回覆。我們也常常主動諮詢群眾的意見。現在回頭看,這些人對我們整個概念、設計都貢獻良多,我們的每一項決策,都會很認真的去考慮支持者們的想法。所以到現在我們 BLOCKS 的每個成員還是要 8 小時輪班一次,保持 24 小時的與世界各地的支持者溝通」Omer 一再的強調,跟 community 建立溝通及合作非常花時間,但 BLOCKS 當初要是沒有這些人的設計建議,他們小小的團隊根本無法走到今天這一步。

「我們產品初期設計期間還 Skype 了一大堆其他國家的支持者!這其實超好玩的,也是我們跟群眾合作最有意思的經驗之一。我們認識到了各種不同背景的人,我們聽到了特殊的需求與建議。在見識到大家需求有著這麼大的差異後,我們對 BLOCKS 的概念也有更大的信心了!」

最後訪談結束,BLOCKS 團隊要送給台灣的新創團隊及集資夥伴一個寶貴的建議:

群眾集資是個很棒的平台,但最重要的,是「群眾思考、群眾合作。」

這的確是「群眾」模式最重要的一環:傾聽使用者的需求後,要用行動去證明。當你努力認真做一件事情,全世界都會幫你。

▲貝殼放大團隊與兩位創辦人合影

僅僅 2 個小時的訪談,讓我們興奮莫名,也讓我反思,很多電子產品都被品牌化、規模化,但真正為「需求」而生的產品有幾個?我們又能為淘汰、浪費的使用習慣做些什麼改變?在消費市場瞬息萬變、資訊科技不斷推陳出新時,怎樣才能把「永續科技」的精神,結合人性發展?

我很期待 BLOCKS 的未來及模組化電子產品的概念。相信在不久的未來,模組化的理念、客製化的電子產品,將會引領人類生活到一個嶄新的篇章!


圖解智慧國家四大關鍵科技,從不同角度帶你了解台灣的科技應用實力

大家都知道台灣有座半導體護國神山,也聽過許多媒體對台灣科技實力的盛讚,但台灣的科技實力到底強不強?我們從四個面向帶你看台灣作為「智慧國家」到底有什麼實力!
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大家都知道台灣有座半導體護國神山,也聽過許多媒體對台灣科技實力的盛讚,但台灣的科技實力到底強不強?自己說不如讓國際單位做的調查更客觀顯示。瑞士洛桑管理學院(IMD)每年9月公布的世界數位競爭力(World Digital Competitiveness Ranking)評比,最近一次報告2021年台灣在全球64個主要國家及經濟體當中排名第8,獲得歷年來最佳名次。

而且值得關注的是,支持數位競爭力的核心要素之一,也就是「科技」競爭力。IMD評比報告揭露台灣拿下全球第2的佳績,從2018年的第11名年排名持續上升,顯見台灣無愧於科技強國之名。


科技小百科:
瑞士洛桑管理學院(IMD)是一個長期研究國家與企業競爭力,在國際上具盛名及公信力的評比機構,並自1989年起發布「世界競爭力年報」World Competitiveness Yearbook,其評比報告與調查結果更是各國政府擬定相關政策之參考。IMD每年會定期公布兩份競爭力評比報告,其一是「世界競爭力年報」,每年在6月公布,2022年台灣在63個受評比國家中排名全球第7名。另一份報告為「世界數位競爭力評比」World Digital Competitiveness Ranking,每年在9月底公布,本篇文章引用的資料為這份兩份研究。


也因為科技與國家發展息息相關,有哪些技術是台灣不為人知的優勢?或是未來產業可大力投資布局的領域?我們找出其中四大項與智慧國家最有關的科技,展現台灣具備強勁的科技能量,或許你已經受惠,也或許你能從其中找到發展的機會。

關鍵科技一、融合海陸空領域的多維通訊

隨著國家管理範圍逐漸擴大,通訊範圍多元且彼此關聯,相關科技如低軌衛星、5G通訊、海底電纜等,形成環環相扣的多維通訊聯網。

仔細洞察2021年的IMD報告,台灣在「行動寬頻的用戶比例」這項指標,拿下全球第1的傲人成績。顯見台灣在通訊基礎建設的投資及普及率,是走在全球領先位置。

尤其5G/6G關聯科技更是未來多維通訊的具舉足輕重的地位,原因是5G衍生的價值鏈相當廣泛,舉凡從晶片、模組、終端、邊緣、系統、到應用服務,可形成完整生態圈。為了強健台灣5G專網的自主技術與供應鏈,從2018年先後成立5G產業發展聯盟、5G垂直應用聯盟、以及5G Open Networking平台,逐漸形成5G國家隊。

除了把5G領先國視為戰略目標,當創新技術落地,更能帶來龐大商機。根據工研院的預估,將5G的小基站、邊緣運算、網路虛擬化等關鍵產品、模組、元件加總起來,2025年的市場規模上看2,510億美元(約新台幣7.5兆元),其他國家還在積極推動5G聯網建設,顯見相關商機仍有相當大發展空間。

關鍵科技二、新型態數位經濟與網路服務

邁向Web 3.0的交叉點,元宇宙被視為下一代網際網路的新機會,市調機構Gartner預測,2026年全世界將有25%的人口,每天至少有一小時投入元宇宙虛擬世界,進行工作、社交、教育、購物、娛樂等活動,並藉由虛擬貨幣、NFT進行數位資產的交易,虛擬經濟逐漸成形。

所謂元宇宙,需要以5G/6G高速網路為基礎,透過VR頭盔/眼鏡作為進入3D虛擬世界的載體,在元宇宙的各種互動體驗則需仰賴AI運算、雲端/邊緣儲存、區塊鏈等核心技術支援。人們在元宇宙內可以滿足從現實世界做不到的事情,形成穿梭虛擬、現實之間的生活體驗與商業模式。

近七成投入元宇宙相關應用的企業,認為元宇宙在未來5年一定會蓬勃發展,虛擬音樂會、虛擬時裝秀、媒體及產品聯名展示活動,將是元宇宙優先發生的商業體驗。

那麼台灣要投入元宇宙有何利基?解析元宇宙供應鏈版圖,主要可分為晶片、光電、通訊、AR/VR裝置、內容以及AI技術,台灣科技可從硬體方面,包含晶片、感測IC、光學零組件、伺服器等擅長領域切入。像是大家熟知的半導體大廠台積電,對於相關晶片的供應就至關重要,另外光電產業也有揚明光、玉晶光、中光電等企業,讓投影技術更精緻,再來連接元宇宙的通訊技術,也有聯亞來支援,而裝置軟硬體、AI技術則是有創意、世芯、智原等企業投入,最後想到AR/VR集大成者,就不能遺漏宏達電在這一塊的耕耘,同樣威盛電、佐臻、未來市(XRSPACE)等品牌也積極佈局,可見台灣已有完整的供應鏈,接下來有志於加入元宇宙的廠家,不妨從自身的專長去思考,相信不論是哪個領域的企業,都能有更多的創新、應用內容投入,完善整個元宇宙生態。

關鍵科技三、疫後時代興起的智慧型代理人 

近年因疫情持續延燒,越來越多領域開始導入「智慧型代理人」,像是零售業者引進半自動化機器,協助人力處理訂單、點餐;又或是醫院使用機器人,藉由AI辨識功能分擔部分醫護工作。

所謂智慧型代理人,以它所知的知識範圍內,自主完成人類所給予的指令任務。智慧型代理人發展至今,能協助人類的廣度、深度越來越多,主要是受惠機器學習的技術更為先進,加上其他的自動規劃、互相協調等演算法的成熟,讓智慧型代理人成為下一波產業發展重點。

世界先進國家紛紛把AI納為國家產業重要發展策略,台灣從2018年就推出「台灣AI行動計畫」,全面啟動產業AI化。發展至今,AI應用已從測試階段逐步應用於各式產業,資策會統計發現,掌握AI技術的新創企業在台灣有300家,逐漸摸索出不同的商業策略與獲利模式。

尤其資通訊、醫療照護是台灣兩大擁有頂尖人才的雙軸產業,在疫情之下,就可以看到醫療+科技所衍生的智慧型代理人應用。像是過去為了解決醫療量能不足,開發「5G智慧防疫機器人」,用來隔離病房消毒、運送餐盒及藥品物資,比傳統人力消毒方式有效節省50%時間,還能降低醫護人員感染風險,讓醫事工作更有效率。

關鍵科技四、資訊安全網保護每個人數位資產

我國面臨網路犯罪、駭客入侵政府、機關,甚至竊取個人資料事件持續增加,如何保護國民安心使用數位科技、保障財產安全將是未來重要方向。隨著AI普及所衍生的龐大資料量之隱私及資安問題,成為棘手的挑戰。從國際AI資安發展現況來看,歐盟在2021年提出人工智慧規則草案(Artificial Intelligence Act),鼓勵值得信賴且道德的AI進行研發與應用。微軟更在今(2022)年禁止提供AI推測情緒技術,並制定「負責任AI標準第二版」、Google則停止AI機器人具有自我意識、能與人類溝通等爭議事件,這些做法也都反映美歐在立法之際,業者也在努力自行節制敏感AI技術。

AI資安,是挑戰也是機會。未來,台灣政府與企業也須密切關注美歐相關草案的立法動態,找出AI規範的共同點,以此界定使用AI產品與服務之要求;因此,AI資安不僅需透過科技來防禦,更需要治理與法規,降低AI所帶來的衝擊。

另外,針對5G資安議題,台灣有展開大型科技防禦策略,包含5G資安防護系統、跨機關資安聯防。5G資安防護系統致力確保業者使用的5G系統具備安全、可靠、信賴,與國內5G專網業者進行服務驗證,以強化國產5G系統的整體資安防護能力。跨機關資安聯防的目標放在建立政府與民間的資安聯防體系,藉由橫向整合跨部會,全面提供威脅情資,減少機關隱匿資安事件,降低事件誤報與漏報。

持續提升台灣的科技能量 打造全方位的智慧國家

圖片資料來源:IMD 2022 世界競爭力年報

台灣的科技能量持續提升,從2022年的IMD世界競爭力年報可發現,而且該報告還指出我國擁有高素質勞動力、經濟活力、企業治理能耐、高教育水準等優勢。上述四項與智慧國家高度關聯的新興科技,涵蓋「數位基盤、數位創新、數位包容」等元素,如何借助科技打造創新、包容的社會,在台灣強勁的科技應用產業鏈上,補強創新的能量,並延續發展優勢項目,將是台灣要持續努力的方向。

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