孫正義的自轉車操業(中)

2012 年秋季隨著 iPhone5 的問世,LTE 與 Tethering 成了當時日本市場的重頭戲。嚴格來說,LTE 與 Tethering 並不能算是新鮮事。早在 2010 年 12 月,NTT docomo 便已率先推出命名為「Xi」的 LTE 服務,而「Xi」的對應機種也可執行 Tethering 的功能。
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〉〉 孫正義的自轉車操業(上)

2012 年秋季隨著 iPhone5 的問世,LTE 與 Tethering 成了當時日本市場的重頭戲。嚴格來說,LTE 與 Tethering 並不能算是新鮮事。早在 2010 年 12 月,NTT docomo 便已率先推出命名為「Xi」的 LTE 服務,而「Xi」的對應機種也可執行 Tethering 的功能。

Tethering 能載舟,也可能覆舟。它的確是個吸引新用戶加入的強力武器,不過光是智慧型手機的普及便使得數據流量大幅攀升,再加上 Tethering 的「攪和」,電信網路的負擔就更加沉重了。對於原本只擁有 2.1GHz(2006 年併購日本 Vodafone 時取得)、1.5GHz(2009 年由內閣總務省指名配給),且好不容易才盼到 900MHz 的白金頻段 (2012 年由內閣總務省指名配給),卻必須暫時與 IC tag 的相關利用業者等“人擠人、共體時艱”的 Softbank 來說,應該是不想開放 Tethering 來自討苦吃。

在日本,iPhone5 的 LTE 通訊頻段為 2.1GHz 與 1.7GHz。Softbank 沒有 1.7GHz 的頻段,2.1GHz 則主要運用於 3G,要從相當侷限的頻段中騰出孝敬 LTE 的空間,著實捉襟見肘。原本,Softbank 計畫向非主流電信業者 eAccess 租借其擁有的 1.7GHz 頻段 (2009 年由內閣總務省指名配給) 以架設 LTE 通訊網。不料,手中同樣沒有 1.7GHz 頻段的 KDDI 正打著收編 eAccess 的算盤。要是被對方捷足先登,Softbank 就沒退路可走了。 老孫當機立斷,以市價的 3.5 倍,也就是相當於 1 股 5.3 萬日圓的超高行情向 eAccess 開價。接著,又對 eAccess 的大股東高盛所開出的條件 — 買下 100% 的股權 — 照單全收 。不到 2 週,這樁以換股的方式進行,總額相當於 1,800 億日圓的併購案便拍板敲定。不過,10 月下旬卻傳出令人跌破眼鏡的消息。老孫在接受東洋經濟的採訪時,證實 Softbank 在取得 eAccess 的 100% 股權後,會隨即將出資比例降低至 1/3 以下的打算。老孫不是對 1.7GHz 哈得很嗎,怎麼這麼快就反悔了?

正因為老孫對 1.7GHz 哈得不得了,才會這麼做。業者競標政府所釋出的無線頻段,在許多國家早已是司空見慣的事。不過在日本,無線頻段的生殺大權一向掌握在內閣總務省手裡。為了提升審查作業的透明度與增加國家財源,當時執政的民主黨在 2011 年的行政刷新會議中提議將頻段競標化。在政府的施壓下,內閣總務省於 2012 年 3 月向國會提出的廣電法修正案中也包括頻段競標的項目,但遭到自民黨的杯葛而無法排入議程 (是否該對外資設限也是爭議之一),最後隨著同年 11 月眾議院解散而撤案 (接下來便是政黨輪替)。而老孫的態度,是站在強烈反對政府及早實施頻段競標的立場。2011 年日本政府欲釋出 900MHz 時,老孫是這麼對外放話的:「NTT docomo、KDDI 都早已擁有白金頻段,這一次釋出的 900MHz 頻段應當輪到我們才合理」。由於政策無法順利轉彎,900MHz 頻段的釋出仍採取以往的審查而非競標的方式,Softbank 也如願以償地在 2012 年 2 月獲得 900MHz 頻段的指名配給。

問題來了。接下來的 2012 年 6 月,eAccess 獲得總務省 700MHz 頻段的指名配給。總務省分別將 700MHz、900MHz 配置給 eAccess、Softbank 的用意,在於避免白金頻段集中在某些特定業者手裡而造成壟斷 (只不過,Softbank 在 900MHz 所拿到的頻寬是 5MHz×5MHz,NTT docomo、KDDI 在 800MHz 的頻寬卻分別為 15MHz×15MHz)。在 eAccess 拿到 700MHz 頻段後不到 3 個月,便迫不及待與 Softbank 送作堆,總務省有可能對這樁併購案悶不吭聲嗎?

不光是如此。2009 年,總務省也分別將 1.7GMHz、1.5GHz 的頻段配置給 eAccess、Softbank。在頻段申請資格中,總務省更明定有「與提出申請公司間的關係,為具決議權基礎的出資在 1/3 以上的公司,視為沒有提出申請」的 基準。Softbank 在 eAccess 獲得配給後沒多久進行閃電併購,以奪取所需頻段的做法,很明顯地違反了總務省的遊戲規則。因此,老孫的對策是在取得 eAccess 的 100% 股權後,以轉售給和 Softbank 有生意往來的通訊設備製造商為主,進行第三方增資為輔,將 Softbank 的出資比例降至具決議權的 33.29%,以表面上維持 eAccess 的獨立營運,並對總務省有所交代。老孫並表示這些對策並非一時興起,而是在併購前便考慮周全。Softbank 先下手為強吞下 eAccess,再技術性地規避總務省的方針並藕斷絲連。如此大費周章,可以說老孫在 1.7GHz 頻段上花了不少心思。目前 Softbank 在 iPhone5s/5c 的 LTE(FDD) 對應頻段為 2.1GHz 與來自 eAccess 的 1.7GHz,2014 年春季將會加入 900MHz 頻段 (FDD) 的生力軍,形成三管齊下的局面

Softbank 與 KDDI 的頻段爭奪戰並不止於此。2013 年 7 月 26 日,總務省決定將 2.5GHz 頻段中仍空著的 20MHz 頻寬配置給 KDDI。在這場 2.5GHz 頻段追加配給的一對一決戰中,Softbank 硬是吞了敗仗。KDDI 旗下的 UQ 與 Softbank 旗下的 WCP 原本已分別擁有 30MHz、20MHz 的頻寬。UQ 將 WiMAX2.1 的新系統引進甫到手的 20MHz 頻寬,並於 2013 年 10 月底開始提供下行峰值可達 110Mbps 的「WiMAX 2+」服務 。由於 TD-LTE 也納入 WiMAX2.1 的標準,WiMAX2.1 擁有與傳統 WiMAX 及 TD-LTE 的相容性。此外,日本的 2.5GHz 頻段吻合 TD-LTE 的 Band41,因此 UQ 的 WiMAX2.1 通訊網也可適用於對應 Band41 的 TD-LTE 行動裝置。

另一方面,在 Sprint 的併購案之路上最讓老孫傷腦筋的,莫過於吃下 Clearwire 的難關。為了將 Clearwire 收編至旗下,前後花了將近 8 個月的時間攻防,最後終於在 2013 年 7 月如願以償,Clearwire 所擁有的 2.5GHz 頻段也順利到手。但同一個月內,老孫接下來在日本爭輸 KDDI。拿下大量 Band41 頻寬,在 TD-LTE 的行動裝置調度上美、日相同規格所帶來的規模經濟優勢便有所打折。 老孫滿腹的不平,在結果發表後不久便前往總務省抗議「黑箱作業」的審查方式,以及與 KDDI 之間的私相授受、官商勾結。

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▲ 圖片來自 Eric Constantineau,CC license 

費時 8 個月,最後總算塵埃落定的 Sprint 併購案,讓老孫在美國的知名度暴增。

雖然老孫表示在併購日本 Vodafone 時,便懷著有朝一日將進軍全球市場的壯志,但 Softbank 真正開始評估對外擴張的可能性,其實是 2010 年以後的事。Softbank 首先鎖定的,是鄰近的亞洲市場。而亞洲市場最具代表性的地區,非中國莫屬。不過,中國移動、中國聯通與中國電信皆屬於國營企業,少額出資也許沒問題,但併購則想都別想。至於擁有 12 億人口的印度,由於月均 ARPU 只有 2 美元左右,很難在當地複製日本的智慧型手機銷售手法。此外,東南亞各國的法律與商業習慣皆有所不同,進入障礙頗高。從行動電話的普及率、市場成長率、電信業者的資本結構以及用戶平均消費金額水平等一連串分析來看,Softbank 開始認為亞洲似乎不是個理想的起點。就在此時,券商所建議的併購對象名單中 Sprint 赫然在列 (當然,券商也找過 KDDI)。原本優先順序一直低於亞洲的美國,由於月均 ARPU 在 50-60 美元左右,可以說與日本市場旗鼓相當,再加上 LTE 通訊網的普及,且縱使經濟成長率不若中國、印度,但人口數仍處於增加的趨勢,因此 Sprint 便立刻被老孫盯上。

另一方面,2011 年,美國行動通訊業界的 LTE“管線”鋪設衝刺賽正式鳴槍開跑,兩強 Verizon Wireless、AT&T Mobility 不斷地強化無線頻段收購與設備投資。相較之下,虧損多年的 Sprint 便處於相當不利的劣勢。為了在 LTE 通訊網鋪設競爭中存活下來必須具備強而有力的資本後盾,Sprin 便開始尋找願意出資的對象。就這樣,利害關係互補的 Softbank 與 Sprint 一拍即合。2012 年 10 月 15 日,雙方達成以 205 億美元併購的共識。原本在獲得美國政府相關部會的認可後,2013 年夏天這樁併購案便可望生效。

除了進軍美國市場外而併購 Sprint 之外,Softbank 更對往 TD-LTE 靠攏的 Clearwire 勢在必得。當時 Sprint 是 WiMAX 業者 Clearwire 最大的股東,擁有 49% 左右的股權,在對 Sprint 出資解圍的同時,老孫也進一步強烈要求 Sprint 出面吃下 Clearwire 的所有股權。對於也在為 TD-LTE 鋪路的 Softbank 而言,吸收 Clearwire 的好處自然不在話下。此外,常駐矽谷的資深 IT 產業記者小池良次表示,Clearwire 所擁有的大量無線頻段執照,更能夠幫助 Softbank 減少進軍美國市場的風險。

2012 年 12 月,Sprint 開始與 Clearwire 進行剩餘股權收購的談判。Sprint 雖然貴為 Clearwire 最大的股東,但說話不見得夠份量。同月 13 日,老孫與 Sprint 高層達成以 21 億美元收購 Clearwire 剩餘股權的共識,但 Clearwire 的其他主要股東認為開價過低而反對。15 日,收購價格調漲至 22 億美元,但仍無法獲得認同。

在 Sprint 喬不定 Clearwire 的同時,暗處的伏兵正在虎視眈眈。2013 年 1 月 8 日,Dish Network 開出 23 億美元的價格,欲拿下 Clearwire 所擁有的無線頻段與部分股權。Dish Network 是美國第二大衛星電視業者,因本業低迷而急需尋找新出路。Dish Network 的策略是買下破產、倒閉的公司,利用這些到手的頻段建置衛星電視 + 行動寬頻的混合型網路服務,以求突破。不過,缺乏寬頻技術底子的 Dish Network,必須仰賴行動通訊業者的鼎力相助才能實現成長願景。Dish Network 曾尋求與 Sprint 聯手的機會,然而 Sprint 與 Softbank 達成併購的共識,Dish Network 只好空手而回。2012 年 12 月 12 日,Dish Network 獲得 FCC(Federal Communications Commission,美國聯邦通信委員會)鋪設 LTC 通訊網的認可,但條件是必須在一定的期間內完工、開業。因此,Dish Network 不得不加緊腳步尋求合作對象,著手進行設備投資。這便是 Dish Network 突然對 Clearwire 出手的原因,而嫌 Sprint/Softbank 開價過低的 Clearwire 主要股東們,則相當歡迎 Dish Network 的提案。

部分股東的支持,並不代表 Dish Network 從此稱心如意。遲遲無法拿下 Clearwire,2013 年 4 月 15 日,Dish Network 開出 225 億美元的價格欲併購 Sprint,將水平面下的 Clearwire 之爭檯面化,正式與 Softbank 一對一單挑。很巧地,Verizon Wireless 也在此時表示願意出價 10-15 億美元買下 Clearwire 所擁有的無線頻段。4 月 30 日在 Softbank 的年度財報發表會後,老孫召開 Sprint 併購案的緊急說明會,全程以英語演說,重砲抨擊 Dish Network 的敵對併購作法。5 月 3 日,Clearwire 的主要股東們對 Sprint 提案的反對態度更加強硬;5 月 6 日,Clearwire 的經營高層則表態支持 Sprint 的提案。5 月 9 日,Dish Network 創辦人 Charles Ergen 針對老孫的重砲抨擊予以反駁,並啟動 negative campaign,以負面宣傳手段醜化 Softbank。

因飽受來自中國密集且囂張的網路攻擊,2012 年秋季美國眾議院以資訊安全上的疑慮為由,發出應避免向華為與中興購置通訊機材的警告。2013 年初春,歐巴馬總統更在國情咨文演說中表示「美國目前正面臨迅速增長的網路攻擊威脅」,並簽署一項加強保護重大基礎建設來免於網路攻擊的行政命令。也就是說,國會與中央政府要求民間企業、各級機關致力於駭客網路攻擊的對策。2013 年 4 月,美國國會規定政府單位在預算執行上所採購的中國製資通產品必須得到 FBI 的背書,因而美國商務部、司法部、NASA、NSF 等機關紛紛開始排除中國製的資通產品。此外,在歐巴馬總統簽署遏止網路攻擊的行政命令後,來自中國的網路攻擊暫時有所節制,但進入 5 月之後又開始猖獗了起來,朝野再度提高警戒。在美國輿論對中國所發動的網路戰爭相當敏感,甚至神經異常緊繃之際,Dish Network 對 Softbank 發動的 negative campaign,便格外引人注目。

這些網路攻擊所在的戰場,為各大電信業者的網路。身為第三大行動電話業者的 Sprint,對聯邦政府而言自然也是捍衛資訊安全的重點企業之一。Dish Network 利用 Softbank 與華為的友好關係,以 Sprint 若被 Softbank 這樣的外資併購將會引發嚴重的國安問題為訴求,在媒體上大做文章。Charles Ergen 這一招的確時機拿捏精準且出手狠毒,不過就算 Sprint 最後被 Dish Network 所收購,資訊安全的疑慮仍然存在。事實上,真正可能引起資安問題的反倒是 Clearwire。Clearwire 引進大量的華為製通訊機材,以提供 WiMAX 的服務。同樣是華為牌的愛用者,Charles Ergen 只對 Softbank 發難,卻刻意對 Clearwire 隻字不提 — Clearwire 在擁有的無線頻段中,囊括高達 100MHz 以上的頻寬。投下煙霧彈以模糊焦點,好趁機摸走人人垂涎的肥羊。

Charles Ergen 打得一手好算盤,雖然最後沒能得逞,但 Charles Ergen 和老孫這兩人其實有不少相似之處。

〉〉 孫正義的自轉車操業(下) 


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