在中國創業,既可怕又振奮——專訪課程格子創辦人李天放

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課表搬上手機小螢幕,除了填入課程,還能幹嘛?

中國新創團隊「Creating EV」作品「課程格子」,要讓你從簡單的課程表出發,摸索出未來的職涯道路。

說穿了,課程格子也許就像當初只在校園流行的 Facebook,作為專屬學生的社群網站。不過與 Facebook 熟悉知己、普通朋友與陌生人,課程格子以選課與社團作為擇友指標,為 600 萬中國大學生找到同道中人,交流興趣,互相激勵發展成專業,在踏入社會之前,你已早一步篤定自己的志向。

微軟、Palantir 畢業生,毅然歸零

課程格子的創辦者李天放是中國網路創業者中所謂的「海歸派」,六歲即隨家人移居美國西雅圖(因此「外國人」應該是比「海歸派」更精準的身份標籤)。高中畢業時,他就近選擇華盛頓大學資工(Computer Science)就讀,畢業以後又順理成章進入總部就在附近的微軟。但當他到了矽谷之後才發現,原來自己走向夢想的路程,有些迂迴。

問他課程格子如何幫助正在念大學的他解除迷惘。他坦言不諱:「如果時光真能倒流,我會先去加州念史丹佛(Stanford University)。」在那裡,人人都有創業壯志,當然也不缺乏執行夢想的能力。大三的他拿出手機打開課程格子,也許早就找到志同道合的創業夥伴。

李天放離開微軟後,去了著名投資人 Peter Thiel 共同創辦、專門提供政府追蹤可疑份子網路行跡的大數據公司 Palantir,「剛開始只有我不是史丹佛畢業的」。那時 Palantir 才剛啟航,員工僅有十幾個人,「面試官用手機 demo 產品給我看的時候還會 crash(當機)」,但也就是那股不畏挫折的奮鬥感與相信未來的朝氣,深深吸引著他。

所以,當 Palantir 進入壯大的階段,三年期間全體員工激增 30 倍、1 億美金收入進帳,筆直而穩定的發財之路在眼前鋪展開來,但李天放反而自知「是該走了」。這時候的他,已經領悟「我喜歡從 0-100 人的階段」,而不是在一萬個人裡面當名不見經傳的分母。李天放決定離職,先讓自己的人生歸零。

一場籃球,開啓中國意外之旅

如同許多從職場「中離」的人,李天放到處旅行了一陣子,一邊思考創業點子,但沒想到就在準備返美前,他來到了中國,偶然打了場籃球,巧遇創新工場投資經理,他引領李天放敲開中國網路圈大門,從此在這個除了臉孔熟悉、其他一切都很陌生的地方待下,一去不返。

這座由微軟「學長」與曾 Google 前全球副總裁李開復所創辦,有「中國 Y Combinator」之稱的新創企業投資與育成中心,成了孵育李天放創業處女作的基地。其實最初他也並無心久待,只打算完成三個月的小型計劃,「fail(失敗)就回美國」,不過陸陸續續有了投資人、來了共同創辦人,不知不覺四人團隊竟然逐漸成形,「所以,也走不了了」。

李天放透露,其實,同屬「外來者」的李開復曾經勸告他,想留在中國發展,當個顧問投資人或者在團隊裡擔任技術長都好,就是別強出頭。

李開復的切身之談,並未壓抑李天放想「自己來」的欲望。

遠離「浮躁」北京,在麗江誕生 600 萬使用者的「課程格子」

創業地點是場意外,而在北京扎根之後,難關才正開始。從協助創新工廠助跑計劃,接著脫離羽翼,自行組織四人團隊推出分享生活目標與社交活動的社群平台「計劃 FM」,獲得日本 IVP 與創新工廠投資。但經營幾個月後,卻始終只在創業圈內獲得迴響。不過他們敏銳地發現有一小批學生群體用它來規劃課程表與學習計劃,李天放決定轉向:冷凍計劃 FM,但在原有基礎上為學生搭建服務。

一切彷彿回到原點,但這時他們心中已有更清楚的藍圖。為了遠離北京創業樞紐的「浮躁」之氣,不受外界搖擺,李天放帶隊一行人遠赴南方旅遊勝地麗江,閉關在客棧中寫起程式。三週後開發出「課程格子」的第一個版本,返回北京藉著傳統的實體活動如在校園貼海報、號召北京大學學生試用等方式推廣。2013 年,中國 2500 萬大學生近 1/4 都是他們的使用者。

所謂浮躁,李天放接受中國媒體 1 訪問時曾說,北京與矽谷最大的不同之處,在於心態。「在矽谷創業,創業者大多將自己當作一個科學家」,憑著演算法與數據以及細膩的市場觀察琢磨產品;而他所感受到的中國創業氛圍,卻往往是在使用者達到一定規模時,就急著變現。

人在中國三年,他不受這種習氣影響,畢竟這種小利是「以產品的未來生命為代價」。目前課程格子尚未想及賺錢這檔事,「等到我們覆蓋所有學校 75% 的大學生再來談(商業)吧。」

課程格子吸引 600 萬學生,每個學校平均使用人數 25%-35%,他說不出什麼厲害的行銷招數,「每個用戶的累積,都是寫好每行程式、修好每個 bug 得來的」,不求一夕爆紅,定時親自到校園觀察學生活動,公佈欄的海報,請學生到辦公室使用各種 app,都是重要的靈感來源。

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最近課程格子剛結束 微軟創投加速器 半年培育,從工具衍伸為社交軟體,李天放企圖用「小課表」創造「大格局」,蒐集所有學校的數據資料,從課程到教師評價、學長姊留下的各種建議,以及以興趣為基礎的交友功能,幫助大學生撥開對於未來的迷霧。

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今年課程格子已有跨出海外的計劃,台灣也是他們的目的地之一,也許不久學生就能試試用它來 搭訕通識課學妹 交到知己。

落腳中國的矽谷人

關於中美創業氣氛的差異,除了上述創辦人本身的視野與思考模式之外,李天放在中國社群問答網站知乎 2 中的回答也非常有意思:

在中國創業的創業環境很不一樣。一路上有很多絆腳石,強盜,和想搭順風車的人。四五個 nerd 走這條路是很危險的。這條路上也有大公司在前面等著你,只不過他們手裡拿的往往不是一張支票。

我們經常可以看到 Google、蘋果、Yahoo! 等科技巨頭熱熱鬧鬧的併購新創團隊,但為創意為人才一擲千金、甚至彼此搶奪的場景卻沒被中國「複製」,類似 Instagram 或 Tumblr 被大企業納入麾下的故事不常在中國上演,人才收購更是罕見。據說中國創投甄選團隊時有個必考題「大公司抄你怎麼辦?」,道出中國創業者可能面臨的窘境。

最初,李天放崇尚「nerd」或者「hacker」思維,也只找來相同類型的夥伴,「團隊的文化是自我複製的」,最早的幾名員工將決定團隊未來的樣貌,在課程格子達百萬使用者時,他們的團隊仍然只有最優秀、彼此最匹配的四人,因為齊心一致,無論多忙,也不會降低對產品的要求。但在歷經幾年創業洗禮後,也必須徵召 fighter(戰士)型的狠角色衝鋒陷陣。

也許這時,李天放已經理解大力推動中國本土網路創業的李開復,為何對他潑了冷水。

做為一名外來者,在中國創業幾無優勢。「海歸這個標籤肯定是減分的」,前路少有成功典範可供追隨,文化上的盲點讓李天放必須費更多功夫理解「草根用戶」的需求,而中國惡劣的競爭環境也得花時間適應。應創業潮而生的眾多網路科技媒體也消弭了資訊落差,中國創業團隊零時差接收矽谷最新動態,「這裡的創業者去美國的次數都比我多了」。

李天放此刻能「贏過」中國創業者的大概唯有公司文化的形塑,中國雖然也愈來愈多公司模仿矽谷企業舒適美好的工作環境,免費的零食飲料、三十吋大螢幕電視、乒乓球桌⋯⋯不過這些畢竟只是表象,李天放更注重的是建立一支價值觀契合的團隊。

承襲 Palantir 經驗,每當招募新人,他都會問每位同事「如果明天他來上班,會讓你感到興奮嗎?」只要有人否定,無論對方學經歷再怎麼優異,也不錄取。目前 Creating EV 已是一支 20 人的團隊,工程師佔了一半以上,無層級之分,「每個人都是產品經理」,所有人都要設法瞭解使用者。

身在中國,既可怕,又振奮

2011 年放棄美國的一切,來到中國北京,宛如來到另外一個世界,李天放說,「Facebook 很久沒上了」,Twitter、Tumblr、Quora 大概早都生灰了。這些過去在美國慣用的服務彷彿鏡射到平行宇宙,現在他用微博與追蹤者交流,打開微信聊天,在「點點」分享觀點 3,也於知乎提問、回答、開專欄 4

對中國稍微有點認識的人,都知道這些服務多是向西方「致敬」,造就驚人的成功,中國的網路防火牆反而便捷了中國網路業的發展。然而,近來中國的「山寨」現象不再那麼肆無忌憚,源於本土環境的創新已開始引起全世界的注意,去年阿里巴巴創辦人馬雲就被金融時報譽為「中國唯一的網路創新者」;也有愈來愈多胸懷壯志的小團隊爭相證明自己開創新局的能耐。

而最近新年期間騰訊微信的紅包活動,同樣是幾乎前所未見的行銷手法。作為落腳中國的矽谷人,李天放對這場引發 500 萬人壯闊迴響的「小」活動所下的註解,也許也最能形容他在北京闖蕩這幾年的感受:

身在中國,這既可怕又振奮。

因可怕,而振奮,在這個充滿各種險惡挑戰的環境裡,如他所言,「中國的創業者每一個都像是英雄,帶著不成功便成仁的決心」。李開復的話言猶在耳,但李天放當然回不去了,而所有已經走在路上的創業家,也不會輕言放棄。


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