Google X 的大實驗,繞地球一圈的熱氣球基地站

人們期待靠經濟發展、時間的推進來解決未開發國家無法享有網路的問題,但 Google 開創了全新視角,跳開複雜的地面情況,採用熱氣球作為基地來傳輸數據。
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在我們周圍,大部分地區都可以很方便的接入網路,費用也在承受範圍之內。當你以為連接網路很方便時,其實我們屬於幸運的一群。縱觀整個地球,仍然有 2/3 的人沒有網路連結,由於缺乏網路,他們享受不到平等的訊息溝通、良好的教育資源、醫療訊息等。

這群人大部分集中在未開發國家,阻礙他們連接網路的原因有很多:高山、島嶼、沙漠、叢林以及貧窮。在很多南半球的國家,一個月的網路費用可能超過月收入。

這個問題很複雜,人們期待靠經濟發展、時間的推進來解決。但 Google 開創了全新視角,跳開複雜的地面情況,採用熱氣球作為基地來傳輸數據。它利用無線形式將訊號發送到地面,地面設施接收信號連接網路。整個過程跳過複雜的地理因素,大大減輕成本,以免費的形式提供。

該項目的原理是這樣的。「氣球基地」搭載了發射裝置,機身附有一塊籃球板大小的太陽能電池,裝置裡面包含電腦、GPS 等裝置。熱氣球將這個裝置帶到 2 萬米的高空(約為商業飛行高度的兩倍),懸停在該高度。利用當地預留的空白電視頻段,將信號發到地面的接收器,接收器再將信號轉到終端裝置上。

Google 打算發射上千個氣球,在同一個緯度上繞地球一周。這些氣球之間可以互相通訊,從而使得整個網路運轉起來。

這個項目的困難之處在於氣流的湧動很容易讓氣球位置移動,如何讓氣球在需要的時候出現在恰當的位置?由於氣球攜帶有太陽能電池,且有動力系統,地面可進行操控位置。Google 還借助分析美國海洋和大氣管理局的數據系統,指導氣球的移動。這一切都得益於 Google 一套複雜的演算法和強勁的運算能力。

另外 Google 還借助氣流來控制氣球的位置。2 萬米高空屬於平流層,氣溫上高下低,下方的氣流方向跟隨對流層的移動,上方的氣流方向則相反。氣球順著其中一個氣流運動,當你需要往反方向運動時,只需要調整高度切換到另一個氣流即可。你不得不驚嘆 Google 的想像力,你有見過跟著風跑,透過風來控制位置的基地嗎?

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如此富有創意、大膽的想法當然是來自 Google X 部門,這個計劃稱為 Loon,試驗開始於 2 年前,Rich DeVaul 是該計劃的負責人。Google X 為了保證計劃落實,奉行的原則是盡快砍掉不可行的計劃,Loon 幾次涉險過關,在 2012 年正式開展。

目前 Loon 已得到了紐西蘭政府的支持,雙方在本週舉行的發表會上揭開這一計劃。看過電影《魔戒》的人了解,紐西蘭不少地方被高山環繞,網路設施無法觸及,Loon 可以連結這些人群。Google 已經在最近幾天發射了數個氣球升空,並計劃本週發射 30 個氣球,僱用 50 名測試員來調測提高技術。在紐西蘭本地,已經有不少人成功連結上網。

Loon 還將覆蓋撒哈拉以南、東南亞等地區,以使得更多不發達地區連上網路。對於那些長期處於訊息閉塞的人群來說,Loon 將改變他們一生。

Loon 既複雜又耗時費力,紐西蘭只是開始,更廣闊的地區還有待拓展。Google 建設網路設施,目的無非是推廣自己的網路服務,但將商業和推動人類文明結合在一起,這背後體現的精神,正是不少人喜歡 Google 的原因。

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