【Wired 硬塞】區塊鏈崛起之路:昔日叛亂印記,如何蛻變成「尚方寶劍」

區塊鏈技術一開始旨在反抗政府、財團、大企業;但現在,Facebook 和 Twitter 這種大公司卻正在用力擁抱。
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原文來自WIRED《Bitcoin's Path From Insurgents’ Talisman to Tool of Big Tech》,作者Gregory Barber。台灣康泰納仕集團授權提供,INSIDE編譯。

比特幣面世 11 年以來不斷升值,風靡全球的同時,嚷著要「回歸中本聰初衷」的聲音此起彼落。時間快轉至今,當初一心想「反集權」、「反壟斷」的區塊鏈技術,竟已成為臉書、推特這些科技大咖的「尚方寶劍」。

如同真實世界中的挖礦、淘金,莫說「尚方寶劍」,人們起初甚至連鋤頭也用不著。當時,加州淘金熱早期的探礦者獨自闖入富特希爾山(Sierra Foothills),使用簡陋的槽盤在溪流中來回晃動,試圖淘出順上游水源被沖過來的砂金。大家當時對這個故事印象至深:離家背井的遊子孤身寡人前往西方,就這麼靠著自身勞力而致富。但是很快的,淘金客蜂擁而至,能輕易被淘出來的砂金隨之變少,但耗費掉的資源卻更多了,因為溪谷必須要有充足的水源才能將砂金沖下來。於是,少數較為富有的淘金客開始大規模搭建水管、輸水道,而其他人也只能望塵莫及。

這段歷史不禁讓筆者聯想到本月稍早的報導,有一傳銷黨疑似趁著 2010 年代的「數位化淘金熱」行騙,向人們灌輸「比特幣挖礦就是在自贏賞金」的概念。時光倒轉十年,筆者自嘲,若當時有此遠見、卓識,早已將自家電腦設置成比特幣礦機,然後賺得盆滿缽滿。這一切皆因開放性。當時,比特幣雖仍處於低價,但人人都能挖礦。基於此,比特幣底層技術區塊鏈似乎已經透過「消除中介」的需求,來確保了這一點得以實現,然後持續鞏固你我的獨立性,以及去中心化、權利下方的狀態。

走著走著,比特幣踏上了黃金之路。為何?因為它開始讓人們嘗到了一夜暴富的甜頭。

越來越多礦工加入這場算力競爭的同時,挖礦成本自然也在不斷增加。電力需求旺盛之下,這就意味著,礦工勢必得配備最高效的礦機才能獲取利潤、才能實現規模經濟。如今,各大企業無一不在「覬覦」這個市場,比特幣挖礦更已發展成一項龐大,且由政府補貼的事業。反觀比特幣,也已經成為一種金融工具。銀行開始進場投資、養老基金亦是如此。

美國商品期貨交易委員會(CFTC)近日闡明,比特幣跟黃金一樣都是「商品」。這不禁讓人好奇,今時今日究竟該透過何種方式才能獲取比特幣?於是,經過多年頑強抵抗之後,雖明知 App 業者會將投資數據轉售給對沖基金,好讓後者能在押注時做出更精準的決策,筆者前幾天卻也還是鐵下心買了少量比特幣的碎片。值得一提的是,監管機關現時已經趕上時代的步伐,能輕易追踪到比特幣相關的交易,所以,人們再也無法利用比特幣犯罪,更遑論透過比特幣作出煽動叛亂、規避政府等行為。

不過,一夜暴富的神話似乎仍然存在。憑藉著自身的底層技術,比特幣就像是存在於主流世界之外的事物,是專為社會邊緣人而設的工具。可想而知,這在短時間內便淪為傳銷組織的噱頭,他們不斷對弱勢群體反覆洗腦,然後傳達了這樣的訊息:

千千萬萬的人們,正是因為聽信這個天堂般的承諾,所以才落入無底深淵。

自此,比特幣似乎就已經偏離了密碼龐克的核心精神。但區塊鏈的理念總該完好無缺吧?這個底層技術平台提供了柏拉圖式的思想—— 「權力下放」、「去中心化」,透過加密技術讓你再也無需相信任何人,擺脫中央集權。它看起來像是中心化網際網路的完美解毒劑,是對抗科技龍頭的絕佳武器。

今年,科技巨頭開始進軍區塊鏈產業,但看起來卻像是一場惡意收購。這一切來得既方便又湊巧,此時,全美對話的焦點正逐漸趨向反托拉斯、反壟斷、隱私至上。本月初,推特宣布可能將使用區塊鏈技術轉型「去中心化」,實際上,人們早已屢次要求這家公司使用現成的技術這麼做,只不過這些聲音多年來一直被忽視。就有評論家指出,隱私貼文將有效幫助推特解決內容審核上的疑慮。同樣在今年,臉書賣力開發一款叫做 Libra 的加密貨幣,雖然多次對外宣稱自己將不會隻手遮天,而是將 Libra 交給獨立的非營利組織 Libra Association 實行治理,但眾人皆知,Libra 面世必定將再進一步鞏固臉書的勢力。

2019 年夏季,臉書欲打造無國界數位貨幣的雄心壯志轟動全球監管機關,更成為中國加速開發又一個監控工具——數位人民幣的催化劑。截至目前,中國人民銀行(央行)雖未具體說明區塊鏈將在這一項目中扮演什麼樣的角色,但國家主席習近平兩個月前已公開表態將大力發展區塊鏈,話語一落,中共政府上下一夕之間在這項技術上投入大量資源。

無可避免,區塊鏈上的合作終將走向集權化。這是我們一而再所吸取的教訓:「應將社會價值賦予技術,而非反其道而行之」。回憶當年網際網路泡沫興起時的情景,首先是承諾知識平等、言論自由,直到某日,有位獨裁者決定破釜沉舟,各家公司隨即對人們展開追踪,然後操縱你我的行為。對於區塊鏈而言,即便重複使用著去中心化、自我主權等類字眼,並不意味著,這項技術真的做到這一點。權力下」如此遠大的理想總得付出行動,像是保護隱私和安全、確保網絡按預期運行。就如同網際網路,那不代表區塊鏈的初衷和諾言都將破滅。我們只是一開始就被蒙蔽了雙眼,所以才看不見其他更為合理的解釋。

或許,筆者是在貶損區塊鏈的影響力,但這種微妙的推論至少表明:科技可以對用戶更友善,也順帶喚起網際網路早期的承諾。 目前,對於絕大部分的區塊鏈應用案列而言,「去中心化」最容易被理解成「我們誰也不信任誰,但公司之間總得要合作」的解決方案。不過,筆者始終認為,這並不是中本聰當初發明區塊鏈的意圖。

話雖如此,但或許這項技術將讓推特、臉書以及高盛等,這類大型企業願意接受一些「開放性」的想法,更重視用戶手中的力量。不過,區塊鏈的崛起之路最終將踏向何方?自然是邁入 2020 年代,你我最值得關注的故事。

責任編輯:Chris


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