不想被 SpaceX 超越?NASA 公布最新太空探索計劃:重返月球,登陸火星!

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上週 Space X 公佈了首個月球旅行的旅客,日本億萬富豪前澤友作有可能成為 1972 年美國阿波羅登月計劃結束後,首個重回環月軌道的人類,不過這個成就可能會被 NASA 捷足先登了。

今天 NASA 公佈一份新的 太空探索計劃 。不僅要重啟登月計劃,還要將人類送往火星,此外還要將國際空間站進行商業化營運,在近幾年被 Space X 、Blue Origin 這樣的民營太空企業佔盡風頭後,NASA 終於坐不住了。

NASA 這份太空探索計劃主要分為三部分,分別是開放近地軌道的空間站進行商業化營運,在月球軌道將建立一個半永久性的基地,最後則是讓火星探測器實現往返地球。

從這幾項計劃來看,NASA 跟 Space X 是越來越像了。首先是商業化的運作,NASA 表示國際空間站未來幾年將對一些商業機構開放合作以獲得更多收入,並希望在 2025 年做到無需再依賴政府的資助。

目前 NASA 已經委託一些機構探討空間站在近地軌道進行商業化運營的可行性和最佳方式,或許會像 Space X 和波音這些公司一樣推出商業化的太空旅行服務。

其實 NASA 的商業化早就在醞釀,NASA 新任署長 Jim Bridenstine 專門為此籌備了一個委員會,研究 NASA 與廣告商合作的方式,包括在太空船和火箭植入品牌,調查讓宇航員在地球和太空中進行廣告代言的可行性。NASA 商業化委員會的負責人 Mike Gold 表示:

商業化在地球上營運得非常好,我們沒理由不將其推廣到太空上。

從禁止一切商業品牌在太空活動中露出到擁抱商業化,這或許能在一定程度減輕 NASA 的資金壓力,不過要完成月球和火星的探索任務這還遠遠不夠,要知道 NASA 在上世紀六七十年代的阿波羅計劃就花了 1190 億美元。

如今 NASA 決定重啟月球探索計劃,在 2023 年進行載人的繞月飛行,並在 2030 年前再次登月,我們這代人或許能在有生之年再次見證人類登陸月球。

為了實現此目標,NASA 計劃在月球軌道上建立一個半永久性繞月基地,這一繞月基地目前已經開始建造,未來將搭載火箭進入太空完成組裝,首個組成部分最快在將在 2022 年發射。

屆時太空員將在繞月基地上面進行新技術和系統的測試,為月球基地的建設打下基礎,NASA 計劃將在月球表面建立一個基地,作為探索太空的中轉站,為了下一步邁向火星做準備。

雖然 NASA 提到了火星登陸計劃,但短期內還不會實現,NASA 計劃在 2020 年先透過探測器回收一些火星岩石樣本,在 2024 年再作出下一階段的火星的探索計劃。

其實早在 2003 年 NASA 就向火星發射了「機遇號」火星探測車,至今「機遇號」仍在服役。它在火星上已經行駛了超過 40 公里,創造了人類探測器在外星的最長行駛距離紀錄。

REUTERS ATTENTION EDITORS

不過這些火星探測車基本上都是有去無回,人類目前還未曾從火星上帶回過任何土壤樣本。因此登陸火星,甚至是火星移民在短時間不太可能實現。

而 NASA 這次的計劃也相對短期,基本在可預期的未來可以看到成果。這可能與 NASA 近年來經費不斷削減有關係,在耗資 2000 多億美元的太空飛機計劃中止後,這些年 NASA 花費超過 100 億的計畫也只有 5 個。

這次 NASA 重啟一系列太空探索計劃,跟川普去年 12 月簽署的太空政策令有很大關係,川普要求 NASA 使美國太空員重返月球,後續將人類送往火星,並重啟已被關閉 24 年的國家太空委員會,希望恢復美國昔日在太空探索中的領導地位。

但這也不是總統可以說了算的,還需要國會批准預算,NASA 曾估算重返月球將花費 1000 億美元以上,這畢竟不是一筆小數目,因此先從一些短期計畫開始也是比較現實的選擇。

比起 NASA ,馬斯克的 Space X 的火星移民計劃則要激進得多了,Space X 計劃在 2022 年發射至少兩艘貨船到火星,為日後的太空飛船提供能源、採礦技術和生命支援系統。

而搭載太空員登陸火星則計劃在 2024 年完成,屆時火星上將有 6 艘太空船,並完成尋找水源地和建造推進劑工廠等任務,馬斯克上週還表示承擔這項任務的新一代大型獵鷹火箭(BFR)的首次飛行將會在明年進行,預計 2 到 3 年就可以進行入軌飛行。

再過幾天就是 NASA 60 周歲的生日,從冷戰時期到 21 世紀,探索太空的方式已經從國家主導的太空競賽,轉向 Space X 、亞馬遜這樣的民營企業。

1969 年 7 月 21 日,NASA 太空員阿姆斯特丹在月球上踩下人類第一個腳印,但率先登上火星的還會是 NASA 嗎?

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