多語神人分享開發心得!Duolingo 新增中文課程,幕後推手竟然是日本工程師

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▲ Duolingo 軟體工程師 Masato Hagiwara,photo credit: Duolingo

本文為 Duolingo 投稿的開發心得,作者為語言學習服務 Duolingo 負責中文課程專案的工程師 Masato Hagiwara,專長為自然語言處理(NLP)精通中、英、日語並正在學習韓語和邏輯語(Lojban,一種人工語言)。同時也是 O'Reilly 知名著作 《Natural Language Processing in Python》 和 《Machine Learning for Hackers》 的第一譯者。

英文原文同步刊登於 Duolingo 官方部落格,INSIDE Mia 獲授權編譯。

向 Duolingo 的中文課程說「你好」!

2017 年 11 月 16 日,Duolingo 正式對外發表了用英文學中文的課程,並同步在 iOS、Android 和網頁平台推出。在 Duolingo  5 年的歷史中,中文和日文都算是最多人想要新增的語言之一。這倒也不意外,畢竟全世界有超過 10 億中文人口。這不僅對我們來說是個重要里程碑,更讓世界上數百萬人能用免費、有趣又有效的方法學習中文。

學中文的挑戰

根據美國外交學院(Foreign Service Institute),中文對美語母語者來說落在 最難學的等級 ,他們估計要達到精通,得花上 88 週(或 2200 小時)上課,而且該課程的整個第二年都待在中國,要的就是讓學生沈浸在中文環境裡。

不過別怕,若要學習基本或更進階的中文,只要使用 Duolingo 就行,不用花上數千小時或去中國待上幾年。

我們教什麼、如何教?

我們課程教的是「普通話」(Modern Standard Mandarin ,現代標準華語),是官方語言,在中華人民共和國(中國)和中華民國(台灣)都可以通,也是新加坡和緬甸的官方語言之一,而且從馬來西亞到美國,多國的華人都會使用。

不論是母語或第二外語,全世界有超過 10 億人會說中文,也就是說你隨機從世界上挑一個人,有七分之一的機會是懂中文的,其廣度沒有其他語言能出其右。

既然中文應用這麼廣,我們想確保開發出來的課程能愈有效率愈好,特別是針對初學者。以下就是我們具體的作法:

練習四種聲調

Photo credit: Duolingo

中文是種聲調語言,這代表它會用音高的變化來表達不同的詞語,而主要的聲調有 4 種。

要說明聲調如何影響意義,我們拿「ㄕ」(Shi)來舉例。扁平的一聲「ㄕ」可以代表獅子,音調上升的「ㄕˊ」可以代表「石」頭,低沈的「ㄕˇ」則能用在歷「史」,音調向下的「ㄕˋ」就代表「是」(to be),這幾個意思可是天差地遠。事實上,同樣的聲調組合甚至還有不同的對應意義,你甚至可以光用不同聲調的「ㄕ」寫出一首詩,比如《石氏嗜獅》。

也因為聲調在中文扮演相當重要的角色,如果想有效地溝通,就得熟練運用這些聲調。

學習上千個中文字形

中文「字」本身就是書寫的基石,同時也是世界上最古老的書寫系統之一,並且時至今日仍在使用中。和英文字母不同,中文字是 表語文字(象形)為主,它們代表的是意義,而不只是發音。也就是你得學會成千上百個文字,才能正常地書寫中文,這絕對是學中文最困難的因素之一。

我們的中文課程會教你如何辨認和唸出將近 1000 個常見重點中文字,為了達成這個目標,我們將已經應用在 日文韓文 的新文字練習功能發揮到極致。除了學到近 1000 個中文字,過程中你還會學到標準中文拼音系統之一的「漢語拼音」。

Photo credit: Duolingo
Photo credit: Duolingo
Photo credit: Duolingo

其實不是所有中文字系統都一樣:在中國大陸、新加坡和馬來西亞等地,寫的是簡體中文;而在台灣、香港、澳門等地則主要使用正體中文。由於大部分中文使用者兩種文字都看得懂,所以使用 Duolingo 學中文的使用者還是能在台灣和香港使用,不過我們之後也會加入正體中文課程。

1000 個文字、1000 組詞

我們的中文課程包含超過 1000 組詞彙以及近 1000 個字,涵蓋 HSK(漢語水平考試,中國官方中文程度測驗)1-3 級的詞庫和文法,甚至包含第 4 級所需一半的內容。這代表課程大約是進階初學者程度,以國際標準 CEFR (歐洲共同語言參考標準, Common European Framework of Reference for Languages) 而言,等級大約是 A2 的程度。

而且,這門課還是有研究支持的:我們的課程安排是根據一項以 CEFR 為基準的標準架構, EBCL (歐洲漢語能力基準項目, European Benchmarking Chinese Language Project) 為中文學習者訂定主題和情境,以及檢定程度與敘述能力。完成課程後,你應該能自我介紹、談論日常生活話題(工作、校園、家人、天氣、感受等等),能夠在說中文的國家旅行、在餐廳訂位、購物殺價,以及更多的應用。

這門課中所有的教學都是建立在美食、旅遊等情境上,取代了「動詞補語」或「過去分詞」這類強調文法的概念,完成這些情境課程後,使用者就能學到融合單字與文法的應用。

情境式教學和一些 bonus

Photo credit: Duolingo

我們的語言專業團隊仔細地檢閱了開放的中文字語文法清單(比如 HSK 公布的清單),最後,為了反映現在的中文用法,我們加入了大量的新內容。

課程教學本身依照打招呼、職業、健康、運動等等主題情境打造,除此之外,我們還提供了一些額外的 bonus 主題,包括:

  • 食物:上完課後你會學到怎麼點珍珠奶茶、炒飯、饅頭等。
  • 旅遊文化:你會學到「大熊貓」、「中國萬里長城」這些到中國旅遊一定很實用的詞。
  • 節慶:你會學到「新年快樂!」好迎接即將到來的狗年。
  • 網路用語:你可以學到一些用在朋友身上的詞,比如「可以用微信聊嗎?」
  • 商業金融:既然中國是商業金融匯聚重鎮,學習商業應用及專業用語對很多人來說有幫助。我們的課程提供一套實用且正宗的商業相關課程,會教一些像是「我傳給你的合約看了嗎?」,「我們想投資你的公司。」之類的句子。

不論你是出於興趣、挑戰或著教育、專業目的學中文,這個課程都會以有效又有趣的方式幫你從各種面向學習這個語言。

最後,沒有這些夥伴的貢獻就沒有這套課程,感謝  Sasha-O, crush, foshhh, Lynn_Mo, Ontalor, wangster25, Yue.T-C  和 Z.Shan

我們希望你能享受上這門課,就如同我們非常享受創造這門課一樣!

謝謝(xie xie)- thank you!

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