一個人的專利公司,造就矽谷十年惡夢

在昨天晚上,國外的很多媒體都在慶祝一個大好消息,AllthingsD 甚至用「謝天謝地」來形容聽到這個消息時的心情。本週一,美國華盛頓特區聯邦巡迴上訴法院支持該陪審團的裁定,認為 Eolas的「互動網頁」專利無效——這個專利曾被 PCWorld 指為最該被USPTO (美國專利與商標局)否決的技術專利。
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照片來源:Flickr

在昨天晚上,國外的很多媒體都在慶祝一個大好消息,AllthingsD 甚至用「謝天謝地」來形容聽到這個消息時的心情。本週一,美國華盛頓特區聯邦巡迴上訴法院支持該陪審團的裁定,認為 Eolas 的「互動網頁」專利無效——這個專利曾被 PCWorld 指為最該被 USPTO(美國專利與商標局)否決的技術專利。

時間回到 1993 年,Eolas 的唯一員工也是創辦人的 Michael Doyle 時任加州大學洛杉磯分校電腦研究所主任,他負責建立一個允許醫生在網上查看胚胎的程式,不久,他宣布這是網路史上的第一次互動。在律師的幫助下,他於 1994 年將這個發明申請為專利,同年 Michael Doyle 創立了 Eolas 技術公司,諷刺的是,Eolas 在愛爾蘭語意指「知識」。

之後,迄今為止最惡名昭彰的專利流氓誕生了。

1999 年,Eolas 指控微軟的 IE 瀏覽器可以訪問互動應用程式侵犯了「互動網頁」這一專利,索賠 5.4 億美元。微軟爭辯稱自己的瀏覽器與 Doyle 的發明完全不同,其證據是魏培源設計的 ViolaWWW 瀏覽器早在 1992 年就支援外部程式調用。結果極具戲劇性的是,雖然一審 Eolas 敗訴,但二審判決逆轉,微軟面臨超過 5.2 億美元的賠償。敗訴後的微軟一方面準備下一次的上訴,另一方面嘗試對 IE 修改。

Mike Doyle 則敦促微軟不要修改 IE 瀏覽器,而是向該公司支付許可證費,他的想法很容易猜,一旦微軟這麼做,蘋果、惠普等從瀏覽器銷售中產生效益的公司也將面臨大出血的命運。可惜的是,微軟上訴失敗,2005 年 Eolas 的專利被 USPTO 認可,就在大家認為判決已成定局時, 2007 年 6 月 USPTO 又駁回認定。

2007 年 8 月底,百般折騰的微軟決定與 Eolas 庭外和解,Eolas 獲得了「不便透露金額」的現金賠償(Ars Technica 猜測約 1 億美元)。

這次重大勝利並沒有滿足 Eolas 的胃口,兩年後 Doyle 一口氣同時將包括 Adobe、Google、Yahoo!、花旗集團、蘋果、eBay 和亞馬遜在內的 23 家公司告上法庭,以尋求 6 億美元的賠償。Eolas 指控他們侵犯了自己的兩項專利,一項是網路瀏覽器准許嵌入應用(即「互動網頁」專利),另一項是第一項專利的延續部份,准許網站通過使用 AJAX 技術和嵌入技術來添加嵌入應用。

這場聲勢浩大的訴訟耗時良久,許多公司難以承受代價昂貴的「長跑」,選擇了和解賠償。截至到 2012 年初不利於 Eolas 的裁決出現時,僅剩 Google、Yahoo!、JC Penney 沒有和 Eolas 達成協議而堅持到了最後。

當昨晚「法院認定 Eolas 的互動網頁專利無效」這一消息傳遍網路時,Google 在一份聲明中表示對法院的該裁決感到高興。當然,同時感到高興的還有許多科技專欄作者。Ars Technica 對 Eolas 評價是「沒有任何產品,卻最終發動了一場專利戰爭,讓 Doyle 成為富人。」而對於專利流氓 Doyle ,我們幾乎可以從作者的字裡行間中讀出濃濃的鄙視意味。



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