探索火星生命大突破!NASA 最新研究:火星存在甲烷具季節性循環

火星發現甲烷已經是多年前的事,然而今日在《科學》期刊上的研究首次證明火星大氣中甲烷存在季節性循環性而非隨機存在。這對於了解甲烷源自何處以及是否存在生命提供一個重要指標!
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火星到底是否存在生命是數年來科學家汲汲營營研究的問題,在乾燥寒冷的火星上大氣中所佔比例不到 1%,幾乎全由二氧化碳、甲烷與水蒸氣、臭氧集結而成,科學家透過這些微量的氣體找尋生命與火星地質活動,在探索氣體來源時試圖發掘生命現象的蛛絲馬跡。而由於地球大氣中 95% 甲烷的源自從古至今的生物,這樣的現象讓科學家更想探尋火星上的甲烷。

火星發現甲烷已經是多年前的事,多半來自隨機的甲烷羽流,而 透過許多非生物因素像是地質活動來解釋火星上的神秘甲烷,今日 NASA 官方 公佈了火星探索 突破性的進展,好奇號探測器 ( Curiosit ) 已經探測到火星稀薄大氣中的甲烷含量會隨季節變化,在北半球夏末和初秋出現較高的濃度,冬春季出現較低的濃度。

NASA

好奇號探測器

作為 NASA 火星科學實驗室轄下的火星探測車,主要任務是探索火星的蓋爾撞擊坑,為 NASA 火星科學實驗室計劃的一部份, 好奇號探測器先前提供科學家許多重要研究成果,像是 發現火星土壤含有豐富水分,顯示火星有足夠的水資源供給未來移民使用。 在  2014 年時,好奇號在其周圍的大氣中測量到十倍數量的甲烷,但是根據 NASA 總結甲烷微生物活性機率很低,判定火星可能不存在生命。

發現火星上的 甲烷週期性與沈積岩有機物

本次研究, 好奇號探測器在火星上進行了五年採樣。研究人員在 SAM(火星樣品分析)套件中使用了兩種儀器來收集到 30 億年前沉積岩中保存著複雜有機物的痕跡。透過加熱沉積物後釋放出有機物和揮發性物質,和地球上發現的富含有機質的沉積岩對照,似乎提供了更多生命存在的線索。另一方面,本次研究是第一個證明火星大氣中甲烷遵循一種循環模式,具有季節性循環,而不是隨機的。這對於最終了解甲烷源自何處以及是否存在生命是一個重要指標。

除了此次突破性的研究,來自歐洲航空局的 ExoMars 軌道氣體追蹤器從三月至今,盤旋火星上方更全觀的測量整顆星體大氣,不久後有將公布研究結果,屆時兩份研究能有更多證據提供火星甲烷來源更多的線索。

關於此份研究結果已經刊登於美國學術 《科學》期刊上,有興趣的讀者可點選 連結 觀看。



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