隱藏在 iPhone 5s Home 鍵下的故事

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iPhone 5s 採用的 Touch ID 技術 將指紋識別帶向一個新的層次。這項技術來自蘋果一年前收購的指紋感應器製造商 AuthenTec。

「AuthenTec 小於 8 毫米的指紋感應器才是 Touch ID 的靈魂。」週二晚上的北卡州立大學工業與系統工程學院的活動上,參加演講的 AuthenTec 共同創辦人 Scott Moody 對到場學生說

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當然,第一代 AuthenTec 指紋感應器並不像現在這樣優雅。Touch ID 的原型叫做 FingerLoc——一個比 iPhone 包裝盒還要大的盒子,後面還拖著長長的尾巴,連接一個更大的盒子——所有指紋數據的計算和配對工作都是在大盒子進行。

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在製造出最初的感應器原型後,Scott Moody 拿著這個玩意到處拜訪投資人,「喋喋不休」地向他們描述自己的偉大願景:將感應器縮小,然後塞到手機裡。早期的展示工具中,一張桌子被挖了個小洞,下面擺放著 AuthenTec 的感應器。Scott Moody 自嘲說「這是我們見過的最大的 PC」。

不僅如此,當時的感應器問題不斷。在一次向 IBM 工程師展示產品的場合中,Scott Moody 帶來的展示裝置出了問題。IBM CTO 親自試用了 AuthenTec 的指紋感應器,卻被錯誤地識別為 AuthenTec 共同創辦人 Dale Setlak。當時現場立即陷入尷尬。

「我打趣說,所有 CTO 的指紋看起來都一樣。」機智的 Scott Moody 試圖用幽默來緩解氣氛,但最後依舊沒能留下 IBM。「他們沒有買單。」

「我們必須讓人們相信,負責訊號處理工作的晶片的可以做得更小。我們最終將體積縮小了 80%。」Scott Moody 說。

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環繞在 iPhone 5s Home 鍵週圍的金屬環其實和早期產品沒什麼區別。金屬環本質上是個電容器,能夠越過手指外層的皮膚,掃描活性皮膚的指紋。這是 AuthenTec 與眾多皮膚科醫生共同研究的結果——同樣來自當初的鞭策與觸動。

隨著技術不斷成熟,感應器尺寸也被不斷縮小。越來越多的裝置開始使用 AuthenTec 的指紋感應器。耀眼的成績背後,是許多未公開的嘗試:實驗、犯錯、失敗和砍掉重來,週而復始地考驗著技術團隊。

最終的產品問世後,吸引了許多廠商的注意,Motorola、富士通、LG、三星、Nokia 以及⋯⋯ 蘋果。而眾家廠商中,又屬蘋果表現得最為積極,最後在去年 7 月以 3.56 億美元 收購 AuthenTec

而雙方的收購談判,也充滿著各種糾纏和你來我往。遭曝光的 股東委托書 顯示,AuthenTec CEO Larry Ciaccia 和副總裁 Fred Jorgenson 去年 2 月就和蘋果接觸。3、4 月時,雙方敲定合約細節和智慧財產產權的問題。但談判隨後陷入僵局——蘋果希望收購 AuthenTec 的技術團隊,但 AuthenTec 沒有答應。

5 月再談判時,蘋果同意收購整家公司,並提出每股 7 美元的報價。不過 AuthenTec 並不滿意。在談判又將陷入僵局的時候,蘋果出了改變談判走勢的一招。蘋果說,沒有任何一個買家會給出比蘋果還高的報價,而接受蘋果收購的另一個潛在利益是——為蘋果開發獨一無二的產品,對新技術來說更有價值。蘋果隨後強調,希望 AuthenTec 能考慮產品計劃和工程開發的進度,加快談判進展。

不過隨後的談判依舊持續膠著。蘋果曾一度想放棄收購,改為僅與 AuthenTec 建立合作關係。但 7 月初,蘋果再次改變想法,堅持收購 AuthenTec,因而在報價上也做出了讓步——從每股 7 美元提升到 8 美元,AuthenTec 隨後接受,雙方進入收購程序。

縱觀整個談判過程,AuthenTec 立場始終強硬的本錢在於:當時的 AuthenTec,光是與指紋掃瞄器相關的產品,每年出貨量就高達一億。除此之外,它還擁有 200 項專利,包含指紋識別晶片、晶片封裝以及軟體等多個環節。

回到故事開頭。身處北卡州立大學的 Scott Moody 也不住感慨:追根究柢,技術團隊才是 AuthenTec 的靈魂。「我們擁有一支偉大的工程師團隊——我想這也是蘋果至今仍然保留我們技術團隊的原因。」

對 Scott Moody 來說,AuthenTec 的目標是讓人們的生活更便利,這個目標在收購前後都沒有改變。

「我一點也不關心政府對指紋掃描器的標準。我關心的是低價,以及如何用經濟、準確的方式幫助使用者辨識自己。讓我上癮的並非技術本身,而是技術能為我們做些什麼。」

圖片來自 AppleInsider

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