壽終正寢!克卜勒太空望遠鏡燃料用盡,NASA 正式發出告別

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▲克卜勒太空望遠鏡。Photo Credit: NASA
▲克卜勒太空望遠鏡。Photo Credit: NASA
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NASA 於 2018 年 10/30 正式向克卜勒太空望遠鏡告別。這座運轉遠超過預計 4 年的太空研究設備已燃料耗盡。

在 2018 年夏天,科學家就已經知道克卜勒望遠鏡的燃料即將用罄,並且將它轉至安全模式,好把數據安全地傳回地球。2009 年克卜勒望遠鏡被送到太空以研究太陽系外的星球,這在當時是資訊稀少的未知領域。克卜勒望遠鏡預計服役 4 年,裝滿了可用 6 年的燃料,而實際上則撐了 9 年。

在最初幾年,克卜勒一切順利,在同一塊範圍內監測 15 萬顆恆星,但 2012 年它上面的一些儀器故障,使得克卜勒無法保持穩定,但 2013 年工程師就想出新方法,用太陽光的壓力來平衡太空裝置,每次能讓克卜勒望遠鏡維持 83 天的穩定,於是克卜勒又再度投入新任務 K2,最後發現銀河系的行星要遠比恆星來得多,而且發現並確認了 2681 顆行星。

克卜勒望遠鏡利用「移動」來觀測星球,當行星運行時經過發光星體和地球之間,就會遮住一塊光,而克卜勒能捕捉到這樣的閃動,進而確認行星的存在。

記者會中退休的克卜勒望遠鏡主要研究員 William Borucki 形容,「這就像偵測 100 英里外的車燈,前面是不是有跳蚤爬過。」

現在克卜勒的燃料已經用完,NASA 也宣布了它的退役。隨著工程師送出關閉儀器與信號發送的指令,最後克卜勒將安靜地在遙遠太空漂流。

在記者會上,NASA 的天體物理學部門總監 Paul Hertz 總結,克卜勒改變了我們對宇宙的看法。「它也許不是最後一個,卻是 NASA 的第一個系外行星探測器,它從宇宙的觀點為世界找到了新的定位。」

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