AirPort 掰掰,為什麼蘋果要砍掉這 20 年的產品線?

路由器,或者說掛上「智慧」兩個字作為前綴的路由器設備,曾經是不少科技公司的發展重心;但如今也在科技史裡黯淡了下來。
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本文來自合作媒體 iFanr,INSIDE 授權轉載

蘋果的路由器產品線 AirPort,終於到了要徹底退出歷史舞台的時刻了。

今年 4 月份,蘋果已經宣佈將正式停產 AirPort 產品線,其中就包括了 AirPort Express、AirPort Extreme 和 AirPort Time Capsule 時間膠囊等幾款主要設備。

雖然當時蘋果並未解釋其停產的原因,但官方表示,短期內仍會繼續銷售庫存內的產品,而就在前兩天,包括 9to5Mac、appleinsider 等多家外媒均表示,現在蘋果官網上已經不再銷售任何和 AirPort 有關的設備,意味著庫存已經被清空,線上商店上也不再有相關頁面的展示。

這情況證明 2016 年那則傳聞是正確的,當時彭博社曾援引一名內部人士說法,稱蘋果已經在內部解散了 AirPort 的產品團隊,其中不少成員在更早的時候就加入到蘋果其它團隊中,比如說 Apple TV。

據了解,蘋果此舉是為了能更好地專注在核心產品的研發上,所以砍掉了一些和主力業務不太相關的產品線。這也是為什麼從 2013 年起,蘋果就沒有再對 AirPort 旗下產品有過任何更新。相比現在的新設備,多年不更新的 AirPort 已不具備太多購買理由。

但更重要的是,在新的技術背景下,AirPort 所扮演的「網絡中樞」角色,也需要一次新的定位轉變。

AirPort 會被蘋果拋棄,也許是它已經不再重要了

路由器,或者說掛上「智慧」兩個字作為前綴的路由器設備,曾經是不少科技公司的發展重心。

比如雷軍就曾在 2015 年的世界網際網路大會上表示,路由器是小米除手機、電視之外的第三大核心業務,而其它的只是小米生態鏈的投資佈局;還有像百度和 360 等公司,也一度將路由器解讀為是各類聯網智慧設備的入口。

但今天回頭來看,雷軍肯定不會再這麼說了。歷經兩三年的摸索,路由器市場的份額仍牢牢把控在思科、華為、TP-Link 等幾家老牌廠商手中,很多紅極一時的智慧路由器都已經銷聲匿跡,連之前推出過自有品牌 Wi-Fi 路由器的 Google,近兩年也沒有了下文。

不過,與其說是路由器地位逐漸沒落,倒不如說是這些科技公司們找到了一個更合適充當「智慧家居入口」的產品品類——具備語音互動功能的智慧音箱。在 AI 技術的推動下,新老玩家又紛紛開始進駐這個市場,試圖拔得頭籌。

如果路由器僅僅只是充當了一個網絡中樞,那麼智慧音箱,則多了一項控制功能,而且語音互動的門檻也明顯比在手機上按按鍵要低得多。

所以,我們也看到了支援 Siri 的蘋果 HomePod 的推出。雖然現在它只是個配合 Apple Music 使用的音箱,似乎和路由器沒有太大的聯繫,但在即將到來的物聯網時代,HomePod 或是它的衍生品,肯定要承擔起更多「控制中樞」的角色,為蘋果生態圈所服務。

同樣被新服務取代的還有 AirPort Time Capsule,這款 10 年前面世的設備有點類似於 NAS,除了具備和 Extreme 相近的路由器性能外,還額外內置了一塊硬碟,更多是和 macOS 自帶的 Time Machine 功能搭配使用,以便定期將 Mac 電腦中的數據無線備份至本地硬碟中,供日後查找舊檔案和重置恢複數據。

但當蘋果推出了更便捷的 iCloud 雲端服務後,本地備份的概念逐漸被弱化,除了對超大容量備份有需求的專業人士之外,Time Capsule 對於普通使用者的吸引力自然也沒那麼大了。

20 年前蘋果推出 AirPort,是為了讓 Mac 使用者能率先享受 Wi-Fi 上網

在蘋果宣佈將停產 AirPort 產品線後,有媒體曾做過一些解讀,多數是和蘋果使用者的粘性有關。雖然不管是 AirPort 還是已經停產的 Apple 顯示器,它們的銷量對蘋果都微乎其微,然而在營收數字之外,這些配件也是蘋果生態圈的一部分——因為蘋果的「光環效應(Halo Effect)」,正是由一件件蘋果設備組成的。

這意味著,當使用者入手了一部 iPhone 或是其它蘋果設備後,為了追求聯動服務和體驗一致性,理論上他會繼續購買其它蘋果自有品牌的產品,比如說 MacBook、Apple Watch 和 Airpods,只有當一起使用時,使用者才會享受到蘋果生態的優勢。

既然如此,為何還要將這部分硬體的主導權交給第三方品牌去做?除了前文所說的定位轉變,和 AirPort 最開始的推出目的也有關係。

1999 年,AirPort 首次在 MacWorld 大會上亮相,當時無線 Wi-Fi 的概念還未普及,大部分人電腦上網還需要插著一根網路線,可時任蘋果 CEO 的賈伯斯卻已經在舞台上展示了用 iBook 無線上網的場景,靠的就是初代 AirPort Base Station 提供的無線訊號來連接的。在之後的很多年裡,AirPort 在各種 Wi-Fi 新標準的推行中也走在了前頭。

所以,蘋果最早推出 AirPort,除了想要控制網際網路入口,它更多為自家 Mac 使用者提供無線網路體驗而存在的,以確保自己的體驗差異化。

這就和上世紀八九十年代,蘋果曾自己做過印表機一樣,它希望身處蘋果生態圈的使用者能夠用上最好的服務,但當惠普等其它廠商彌補這塊空白,開始生產高品質印表機之後,蘋果便選擇退出了這塊市場。

▲ 賈伯斯 1997 年回歸蘋果後砍掉了不少配件產品線,印表機也是其中之一

如今的 AirPort 也一樣,在 Wi-Fi 無線網路已經獲得大規模普及的當下,蘋果已經不再需要靠 AirPort 來突顯出 Mac 體驗的差異化,市面上也存在太多比 AirPort 更優秀的路由器。

雖然此前曾有人認為,蘋果後續可能會推出支援 Mesh 網狀網絡的 AirPort,但現在蘋果官網在售的 Linksys Velop 路由器已經支援了這種特性,如果它做到足夠好,為什麼蘋果還要自己做一個?用 LG 的 UltraFine 4K/5K 顯示器取代蘋果自家的顯示器也是一樣的道理。

加上高度成熟的市場下,路由器的價格正越壓越低,幾乎也沒有太多的利潤空間,蘋果會拋棄掉這個「不怎麼賺錢」的業務,也很符合大公司的選擇。

另一方面,從蘋果生態圈的角度考慮,路由器只是基礎硬體設備,你不會因為入手了路由器而再去買一台 iPhone 或是 MacBook,也很難為蘋果帶來持續的服務營收。

所以,就算是使用第三方產品,除非某家公司的實驗室裡藏著一項足夠改變業界的黑科技連接技術,否則對蘋果使用者也沒有什麼影響。

唯一遺憾的,可能是我們很難再看到像 AirPort 如此簡約設計的路由器了。


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