在中國創業,既可怕又振奮——專訪課程格子創辦人李天放

因可怕,而振奮,在中國這個充滿險惡挑戰的環境裡,如課程格子創辦人李天放所言,「中國的創業者每一個都像是英雄,帶著不成功便成仁的決心」。
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課表搬上手機小螢幕,除了填入課程,還能幹嘛?

中國新創團隊「Creating EV」作品「課程格子」,要讓你從簡單的課程表出發,摸索出未來的職涯道路。

說穿了,課程格子也許就像當初只在校園流行的 Facebook,作為專屬學生的社群網站。不過與 Facebook 熟悉知己、普通朋友與陌生人,課程格子以選課與社團作為擇友指標,為 600 萬中國大學生找到同道中人,交流興趣,互相激勵發展成專業,在踏入社會之前,你已早一步篤定自己的志向。

微軟、Palantir 畢業生,毅然歸零

課程格子的創辦者李天放是中國網路創業者中所謂的「海歸派」,六歲即隨家人移居美國西雅圖(因此「外國人」應該是比「海歸派」更精準的身份標籤)。高中畢業時,他就近選擇華盛頓大學資工(Computer Science)就讀,畢業以後又順理成章進入總部就在附近的微軟。但當他到了矽谷之後才發現,原來自己走向夢想的路程,有些迂迴。

問他課程格子如何幫助正在念大學的他解除迷惘。他坦言不諱:「如果時光真能倒流,我會先去加州念史丹佛(Stanford University)。」在那裡,人人都有創業壯志,當然也不缺乏執行夢想的能力。大三的他拿出手機打開課程格子,也許早就找到志同道合的創業夥伴。

李天放離開微軟後,去了著名投資人 Peter Thiel 共同創辦、專門提供政府追蹤可疑份子網路行跡的大數據公司 Palantir,「剛開始只有我不是史丹佛畢業的」。那時 Palantir 才剛啟航,員工僅有十幾個人,「面試官用手機 demo 產品給我看的時候還會 crash(當機)」,但也就是那股不畏挫折的奮鬥感與相信未來的朝氣,深深吸引著他。

所以,當 Palantir 進入壯大的階段,三年期間全體員工激增 30 倍、1 億美金收入進帳,筆直而穩定的發財之路在眼前鋪展開來,但李天放反而自知「是該走了」。這時候的他,已經領悟「我喜歡從 0-100 人的階段」,而不是在一萬個人裡面當名不見經傳的分母。李天放決定離職,先讓自己的人生歸零。

一場籃球,開啓中國意外之旅

如同許多從職場「中離」的人,李天放到處旅行了一陣子,一邊思考創業點子,但沒想到就在準備返美前,他來到了中國,偶然打了場籃球,巧遇創新工場投資經理,他引領李天放敲開中國網路圈大門,從此在這個除了臉孔熟悉、其他一切都很陌生的地方待下,一去不返。

這座由微軟「學長」與曾 Google 前全球副總裁李開復所創辦,有「中國 Y Combinator」之稱的新創企業投資與育成中心,成了孵育李天放創業處女作的基地。其實最初他也並無心久待,只打算完成三個月的小型計劃,「fail(失敗)就回美國」,不過陸陸續續有了投資人、來了共同創辦人,不知不覺四人團隊竟然逐漸成形,「所以,也走不了了」。

李天放透露,其實,同屬「外來者」的李開復曾經勸告他,想留在中國發展,當個顧問投資人或者在團隊裡擔任技術長都好,就是別強出頭。

李開復的切身之談,並未壓抑李天放想「自己來」的欲望。

遠離「浮躁」北京,在麗江誕生 600 萬使用者的「課程格子」

創業地點是場意外,而在北京扎根之後,難關才正開始。從協助創新工廠助跑計劃,接著脫離羽翼,自行組織四人團隊推出分享生活目標與社交活動的社群平台「計劃 FM」,獲得日本 IVP 與創新工廠投資。但經營幾個月後,卻始終只在創業圈內獲得迴響。不過他們敏銳地發現有一小批學生群體用它來規劃課程表與學習計劃,李天放決定轉向:冷凍計劃 FM,但在原有基礎上為學生搭建服務。

一切彷彿回到原點,但這時他們心中已有更清楚的藍圖。為了遠離北京創業樞紐的「浮躁」之氣,不受外界搖擺,李天放帶隊一行人遠赴南方旅遊勝地麗江,閉關在客棧中寫起程式。三週後開發出「課程格子」的第一個版本,返回北京藉著傳統的實體活動如在校園貼海報、號召北京大學學生試用等方式推廣。2013 年,中國 2500 萬大學生近 1/4 都是他們的使用者。

所謂浮躁,李天放接受中國媒體 1 訪問時曾說,北京與矽谷最大的不同之處,在於心態。「在矽谷創業,創業者大多將自己當作一個科學家」,憑著演算法與數據以及細膩的市場觀察琢磨產品;而他所感受到的中國創業氛圍,卻往往是在使用者達到一定規模時,就急著變現。

人在中國三年,他不受這種習氣影響,畢竟這種小利是「以產品的未來生命為代價」。目前課程格子尚未想及賺錢這檔事,「等到我們覆蓋所有學校 75% 的大學生再來談(商業)吧。」

課程格子吸引 600 萬學生,每個學校平均使用人數 25%-35%,他說不出什麼厲害的行銷招數,「每個用戶的累積,都是寫好每行程式、修好每個 bug 得來的」,不求一夕爆紅,定時親自到校園觀察學生活動,公佈欄的海報,請學生到辦公室使用各種 app,都是重要的靈感來源。

最近課程格子剛結束 微軟創投加速器 半年培育,從工具衍伸為社交軟體,李天放企圖用「小課表」創造「大格局」,蒐集所有學校的數據資料,從課程到教師評價、學長姊留下的各種建議,以及以興趣為基礎的交友功能,幫助大學生撥開對於未來的迷霧。

今年課程格子已有跨出海外的計劃,台灣也是他們的目的地之一,也許不久學生就能試試用它來 搭訕通識課學妹 交到知己。

落腳中國的矽谷人

關於中美創業氣氛的差異,除了上述創辦人本身的視野與思考模式之外,李天放在中國社群問答網站知乎 2 中的回答也非常有意思:

在中國創業的創業環境很不一樣。一路上有很多絆腳石,強盜,和想搭順風車的人。四五個 nerd 走這條路是很危險的。這條路上也有大公司在前面等著你,只不過他們手裡拿的往往不是一張支票。

我們經常可以看到 Google、蘋果、Yahoo! 等科技巨頭熱熱鬧鬧的併購新創團隊,但為創意為人才一擲千金、甚至彼此搶奪的場景卻沒被中國「複製」,類似 Instagram 或 Tumblr 被大企業納入麾下的故事不常在中國上演,人才收購更是罕見。據說中國創投甄選團隊時有個必考題「大公司抄你怎麼辦?」,道出中國創業者可能面臨的窘境。

最初,李天放崇尚「nerd」或者「hacker」思維,也只找來相同類型的夥伴,「團隊的文化是自我複製的」,最早的幾名員工將決定團隊未來的樣貌,在課程格子達百萬使用者時,他們的團隊仍然只有最優秀、彼此最匹配的四人,因為齊心一致,無論多忙,也不會降低對產品的要求。但在歷經幾年創業洗禮後,也必須徵召 fighter(戰士)型的狠角色衝鋒陷陣。

也許這時,李天放已經理解大力推動中國本土網路創業的李開復,為何對他潑了冷水。

做為一名外來者,在中國創業幾無優勢。「海歸這個標籤肯定是減分的」,前路少有成功典範可供追隨,文化上的盲點讓李天放必須費更多功夫理解「草根用戶」的需求,而中國惡劣的競爭環境也得花時間適應。應創業潮而生的眾多網路科技媒體也消弭了資訊落差,中國創業團隊零時差接收矽谷最新動態,「這裡的創業者去美國的次數都比我多了」。

李天放此刻能「贏過」中國創業者的大概唯有公司文化的形塑,中國雖然也愈來愈多公司模仿矽谷企業舒適美好的工作環境,免費的零食飲料、三十吋大螢幕電視、乒乓球桌⋯⋯不過這些畢竟只是表象,李天放更注重的是建立一支價值觀契合的團隊。

承襲 Palantir 經驗,每當招募新人,他都會問每位同事「如果明天他來上班,會讓你感到興奮嗎?」只要有人否定,無論對方學經歷再怎麼優異,也不錄取。目前 Creating EV 已是一支 20 人的團隊,工程師佔了一半以上,無層級之分,「每個人都是產品經理」,所有人都要設法瞭解使用者。

身在中國,既可怕,又振奮

2011 年放棄美國的一切,來到中國北京,宛如來到另外一個世界,李天放說,「Facebook 很久沒上了」,Twitter、Tumblr、Quora 大概早都生灰了。這些過去在美國慣用的服務彷彿鏡射到平行宇宙,現在他用微博與追蹤者交流,打開微信聊天,在「點點」分享觀點 3,也於知乎提問、回答、開專欄 4

對中國稍微有點認識的人,都知道這些服務多是向西方「致敬」,造就驚人的成功,中國的網路防火牆反而便捷了中國網路業的發展。然而,近來中國的「山寨」現象不再那麼肆無忌憚,源於本土環境的創新已開始引起全世界的注意,去年阿里巴巴創辦人馬雲就被金融時報譽為「中國唯一的網路創新者」;也有愈來愈多胸懷壯志的小團隊爭相證明自己開創新局的能耐。

而最近新年期間騰訊微信的紅包活動,同樣是幾乎前所未見的行銷手法。作為落腳中國的矽谷人,李天放對這場引發 500 萬人壯闊迴響的「小」活動所下的註解,也許也最能形容他在北京闖蕩這幾年的感受:

身在中國,這既可怕又振奮。

因可怕,而振奮,在這個充滿各種險惡挑戰的環境裡,如他所言,「中國的創業者每一個都像是英雄,帶著不成功便成仁的決心」。李開復的話言猶在耳,但李天放當然回不去了,而所有已經走在路上的創業家,也不會輕言放棄。


台灣人偏好的威士忌風味?甜美風味是大宗,帶果香、蜜香風味威士忌男女皆愛

台灣每人一年平均品飲 2.3 瓶威士忌。不過,隨著女性愛好者逐年增加、族群年輕化的全球趨勢,威士忌的喜好風向正默默地變化著,更同時影響著國際酒廠推出熱門酒品的未來計劃。TNL Research 關鍵議題研究中心針對普羅大眾進行了威士忌的品飲喜好調查。
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每年近 800 億元規模的台灣酒類市場中,威士忌最是一大重點。然而,近年來品醇族群結構的變化,加上酒友們對風味的求新求變,不少品牌開始尋覓下一個令人沈醉的風味。未來台灣威士忌市場主流,將吹向哪種風味的酒品呢?TNL Research 關鍵議題研究中心針對普羅大眾進行了威士忌的品飲喜好調查。

根據蘇格蘭威士忌協會公佈的 2021 年國際出口市場表現報告,台灣這個僅 2300 萬總人口的市場,一年竟進口了將近新台幣 85 億元的蘇格蘭威士忌,在全球排名第三。若再加上日本、美國等其他產地的酒品,統計資料也顯示全年威士忌市場消費總金額約 550 億新台幣,台灣每人一年平均品飲 2.3 瓶威士忌。不過,隨著女性愛好者逐年增加、族群年輕化的全球趨勢,威士忌的喜好風向正默默地變化著,更同時影響著國際酒廠推出熱門酒品的未來計劃。

三分之一女性愛好者  有力影響威士忌市場風潮

根據TNL Research關鍵議題研究中心於 7 月 11~12 日,針對年齡分布於 30 歲以上 ShareParty 會員所進行的「威士忌品飲習慣調查」,分析 376 份有效回收問卷之後發現,40.9% 受訪者有品飲威士忌的習慣,且男女比例已達逼近 2:1 之譜,顯見女性在威士忌同好族群中已成長至三分之一的比例,其風味喜好必將更具市場聲量。

Photo Credit:TNL Brand Studio

然而,再進一步詢問關於威士忌風味的偏好,倒是能從中一窺在男女族群上的異同處。台灣民眾近年來普遍偏好風味較為甜美、順口易入喉的威士忌,而兼具有果香者獲得最多受訪者的喜愛(57.4%),其次則是帶有蜂蜜風味之酒品(36.3%)。至於較具獨特個性的煙燻風味,訪問後倒是出現了35.9%男性喜愛,但僅有 14.5% 女性能夠接受的明顯差異。

提到風味甜美的威士忌,深諳威士忌的酒友們,腦海中必然會浮現百富單一麥芽威士忌。百富的傳奇首席調酒師大衛史都華(David C. Stewart),運用將近 60 年的經驗和深厚的製酒工藝,讓標誌性的「香甜蜂蜜」風味在每一款百富威士忌中都有一致但又獨特的展現。而大衛史都華更令人讚賞不已的,是他於 1980 年代所發明的「過桶」(Cask Finish)工藝:先將威士忌置於傳統橡木桶中熟成若干年後,再移至另一種橡木桶進行第二次的熟成,而二次熟成的時間並非定數,全靠大衛史都華帶領團隊的耐心定期監控,直到他滿意其風味之後,方才進行裝瓶。40 年來運用「過桶」工藝,百富將酒廠經典的蜂蜜、香草基調,變幻出多樣的迷人風貌,因而廣受全球消費者歡迎。

私聊聚會  最是品飲威士忌的好時機

Photo Credit: 百富

關於最適合享飲威士忌的生活情境,則有近七成(68.8%)受訪者鍾意於私人會所或家庭聚餐時,與三五好友共享黃金酒液,其次還有「商務應酬場合」(35.9%)及「餐廳等公開場合聚會」(35.6%)成為品飲威士忌的常見場景;也有超過三成(32.8%)受訪者鍾愛與另一伴在家中親密啜飲。

若要在私聚餐會上品飲明顯具有果香風味的威士忌,百富 12 年雙桶 DoubleWood 是威士忌愛好者的首選之一。百富首席調酒師大衛史都華精選首次裝桶之 Oloroso 雪莉桶,陳放 9 個月過桶的百富 12 年雙桶單一麥芽威士忌,從 1993 年販售迄今已近 30 年,為百富的最經典酒款。此外,百富酒廠歷史上推出的第二種過桶酒款:百富 21 年波特酒桶 PortWood 威士忌,經長時間窖藏熟成,醞釀極具深度的風味,是百富獲得首獎最多,也是首席調酒師大衛史都華個人最愛的酒款之一。

首創過桶工藝  讓百富威士忌在甜美蜂蜜風味上  更增添多變的層次

Photo Credit: 百富

最後,綜合分析威士忌市場的主流風味,果香、蜂蜜、煙燻和花香是台灣民眾鍾愛的四大風味。然而,想要品飲這四種風味,藉由百富首創的過桶工藝,體驗品牌經典的香甜蜂蜜風味之餘,如果想要體驗熱帶水果的果香,就可選擇百富 14 年加勒比海蘭姆桶單一麥芽威士忌。過桶加勒比海蘭姆酒桶(Rum)的金黃酒液,先帶來熱帶水果、熱帶香料及太妃糖的香氣,再引出香草、橡木桶甜味,口感濃厚圓潤,餘韻柔和且綿長。

若是喜歡煙燻泥煤風味,百富故事系列 14 年泥煤週威士忌是個很好的選擇,溫和的煙燻泥煤融合著細緻奶油蜂蜜氣息與淡雅花香調,品飲時還能感受到些微的柑橘和橡木氣息,猶如天鵝絲絨般的滑順飽滿口感,加上引出水果香氣的尾韻層次變化,怎會不讓人念念難忘。

Photo Credit:百富

近來領先全球、在台首發上市的百富 16 年法國皮諾甜酒桶單一麥芽威士忌,是百富首席調酒師大衛史都華的最新傑作,先在美國橡木桶陳年 16 年,再經由法國皮諾甜酒桶二次熟成,讓百富的蜂蜜甜香層疊出更多層次感,不僅讓品飲者能嗅聞到美妙平衡的蓮花與天竺葵花香,更有蜂蜜基調和細緻蜜餞、嫩薑辛香,加上清爽順口的尾韻,豐富感受、很是令人著迷。

一心一藝,百富持續以「過桶工藝」在標誌性的香甜蜂蜜風味之上,尋找新的可能。相信只要曾感受過桶工藝的魔幻般奧妙,肯定會為台灣日益增長的威士忌愛好者族群,開拓出更為寬廣多元的嗅味覺體驗疆域。