科學家教老鼠開車,發現可以紓壓:從事複雜技能可能降低壓力

為了測試豐富的生活環境能否提升認知功能,美國維吉尼亞州 Richmond 大學研究者做了給大老鼠的專用車,讓他們去領食物。
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Photo Credit:  《Enriched Environment Exposure Accelerates Rodent Driving Skills》實驗影片截圖
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為了測試豐富的生活環境能否提升認知功能,增進學習複雜技能的能力,美國維吉尼亞州 Richmond 大學研究人員讓大老鼠駕駛特製的小車,結果發現還能減輕壓力。

Richmond 大學的行為神經科學教授 Kelly Lambert 博士表示,實驗結果發現住在複雜環境的動物學習駕駛技能會更有效率。他也告訴學生們,進行愈有挑戰性、豐富的生活型態,才會有較複雜的神經網路,所以得好好利用自己的腦袋。

本研究在行為大腦研究期刊( Behavioural Brain Research)上,研究人員提供大老鼠們專用車輛,底下有 4 顆電動輪子,車廂本體是一個透明塑膠瓶,透過推動內部的銅棒可以控制直行或轉彎,這對老鼠來說是相當複雜的技能。

這個實驗需要用到大老鼠的認知、動作、視覺空間等能力,而大老鼠很少需要同時運作這些技能。

然而經過練習之後,這些大老鼠還是有可能在狹窄的區域內駕駛車輛,並開到獎品「水果麥片」所在地。


大老鼠共有 11 隻,其中 6 隻養在一般實驗室籠子裡,另外 5 隻則是養在接近原棲地,而且有各種玩具的「豐富」環境中。

結果一如假設,在豐富環境下的大老鼠在駕駛測試中表現較佳,也就是學習複雜技能的能力較好,而且就算拿到食物獎勵以後,豐富環境的大老鼠還是對車子很有興趣。反之,在實驗室籠子中生活的大老鼠不僅開車測試表現較差,而且拿到食物以後就對駕駛興趣缺缺。

另外,在大老鼠的糞便中可以觀察到增加壓力的賀爾蒙「皮質酮」和降低壓力的「脫氫表雄酮」皆有變化,不論是在哪種環境生活的大老鼠,隨著駕駛課程持續進行,糞便中皮質酮濃度愈來愈低,而脫氫表雄酮濃度愈來愈高。不管是在哪種生活環境下,熟習複雜的技能都可以減輕大老鼠的壓力。

當然,既然這次實驗對象為大老鼠,我們並不能直接把結論套用到人類身上,不過還是有許多可能性能作為將來的參考。

Lambert 認為,這個觀察讓我們可以用臨床前動物實驗,來理解更多人類面對挑戰的行為與認知系統運作。研究團隊也認為,大老鼠駕駛車輛讓壓力賀爾蒙分佈更健康,這也許可以當作動物面對「自理」和「代理」這影響心理健康的兩項要素的研究模型。