亞馬遜 CEO 貝佐斯:歡迎來到新世界(下)

在亞馬遜 CEO 貝佐斯上周宣布以 2.5 億美元收購美國重量級報紙《華盛頓郵報》後,多位華盛頓郵報記者,包括Peter Whoriskey, Brady Denns, Kimberly Kindy, Holly Yeager, Cecilia Kang 以及 Alice Crites 共同撰寫了這篇文章。
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在亞馬遜 CEO 貝佐斯上週宣布以 2.5 億美元收購美國重量級報紙《華盛頓郵報》後,多位華盛頓郵報記者,包括 Peter Whoriskey, Brady Denns, Kimberly Kindy, Holly Yeager, Cecilia Kang 以及 Alice Crites 共同撰寫了這篇文章。此文為文章下篇,欲閱讀上篇請見:「亞馬遜 CEO 貝佐斯:歡迎來到新世界(上)

開啟亞馬遜帝國

亞馬遜的起源像傳說一般,充滿傳奇色彩。而很多事情外界可能不清楚,貝佐斯和亞馬遜一些早期員工曾發生過分歧。某些早期員工認為,他們想要建立的是一家平等而獨立的虛擬書店,而不是去衝擊現有的實體書店。

一名不願透露姓名的早期員工甚至說道:「直到今天,無論何時當我走進自己喜愛的實體書店,我都會感到十分羞愧。」而另一位早期員工 Nicolas Lovejoy 更是提出質疑:「亞馬遜是否把『成為網路上的 Walmart』當成自己的使命」

他們還提到,貝佐斯一直以建立龐大的零售帝國為自己的目標,並且近乎偏執地為這個目標努力。據亞馬遜第五名全職員工 Tom Schonhoff 回憶:為慶祝單日交易額達到 5000 美元,一名員工希望舉辦一次烤肉活動,而貝佐斯冷冷的回應:「我們不會辦這種活動。我們需要變得更大、更好,為用戶提供更多。」

另外,貝佐斯似乎非常熱衷於招募那些被公認充滿智慧的人,他甚至還曾詢問過 Schonhoff 和其他人的 SAT 分數。Schonhoff 說:「貝佐斯渴望非常聰明的人才。他的員工中有人獲得過 Rhodes 獎學金,還有人是全國拼字大賽冠軍,甚至還有一名火箭科學家……據我所知,還有一名客服代表好像擁有生物工程博士學位。貝佐斯希望招募這樣的人,讓他們發光發熱。」

儘管一些早期員工並不認同亞馬遜的遠大抱負,但他們不得不承認: 這個商業帝國確實為社會做出了相當的貢獻。 其中一名早期員工回憶:「很多人給我們發來感謝信,感激我們讓他們足不出戶也能買到任何書。其中有一位女士住在中西部地區,離她家最近的書店都在 200 英里之外,甚至還有一些常駐海外的軍人也寫信表達了感謝之意。對此公司上下都非常開心高興,能讓人們無阻礙的買到自己想看的好書是件相當偉大的事情。」

雖然說這些早期員工都曾經在那個關鍵時期目睹過貝佐斯的工作狀態,但和這位創始人相比,他們卻有著迥然相異的觀點。亞馬遜第一位員工 Shel Kaphan 和第二位員工 Paul Davids 便是如此。

身為軟體工程師的 Kaphan 將自己稱作是 60 年代的人,並將貝佐斯稱作 80 年代的人。Kaphan 說:「他(貝佐斯)顯然知道如何駕馭一個組織,也知道如何照顧自己。我見過他有好幾次徹底毀掉了一些人。」Kaphan 在自己的職責受限後離開了亞馬遜。

談到貝佐斯對《華盛頓郵報》的收購時,Kaphan 則表達了自己的反感:「這讓我感到相當噁心。我討厭看到報紙變成一家企業宣揚自由主義的喉舌。」

同樣身為軟體工程師的 Davids 並未對此置評,但他提到他曾在一家網站上發表評論,為貝佐斯對報業的興趣辯護。Davids 寫道:「如果有人真的認為貝佐斯是為了貪婪,或是增加自己的財富……我確實無法證明你是錯的,但我會說,我想你被欺騙了。將近 20 年的巨富生活可能扭曲了他的潛在動機和品行,但我認為這些動機和品行基本上仍與 1994 年時一致—積極進取,能夠走出道德困境,而且總是專注於自己的目標與遠大計劃。」

當年羽翼未豐的亞馬遜之所以能在短時間內一飛沖天,一方面源自自身的超高效率,另一方面也源自網路泡沫的推動。創立短短幾年,亞馬遜就實現了幾百萬美元的營收,儘管利潤仍舊為零。但後來,網路泡沫破裂,很多曾受科技熱情推動的企業在一夜之間跌落。

一天之內,亞馬遜的股票市值蒸發了 30 億美元。分析師將亞馬遜戲稱為「Amazon.toast」、「Amazon.con」、「Amazon.bomb」,以諷刺它的窘境。

在公司內部,員工的擔憂與日俱增,有些人甚至主動請辭。貝佐斯在參加知名脫口秀節目「Charlie Rose」時回憶說:「當我們被人稱作 Amazon.toast 時,我們大概有 150 名員工, Barnes & Noble 公司則有 3 萬人。當時有人還寫文章說,亞馬遜風光了兩年,但現在『王者』歸來,他們將會以壓倒性優勢擊垮它。」

於是,貝佐斯召開會議向員工說:「你們每天早晨都應該帶著擔憂與恐懼從睡夢中醒來。但無需擔心我們的競爭對手,因為他們永遠不會為我們帶來財富。讓我們集中精力擔心我們的消費者吧。」

對外,貝佐斯也保持了相同的冷靜。當《BusinessWeek》的記者拋出有關亞馬遜缺乏利潤的問題,並質疑該公司的商業模式時,貝佐斯的回答很簡潔:「我能用一個字回答你嗎?胡扯。」

事實上,在這之後貝佐斯早已讓否定自己的人瞠目結舌。亞馬遜迅速成為產業龍頭,不僅擁有超過 9 萬名員工,去年的營收超過 610 億美元。不過,它最近幾季的利潤相對較低。

創造性破壞

亞馬遜的高速發展讓員工和消費者都獲得了利益,但如同其他在網路時代迅速崛起的企業一樣,亞馬遜也遭遇了經濟學家所謂的「創造性破壞」。有出版商認為,亞馬遜迫使他們陷入低價困境。而零售商同樣在抱怨,亞馬遜透過規避營業稅獲得不公平的優勢,儘管這個優勢很快將透過立法來改變。

亞馬遜還成了媒體抨擊的對象。不斷有報導指出:亞馬遜不惜以犧牲員工利益為代價來追求效率。2011 和 2012 年,《Morning Call》和《西雅圖時報》連續數週曝光了亞馬遜位於賓夕法尼亞、亞利桑那、華盛頓和肯塔基四個州的惡劣工作環境。

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亞馬遜員工對記者透露,他們被迫高強度工作,工作環境有時還悶熱難耐。甚至在最熱的時候,亞馬遜會在賓夕法尼亞的倉庫門口專門安排救護車。醫生因此呼籲聯邦監管者將亞馬遜的倉庫定為「不安全工作環境」。內部員工還提到,亞馬遜會對所有員工的工作效率嚴格記錄並進行考核,如果達不到目標,就意味著員工得捲鋪蓋走人。

另一方面,亞馬遜高層主管拒絕接受《Morning Call》的採訪,也沒有對書面問題給予回覆,同時拒絕他們參觀公司的倉庫。曾在 2011 年秋天寫過一系列有關亞馬遜報導的《Morning Call》記者 Spencer Soper 說:「我打過電話給亞馬遜,也發過郵件,後來,在我們的第一篇報導刊發前,我還發郵件給亞馬遜確認所有的事情,所以我相信他們收到郵件了。但他們始終拒絕討論此事。」

就在新聞發佈前幾週,Soper 收到亞馬遜回覆的三句話。在回覆中,亞馬遜宣稱他們的工作環境是安全的。

即使當 Soper 準備報導亞馬遜的正面消息時—他聽說亞馬遜安裝了空調,並改善了倉庫內的空氣流通狀況—亞馬遜依然沒有為他提供任何細節訊息。Soper 說:「我當時不得不找一些建築工程師幫我分析。結果發現情況的確大為改觀,但我卻是靠自己的力量調查出來的。」

就在《Morning Call》的系列報導刊發後的幾個月,《西雅圖時報》也因為類似的問題與亞馬遜取得了聯繫。這次亞馬遜的回應似乎開放了一些。一位記者獲准參觀兩處倉庫。亞馬遜高管還回答了有關倉庫營運和空氣調節裝置的問題。但當時的報導稱,亞馬遜方面拒絕對具體的投訴發表評論。亞馬遜指出,據美國聯邦政府的統計數據,亞馬遜的倉庫比其他同類倉庫和零售商更加安全。

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曾經撰寫過未經授權的傳記《amazon.com 的秘密》(One Click: Jeff Bezos and the Rise of Amazon.com) 的 Richard Brandt 透露,貝佐斯不喜歡報紙的記者,而是與幾本高端雜誌的商業和科技記者走得比較近。他會在發佈新品等重要時刻接受這些記者的採訪。

「他會挑選記者,而不會讓記者挑選他。」Brandt 說,「其他記者很少有機會與他接觸。」

亞馬遜不代表貝佐斯的一切

當《華盛頓郵報》的收購交易宣布後,貝佐斯可能會比以前更加明確地表達自己的政治觀點。僅從投票情況來看,他似乎並不熱衷於政治。自 1996 年註冊為華盛頓州國王鎮的選民後,他在 27 次投票中只參加了 8 次。

但另一方面,貝佐斯卻在某些具體議題上投注大量精力。在一位前員工請他捐獻 10 萬美元支持華盛頓州同意同性戀婚姻時,他和妻子捐出了 250 萬美元。他還捐款 10 萬美元對抗針對高收入人群的所得稅徵收提案。另據《西雅圖時報》報導,他曾在 2004 年出資 10 萬美元支持一項特許學校的發展計劃。

作為亞馬遜 CEO,貝佐斯還要應對一些與言論自由相關的議題,最引人關注的或許就是對維基解密託管服務的處理方式。2010 年 11 月,維基解密開始利用亞馬遜的網路託管服務揭露成千上萬份美國國務院的外交密電。但在收到美國參議院國土安全局和政府事務委員會的電話後,亞馬遜在 24 小時內突然終止了與維基解密的合約。

亞馬遜在當時的聲明中表示,之所以驅逐維基解密,是因為他們違反了協議條款,與政府的要求無關。亞馬遜表示:「當有企業或個人存取大量不屬於自己的文件,並在無法確保不傷害他人的情況下發布這些數據時……就違反了我們的服務條款,必須要另選其他管道來營運。」而維基解密當時在 Twitter 上說,「如果亞馬遜這麼受不了 (美國憲法) 第一修正案,就乾脆別賣書了。」

今年 49 歲的貝佐斯,早已從充滿好奇心的少年,變成了生活豐富多彩的富豪。他的妻子 MacKenzie 是一名廣受讚譽的小說家。他們共同養育了 4 個孩子。於此同時,作為世界上最富有的人之一,貝佐斯已經可以透過各種方式滿足他強烈的好奇心。

透過他的太空探險公司 Blue Origin,貝佐斯希望增進人類對太陽系的探索—相較之下,太空探險帶給他的滿足感, 或許遠遠超過在網路上販賣商品。軟體工程師 Ratajak 回憶起 1996 年 2 月與貝佐斯的一段對話:「我問傑夫,他為什麼要創立亞馬遜。他說:『我對太空探索很感興趣,但這還需要過幾年才能實現。在這段時間裡,我覺得亞馬遜也未嘗不是一件有意思的事。』」

他還投資了「萬年鐘」計劃,這是一種號稱能工作 1 萬年的機械鐘錶,是由貝佐斯的朋友 Hillis 設想的。Hillis 想開發一種一年只會走一下的鐘錶,上面的「世紀針」每 100 年才走一格,而裡面的布穀鳥則要每過 1000 年才出來一次。Hillis 說,這個項目是為了「給當今不斷加速的文化提供對照,讓長遠的思考變得更加普遍。」

「他提議要實現我的夢想」Hillis 說,「為朋友做這樣一件事情,實在是有趣極了。」

今年春天,貝佐斯的好奇心促使他加入改變新聞業的行列。今年 4 月,他進行對 Business Insider 總額 500 萬美元的投資。這家財經網站的領導者 Henry Blodget 在擔任華爾街分析師時曾經十分看好亞馬遜的股票。幾乎就在同時,他開始悄然洽購《華盛頓郵報》。本次交易完成後,《華盛頓郵報》將從 Kaplan 教育部門等母公司的其他部門裡分出來。

「有沒有貝佐斯,《華盛頓郵報》都在改變。」Blodget 在周六的電子郵件中提到,「新聞的格式和傳輸方式都有可能發生變化—數字與印刷是兩種完全不同的媒介—但服務讀者的承諾肯定會繼續下去。」

自從宣布收購《華盛頓郵報》以來,能夠找到貝佐斯電子信箱的該報讀者便開始寫信給貝佐斯,而貝佐斯也延續了他在客服領域的一貫作風,一一地回覆。

《華盛頓郵報》發行人 Katharine Weymouth 表示,過去一周裡,有很多人寫信給貝佐斯,「他回覆了所有信件」。

有一個花了好幾百美元刊登結婚啟事的人,對《華盛頓郵報》的服務十分不滿。他在郵件裡對貝佐斯說:「謝天謝地!你終於出手了,你才是理解客戶的人!」

Weymouth 給此人回了信,但「兩秒鐘內」,貝佐斯也回信了:

「感謝你的回饋,歡迎你繼續提供寶貴的意見!」