NASA 證實:火星地表有水,而且是會流動的液態水

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美國航空暨太空總署(NASA)28 日宣布一項意義重大的發現:火星今日仍然有水,而且是液態水,而且夏天時會在地表流動!

NASA 科學任務部(Science Mission Directorate)副主任葛倫斯菲爾德(John Grunsfeld)表示:「我們的火星任務一直是在『追尋水的蹤跡』,一如我們在宇宙中尋找生命。如今,我們擁有了可信的科學資訊,證明了我們長久以來推測的現象。」

「這是一項意義重大的發展,它顯然證實了今日火星地表,仍然有液態水在流動,儘管是含有鹽份(briny)的水。」

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火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)

雖然科學家還不確定這些水的來源與化學成分,但是其發現已經足以改變人們對於火星的認識,它不但可能是太陽系最像地球的星體,而且有可能是微生物的溫床。相關論文發表在《自然.地球科學》(Nature Geoscience)期刊。

NASA 的「火星偵察軌道器」(Mars Reconnaissance Orbiter,MRO)太空船自 2006 年 3 月進入火星軌道以來,針對火星地表的化學特質進行觀測。近年科學家發展出一套新的技術來分析觀測資料,因此有了重大發現。

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火星赤道地區這些黑色的條紋,實際上就是水流形成的溝槽。(NASA)

MRO 於 2011 年觀測到,火星的赤道地區有一些會隨著季節變化而出沒的條紋,名為「季節性斜坡紋線」(recurring slope lineae,RSL)。RSL 長達數百公尺,寬度不到 5 公尺,在火星溫暖(攝氏零下 23 度以上)的夏天出現,似乎會流動延伸,一旦天氣轉冷,便又消失無蹤。

現在科學家相信,RSL 是由流動的水造成的溝槽。原因在於,MRO 在其中發現水合礦物鹽(hydrated minerals),其形成過程需要液態水。鹽份降低了水的凝固點,因此可以在攝氏零度以下流動。


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