Google 搜尋「自動完成」的開發故事

當我們試圖在 Google 搜尋某件事物時,從輸入第一個字開始,Google 便會開始列出與輸入字詞相關聯的搜尋建議。這項「自動完成」功能出自當時剛到 Google 任職不到三個月的軟體工程師 Kevin Gibbs 之手,在往返於舊金山的 Google bus 上他構思出這個改變我們搜尋行為的功能。
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您是否曾在使用 Google 搜尋時,發現字都還沒打完 Google 就列出您想搜尋的項目呢?或者從 Google 的搜尋建議中發現有趣的事物,還是對 Google 的搜尋建議感到困惑不解呢?本文編譯自日前 AllThingsD 發表的文章 ,談 Google 自動完成的開發故事。

當我們試圖在 Google 搜尋某件事物時,從輸入第一個字開始,Google 便會開始列出與輸入字詞相關聯的搜尋建議。有時候 Google 能正中使用者要搜尋的項目,如果要搜尋的目標正好是當下熱門的話題時,可能只要輸入第一個字 Google 就能馬上建議你要搜尋的項目。有時候 Google 的建議令人感到有趣,有時則會顯示出某些奇特的選項......(讀者不妨試試 Google 一下:「google is」、「水母」)

這個功能的正式名稱為「自動完成 Autocomplete」,所提供的搜尋建議是由系統基於各種演算法條件(包含搜尋字詞的熱門程度、使用者的搜尋記錄等)演算而來。基本上,Google 認為使用者會傾向於搜尋與多數人(尤其是具同樣搜尋偏好或在同一地理位置的人)相同的字詞。

誕生於 Google 巴士的「自動完成」

「自動完成」出自當時剛到 Google 任職不到三個月的軟體工程師 Kevin Gibbs,當時 Gibbs 主要是負責維護系統設備以支援數據中心的運作,在穿梭於舊金山市區與山景城總部的 Google Bus 上,Gibbs 想著要結合當時開發者們熱烈討論的話題:「大數據、JavaScript、高速網路」開發一個產品,於是在接駁巴士上 Gibbs 想出了他的第一個作品「網址預測器 URL predictor」,在網址預測器中開始輸入一串網址時,它會開始分析 Google 背後龐大的網頁內容資料集,接著自動填空列出相關的網址。

一位同事在看過網址預測器後覺得網址預測器太酷了,並建議 Gibbs 何不把它運用到搜尋上。於是 Gibbs 重新設計整個系統,當時 Google 搜尋的領導人 Jeff Dean 和 Rob Pike 得知消息後也全力支持 Gibbs 的計劃。Gibbs 最初為這項功能提出 Google Complete 的名稱,之後被當時人還在 Google 的 Marissa Mayer 定名為「Google Suggest」。

在 Google Suggest 問世前,Gibbs 設計了一份黑名單,裡面包含某些特定字詞將不會出現在 Google Suggest 上,這表示某些涉及暴力、色情或怪異的字詞會在 Google 的阻擋下消失在使用者眼前,就算這些字詞是最合理或熱門的搜尋選項。隨著黑名單字詞越來越多,要阻擋的字詞永遠擋不完一樣,Gibbs 擔心他的黑名單會進而影響使用者行為,畢竟當使用者搜尋不到特定字詞時不代表它們不存在。

最後經過一連串的內部測試與修正,Google Suggest 進入 Google 實驗室,Gibbs 當時在 Google 官方部落格 寫道:

Google Suggest 不只能讓使用者在輸入搜尋選項時更加容易(承認吧!我們都有點懶惰),還像是提供了一個遊樂場讓使用者發掘其他人都在搜尋什麼,發現那些你從未想過的事物。

至於 Gibbs 當初最擔心的黑名單問題,現在 Google 官方 有這麼一段解釋:

自動完成功能所提供的預測查詢字詞是由系統根據各種演算法條件 (包括搜尋字詞的熱門程度) 演算而得,沒有任何人為介入因素。和網路世界一樣,自動完成功能所提供的搜尋查詢建議可能會出現一些無聊怪異或出人意表的字詞。雖然忠實呈現網路內容的多樣性 (良莠摻雜) 一直是 Google 努力的目標,但對於色情、暴力、仇恨言論以及經常用於搜尋侵權內容的詞彙,我們仍會適度予以排除。

從 Gibbs 在巴士上有了初步構想之後,他運用 Google 給員工的 20% 時間完成 Google Suggest 項目。Gibbs 提到 20% 時間讓 Google 成為更好的企業,從公司整體運作、資源到最重要的工作夥伴,全都齊心讓一些很棒的點子能真正被實現成為很酷的產品!

在實驗室測試四年後,Google Suggest 在 2008 年終於問世,此後 Google Suggest 不單只是一項功能,已成為會發生在每一次搜尋時自然而然的情況,像是 Facebook 也在 2010 年跟進這項服務 。2010 年在 Google Suggest 打下的基礎上 Google 推出更加快速能邊打字邊搜尋的 Google Instant。

再偏遠的小鎮村也不會被 Google 遺忘

把時間拉回現在,Gibbs 提到 Google Suggest 最讓他感到驕傲的是其民主平等的本質,儘管 Google 傾向於建議搜尋某些相關的熱門字詞,但當 Gibbs 搜尋兒時居住的偏遠小鎮 Porterville 時,Google 還是會列出與當地相關的建議搜尋選項。Google 讓使用者無論身處什麼樣的環境,不論我們在乎的是什麼,這個世界還是如此偌大與豐富,而 Google Suggest 正能讓我們的眼界更加開闊。

Kevin Gibbs 現在已經離開 Google 與 離開 Facebook 的技術長 Bret Taylor 共同創業。最後談到對於自己開發出 Google Suggest 的看法,Gibbs 說:

當我在搜尋時看到底下列出的搜尋建議,我不覺得那是我做的。它讓我感覺是必然存在著的。
我深信即使我沒有開發 Google Suggest,世界上還是有人會開發它,這僅僅是發明史的一小件事,也許在德國或是俄羅斯,終會有個人在同樣的年份發明它,這是在時機成熟時必然誕生的產物。

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Photo Credit:貝殼放大
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