NASA 太空探測新猷 新視界元旦飛掠終極遠境

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美國國家航空暨太空總署的「新視野」無人太空船明年 1 月 1 日將飛掠科學家研究過的最遠天體「終極遠境」,皇后樂團(Queen)吉他手布萊恩梅(Brian May)還為此創作了一首樂曲。

「新視野」(New Horizons)太空船預定在美東時間 1 月 1 日零時 33 分(台北時間下午 1 時 33 分)自距地球 64 億公里處快速飛掠暱稱為「終極遠境」(Ultima Thule)的小行星 486958 ,以進行探測。

屆時太空船與此天體的距離將只有 3500 公里,比同一太空船 2015 年飛掠冥王星時的距離近了 3 倍以上。

「終極遠境」於 2014 年被發現,是目前科學家研究過的最遙遠和最原始天體,它是早期太陽系的冰凍遺跡。「終極遠境」的暱稱取自中古時期文學作品,字面意義是「位於終極北方的未知之境」。

它的體積較小,科學家並不知道其確實體積,據信是冥王星的大約 1/100 。冥王星的直徑為 2414 公里。

「終極遠境」位於太空中的冰凍區,這表示它的保存條件極佳。

「新視野」的首席探測員史登(Alan Stern)指出,這次的太空探測任務十分重要,因為它有助科學家進一步了解距離太陽如此遙遠、年份長達 45 億年的宇宙空間。

「新視野」號目前正以每小時 5 萬 1500 公里的速度在太空飛行,在此速度下,只要遭米粒般大小的物體撞擊,太空船就可能立即摧毀。

布萊恩梅有天體物理學的學位,他為此次太空探測所作的音樂即將發表。

布萊恩梅說:「一想到這將是人類目前到過最遠的地方,我就靈感湧現。」

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