送上太空的特斯拉跑車最終命運為何?科學家分析四大場景

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Photo credit: @elonmusk on Instagram

本篇來自合作媒體 騰訊科技 ,INSIDE 經授權轉載。

據外媒報導,SpaceX 最近成功試射了獵鷹重型火箭,執行長伊隆·馬斯克(Elon Musk)的紅色跑車 Roadster 被送入太空,目前正在太陽系中飛馳。在最糟糕的情況下,這個不同尋常的天體會對周圍物體和環境造成什麼樣的影響?

不久前,一枚巨大的火箭從地球上起飛,並把幾樣東西送進了太空中,包括一輛紅色的特斯拉跑車 Roadster,裡面的座位上還坐著穿著太空服的假人。人們對此提出了很多問題,比如:為什麼汽車不發動時依然能靠漂浮在太空中旅行?為什麼假人需要穿太空服?馬斯克到底要做什麼?但在這一系列問題的最後,最讓人感興趣的是:這輛跑車最終的命運會怎樣?

我們在大多數問題上都很難找到答案,但最後一個問題可能有很多答案,至少是潛在結果。下面就是科學家們對馬斯克太空跑車的終極命運進行了四大猜想:

場景一:被輻射撕裂

正如生活科學網最近報導的那樣,這輛跑車可能正在漂移,但並非一帆風順,因為它正受到超高水平的恆星輻射轟擊,最終會破壞任何構成汽車的有機物質。跑車上的有機材料 (任何含碳的東西) 包括塑料,即擋風玻璃、內部構造以及碳纖維框架。

印第安納大學化學家、有機分子專家威廉·卡羅爾(William Carroll)表示,輻射將會隨機地在分子內部破壞化學鍵,導致任何有機物分裂成碎片,並迅速擴散到太空中。卡羅爾補充說:「在那種環境下,我認為這些有機物存在的時間僅為 1 年左右。」

從科學的角度來說,這並不重要。因為這輛跑車並未執行有用目的的探索任務,在最糟糕的情況下,也不過是駕駛員座位上的人體模型在太空中漂浮游盪。在經過太空扭曲之後,這輛車看起來可能不會像發射時那樣好,我們甚至不可能真正看到這個過程,除了偶爾的一瞥。馬斯克甚至已經宣稱,這輛車已經死了。

場景二:小行星+汽車=汽車碎片

Roadster 最初前往火星軌道,但正如 SpaceX 向 NASA 報告的那樣,得到出人意料的強大推力,它現在並未向火星軌道前進。相反,這輛跑車正向小行星帶移動,或者靠近那裡的地方。顧名思義,這個區域的空間里布滿了各種岩石天體。然而,Roadster 最終可能不會因為撞上小行星而毀掉。

正如哈佛-史密森天體物理中心的喬納森·麥克道爾(Jonathan McDowell)所說:「當你在電影中看到小行星帶時,比如《星球大戰》,看起來那些天體之間的距離只有幾米。但實際上,當你站在一顆小行星上時,距離它最近的小行星看起來也非常遙遠,這裡是個相當空曠的空間。」

所以 Roadster 跑車撞到足夠大以至於損毀它的物體的機率很小,儘管並非完全不可能。在發生碰撞的情況下,汽車會碎裂成無數碎片,這將導致太空碎片的問題更加嚴重。太空垃圾可能對未來執行太空任務構成威脅。或者,撞擊可能會把跑車碎片送到火星或其他星球的新軌道上。

場景三:被拉入火星軌道,損壞衛星

地球上的人類目前有六顆活躍的衛星圍繞著火星運轉。最近,來自火星偵察軌道器的圖像幫助科學家確認了火星地表暴露出的八大塊冰。對於未來執行太空人物的人類來說,這類資訊至關重要。

麥克道爾表示,根據目前的軌跡計算,Roadster 應該在 2020 年 10 月份接近火星。屆時,它距離火星只有 692 萬公里遠,從空間角度上看,這已經是相當近的距離。但實際上,我們不需要擔心跑車會撞到火星上。這種情況可能會在幾百年後慢慢發生,但不會很快撞擊。

然而,如果 Roadster 被太空碎片擊中,其碎片可能會被推進到火星大氣層中,並破壞那裡的任何太空載具。此外,由於這些碎片可能很久才會到達火星表面,它可能對任何繞火星運行的人類構成威脅。如果將來人類住在火星上呢?這些跑車留下的殘片可能會損壞他們用來與地球通訊的衛星。

場景四:在火星上墜毀微生物造成污染

如果沒有宇宙射線、小行星、軌道模型或衛星的影響,馬斯克太空跑車造成的最糟糕影響是什麼?最糟糕的事情可能會發生在火星上,或者是太陽系中的其他天體上。這些碎片基本上會落在行星上,並消滅任何可能存在的生命。

然而,火星過去可能曾經支持過生命存在,但它現在存在生命的可能性很小。任何能在地球寒冷環境中生存下來的微生物,都可能穿越遙遠的太空,在火星上繁衍生息,並殺死上面的本土生命。

或者,它可能使未來科學任務無法區分出火星上已經存在的生命和我們帶來的生命。如果跑車 (或它的一部分) 到達了我們太陽系中可能存在生命的其他地方,比如木衛二(Europa)和土衛二(Enceladus),同樣的事情也可能發生。

但這種災難性的假設也是最不可能發生的。Roadster 離任何其他星球都很遙遠,它需要非同尋常的「機遇」才有可能出現上述情況。首先,必須有物體改變跑車的飛行軌跡,比如與大塊天體相撞,或者由於其他行星和太陽的引力而逐漸改變軌道。

這樣的軌跡變化必須把汽車帶到足夠靠近行星的地方,讓它被行星的強大引力所吸引。最後,任何 Roadster 的殘骸都必須通過行星的大氣層而不被完全燃燒。可是對於我們設計的航天器來說,這是非常困難的。

但是,在太空這種非同尋常的地方,似乎任何可能都會發生。目前,Roadster 距離地球已經 58000 公里,距離火星 2.38 億公里。這意味著我們有足夠的時間來監控這個太空旅行者,並為其潛在的影響 (或不可避免的死亡) 做好準備,直到馬斯克的汽車變成星系間的一堆零件。

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