一文看懂 Blue Origin 與 Virgin Galactic 機組、任務差別到底在哪

為什麼藍源會批維珍銀河這次任務算不上太空旅行呢?這當中有一個關鍵,而且雙方升空載具也差異很大。
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維珍集團旗下太空旅遊公司維珍銀河(Virgin Galactic)在台灣時間 7 月 11 晚上 10 點 10分成功將創辦人布蘭森(Richard Branson)與搭乘自家太空船「團結號」(VSS Unity)送上太空到達無重力狀態,並於一個多小時後安全回到地表。

不過,原先亞馬遜創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)創立的藍源(Blue Origin)公布貝佐斯本人將於本月 20 號進行該公司首次載人太空行程,但事後被維珍銀河搶先升空,外界解讀維珍頗有藍源相互較勁之意;甚至藍源在 7 月 9 日還發文表示,維珍銀河的計劃技術上算不上太空旅行。

那到底為什麼藍源會批維珍銀河這次任務算不上太空旅行呢?關鍵在於這兩間公司計劃飛行的高度以及認定太空邊界的起始點有所不同。世界上大部分地區都採用國際航空聯合會(FAI)所認定的「卡門線」,也就是高度海拔 100 公里(62 英里)處作為大氣層和太空的界線。不過,美國空軍與 NASA 則是認定約 80 公里(50 英里)作為太空起點。

這次維珍銀河的 VSS Unity 最高飛行接近 90 公里,已高於美國空軍與 NASA 的認定點了。但還是低於卡門線。因此包括藍源在內的不少人認為 VSS Unity 這趟旅程充其量只能稱得上是次軌道飛行。

另一方面,藍源的 New Shepard 火箭目前升空最高可達 107 公里突破卡門線,因此聲稱自家技術是優於 VSS Unity 的。

不過,這兩家的太空船技術上有很大差異,VSS Unity 定義上是一種太空飛機(Spaceplane),是可以在大氣中機動飛行並以滑翔方式回到地球並降落在跑道上(就如同這次直播所看到的)的載具,這次 VSS Unity 是由母艦 VMS Eve 載空至離地 80 公里處後再分離加速飛行。

但 New Shepard 定義上是探空火箭(Sounding rocket)的一種,而且跟伊隆‧馬斯克(Elon Musk)的 SpaceX 致力的方向類似,都是想透過緩慢降落讓火箭可回收再利用。

只是 VSS Unity 和 New Shepard 這兩次任務時間都不會很長,也不會進行軌道飛行,都是讓機組人員經歷幾分鐘的無重力狀態後返回地面,布蘭森、貝佐斯也都不會真的進行任何類型的科學或技術工作。

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從物流到巡檢!無人機小兵立大功,助產業翻轉應用場景、加速智慧城鄉腳步

隨著科技進步,在推動智慧城鄉的道路上,已發展出應用無人機來縮短城鄉差距、加速產業應用佈局,同時提升民眾的生活品質。
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談起無人機會令你想到什麼?對多數消費者而言,第一時間聯想到的或許是結合影音、娛樂的應用場景,藉由飛行優勢捕捉各種畫面、創造更有趣的觀賞體驗,但其實無人機早已升級,在許多我們意想不到的場域裡發揮它的技術,改善我們當前的生活品質。

根據 DRONEII.Com 的報告指出,全球無人機市場將從 2018 年 140 億美元、一舉躍升到 2024 年 430 億美元,其中能發揮無人機應用的場景除了熟悉的娛樂、拍攝外,勘/救災、預警系統、資料蒐集與分析與環境監測等,亦是無人機可著力之處。

看準無人機所具備的這些優勢,讓經濟部工業局在「普及智慧城鄉生活應用計畫」中,善用無人機的價值,讓它得以跳脫娛樂拍攝場景,以物流、巡檢等角色走入偏鄉,為在地民眾以科技力注入創新活水。

看無人機如何從物流到巡檢,翻轉智慧城鄉

「智慧城鄉的目的就是要透過科技力,讓偏鄉地區的民眾也能同步享受等同於都會區的資源與生活品質。」作為國內長期投入研發無人機的中光電智能機器人王仲平協理觀察,這也是為什麼中光電加入「普及智慧城鄉生活應用計畫」後,選擇以物流、巡檢等場景作為起手式,希望藉由技術的輔助讓偏鄉地區的生活體驗可以再升級。

攤開 Google 地圖,從新竹火車站前往尖石鄉的路程接近 3 小時,途中更是九彎十八拐,也常因天災造成道路坍方,切斷輸送物資的主要管道。「但這趟路對無人機而言僅需 10 分鐘」在天氣許可下,無人機能垂直飛行加速物資運送,讓偏鄉在資源需求上邁進了一大步。當然,王仲平也解釋,這樣的場景是需要串接地方政府、物流業者乃至於零售業者都缺一不可,中光電發揮在無人機的技術與專業,攜手夥伴們才能讓智慧城鄉的發展被實現。

而這項技術也已輸出海外、與日本樂天合作。王仲平透露,目前已在白馬山進行試飛,在高低落差近 1600 公尺、往返距離約 10 公里的地區,以無人機方式將貨物運送至目的地。讓過去需要耗費車程、人力約 7 小時的路途,如今只需要 10 分鐘就能解決,不只能運送物資上山、也同時能將山上的垃圾運下來,藉由無人機創造雙向價值、提升偏鄉的生活體驗。

除了物流場域,巡檢應用也同樣能發揮無人機效益。王仲平表示,電塔維護關係著偏鄉居民的生活及維修人員的生命財產安全,過去動輒爬上高處修繕或需要跨域的奔波,不僅耗時耗力、也可能有人為無法判斷的疏漏發生。如今在無人機的輔助下,不僅大範圍的檢測不成問題,因不受空間影響、更能 360 度的徹底檢查,即便在環境惡劣的山區也難不倒它。

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用「眼睛」跟「大腦」,讓無人機更智慧地徜徉在場域中

無人機之所以能實現如此多應用場景、強化偏鄉地區生活品質與智慧水準,全仰賴技術上的突破,「你就想像現在的無人機其實是台會飛行的掃地機器人,」王仲平生動地解釋。傳統無人機因缺乏人工智慧的導入,讓任務執行依舊需要耗費大量人力監控,也可能因人為操作而發生意外,而這也是為什麼中光電在研發無人機的第一天起,就希望能賦予智慧設計,讓無人機能具有思考與判斷能力。

首先,要能被稱作為智能機器人就需要配置影像辨識系統,王仲平表示這讓無人機如同人眼一般,能捕捉外界影像,讓它在執行任務時能採集需要的資訊,同時透過 SLAM 避障技術,協助無人機判別外界的障礙物,無論在運輸或是巡檢的過程中,更加順利。

此外,智能機器人也需要具備良好的運算平台、就像是大腦一樣,能將捕捉到的影像進行分析、並且建立模型,以利未來在同一條路徑上的飛行時,可以更加熟悉、也讓這台無人機得以減少對人為操作的依賴,加速對偏鄉服務的提供效率。

偏鄉需求大,無人機應用潛力無窮

「其實物流體系的成本有 75% 都是耗費在最後一哩路。」王仲平說,若能借重無人機的技術突破瓶頸,相信在偏鄉的民眾生活品質將會有大幅度邁進,同時為加快腳步,他認為每個物流節點都需要擁抱數位工具、面臨數位轉型,才能攜手翻轉當前的應用場景。

展望未來、王仲平更是滿心期待,他相信還有很多場域正等著無人機發揮技術突破現有框架,「你能想像如果我們有空中計程車的時候嗎?那將會是航空界的革命性發展,也將為偏鄉居民的醫療帶來全新的體驗。」短程的載人運送服務將可能為偏鄉居民、甚至是因登山發生意外的狀況,有了更即時與效率的幫助。藉著這次的計畫,王仲平相信在攜手產官學一同合作打造可落地的應用,就能讓更多人看見無人機的價值、也才能加速偏鄉擁抱智慧科技。

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