【Cheng lap 的資訊通鑑】記得 ICQ 的「喔噢」嗎? 今日主顧竟然是俄羅斯人!

近幾年 ICQ 推出了手機版,倒也算方便了不少,如果你把你的號碼輸入進去,還是可以用你那個應該是十幾二十年前開的帳號,以及能夠拿回給你的好友名單...
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就像春秋戰國一樣,在通訊工具和社群軟體百花齊放的今天之前,即時通訊界曾是大一統王朝。一個今天非常不起眼但還在運作的即時通訊軟體,曾經有過非常光輝的過去。就像東周時代,只剩下一小片土地的周天子一樣。那個曾經的即時通訊界霸主,就是 ICQ。

在九十年代,當年民用 ISP 才剛剛普及,上網由大學生和技術人員的小眾兒意,剛剛普及成大眾的工具時。人與人之間的通訊,不像今天的那麼方便,兩個網民要通訊,最理想的方式是「電郵」。除此之外,就是利用散落在網路各處的討論區、留言版、新聞組和聊天室了,不過這些工具都有一個共通點,就是當事人不主動上來的話,你就找不到他,很可能就從此失去了音訊。

這時候,以色列開發了一個軟體,叫作 ICQ,名字意思是「我找你」(I Seek You),明顯地就是針對這個情況而發明的,很快就在全球一砲而紅,成為第一個,也是當時全世界最流行的即時通訊軟體。

因為 ICQ 讓大家可以線上一對一的談天,還可以留言給沒在線上的使用者、多人群聊,還可以傳送檔案,這些功能看起來沒什麼了不起,在現在可說是理所當然吧?但在當時可是十分的突破性,特別是用在結識異性上。ICQ 也為日後很多後繼的通訊軟體定下了很多「規範」,日後所有的即時通訊軟體,多少也有借鏡 ICQ 的設計以及有其影子。

今天的即時通訊軟體或者社群網站,通常會用名字去登記,但是 ICQ 則是給你申請一個像電話的號碼,往往有七個位以上,你得記下來,然後別人就可以加你進朋友名單。你也可以問別人的號碼,加別人進你的朋友名單。

這個軟體在二十世紀最後兩三年興起,在二十一世紀頭幾年稱霸,曾經大部份網民都擁有一個 ICQ 號碼,電視劇也有相關的情節,連香港影星黃子華的棟篤笑都拿 ICQ 當談資。

然後,ICQ 就慢慢沒落了。

因為,要記住一堆號碼是很困難的事情,而這也是 ICQ 沒落的原因... 不久之後,微軟推出的 MSN,他的用戶登記用的是比一個隨機號碼更好記的電郵,自然地,大家就會開始轉投比較容易記的軟體。後來的軟體,例如 Facebook,更轉向是以真實名字去登記的,那又比電郵地址更好記了。

再加上 ICQ 不像臉書一樣是網站,而是一個要下載的獨立軟體,這意味著,他的各種商業機能例如廣告,都會使軟體變得擁腫,越來越巨大而且運作緩慢。這些先天的劣勢令使用者越來越抗拒使用它,就算推出了輕型版都阻止不了它的衰落。

可是,ICQ 只是衰落,卻沒有消失,後來推出了手機版之後,大家才驚覺它還在運作,而且在某些大家未必很熟悉的國家,例如奧地利,還是有相當的支持者。至於中國的 QQ,本來就叫作 OICQ,可說實際上就是 ICQ 的山寨版和精神繼承者。當然,QQ 發展到今天,已經是脫胎換骨了。

這是使用者面的原因,但是也許因為後來的使用者少了,很多人不太知道,在 2010 年有一個俄羅斯投資者買下了 ICQ。因為害怕俄羅斯政府竊取裡面的資訊,所以在歐美的使用者不少也放棄了,取而代之的,是俄羅斯和東歐,也就是前蘇聯、特別是俄語的使用者。

現在的 ICQ 介面(MAC)

至於使用 ICQ 的原因剛好跟歐美使用者相反,就是覺得臉書之類的服務可能會被美國政府竊聽,所以寧可用自家人買下來的 ICQ。不說你可能不知道吧?俄羅斯人買下了之後,就開發了手機版,今天有一半還在使用的人,都是使用手機版了。這個軟體因為政治原因而有第二春,竟然遠因就是前蘇聯。

其實近幾年 ICQ 推出了手機版,倒也算方便了不少,如果你把你的號碼輸入進去,還是可以用你那個應該是十幾二十年前開的帳號,以及能夠拿回給你的好友名單,要不要試試傳訊給那些年你曾經談過天的網友,甚至過去的前男友、前女友呢?