為了捍衛冥王星,他差點得罪了整個天文學界!

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本篇來自 極客公園 ,INSIDE 經授權轉載。

冥王星被「踢出」九大行星已經十一年了。

2006 年 8 月 24 日,國際天文聯合會在布拉格召開會議,投票決定將冥王星與其他遊走在太陽系邊緣的天體一起,歸類到「矮行星」之列,不再納入行星的範疇。

對投票結果最為介意的,是一位當天沒有到場的天文學家。Alan Stern 一直到今天還耿耿於懷,「為什麼要在天體問題上聽一群天文學家的話?」他憤怒地說道,「你們真應該聽聽了解這個問題的天體學家們怎麼說,當我們看到冥王星這樣的天體時,想不到其他能稱呼它的詞了。」

今年二月,他帶領一批 NASA 的科學家向國際天文聯合會上交了一份提議,要求更改「行星」的定義。

「這不僅在科學上是錯誤的,在教育意義上也是錯誤的!」在科學家的世界,很少有人會如此直率地用語言表達自己的觀點。

Alan Stern 指出,在將冥王星和其他天體降級的愚蠢論證中,有一條最為可笑:「他們認為有 20 個甚至更多的行星很不方便」。

「更蠢的是,矮行星並不能算是一個行星。一株矮小的常綠植物就不算是常綠植物了嗎?」

因為這件事,Alan Stern 對他所鄙視的官僚主義以及對科學分類的愚蠢看法直白地表達了自己的意見,也因此得罪了不少同事和同行。這一切的緣由,所有的憤怒都來源於他為之傾註一生心血的「新視野號(New Horizo​​n)」。

四年時間打造史上最快的太空船

「新視野號」是 NASA「新疆界計劃」進行太空探索的第一項任務。

1990 年的時候,NASA 舉行了一場關於「探索冥王星」的競賽,他們打算從參賽的五支隊伍中選出最優秀的一支,使用他們設計的方案去真正完成飛躍冥王星的任務。Alan Stern,就是其中一支隊伍的領隊。

Alan Stern 的團隊完成了上千頁複雜的設計,最終從五支隊伍中脫穎而出,進入到了實際操作的階段。

然而 NASA 留給他們建造「新視野號」的時間只有四年,比起旅行者號的十二年,這點時間根本不夠用,更令人絕望的是,他們只拿到了旅行者號五分之一的資金。因為這樣的條件,很多人在 Alan Stern 的團隊贏得競賽之後反而嘲笑他們:「這是不可能的。」

但他們還是做到了,用四年的時間,集結了 2500 多名員工的智慧和創造力,他們將「新視野號」從想法變成了現實。

那是人類首次接近這顆神秘的星球,「新視野號」拍下的彩色高清晰照片也是人類歷史上第一次看清了冥王星的真實模樣。

生命中最黃金的二十五年

據《科學》雜誌報導,Alan Stern 曾用十年時間用來凝聚科學與政治領域的共識,五年的時間來建造相關設備,然後又花了十年的時間進行飛行任務。從 1990 年到 2015 年,Alan Stern 將生命中最黃金的二十五年都獻給了冥王星,而「新視野號」也成為了 NASA  歷史上由非 NASA 僱員掌控的最昂貴的計畫。

今年 11 月 22 日就是 Alan Stern 六十歲的生日,為了冥王星,他幾乎付出了職業生涯的全部。當國際天文聯合會的天文學家們決定將冥王星「踢出」太陽系行星之列時,「新視野號」已經在探索冥王星的路上行進了大約 15%。

對 Alan Stern 本人來說,比冥王星的降級更加痛苦的是,他本人所預言的一些突破性的科學發現卻成為了他對手論據的有力支持,同時也開啟了行星科學新時代的大門。

但這一切對 Alan Stern 和他的團隊,以及「新視野號」本身的價值並沒有絲毫的影響,飛行器已經飛過了冥王星,並將繼續前進,去更遠的柯伊伯帶,甚至,2020 年之後,當「新視野號」飛離柯伊伯帶,它將繼續探索太陽系的邊際,在遠離太陽 100 天文單位(約 150 億公里)的地方,一直工作下去。

探索的心不會「矮」

當年曾經與 Alan Stern 論戰的美國著名天文學家奈爾·德格拉斯·泰森,對 Alan Stern 給出了這樣的評價:「無論是喚醒公眾對天文事業的熱情還是支持太空科學的任務,甚至是捍衛冥王星的地位,他從來都沒有離開過。」

雖然冥王星被降級為「矮行星」,但 Alan Stern 探索的雄心不會隨之變「矮」,在未來,這一點也不會改變,六十歲的他依然保持著探索的初心。

「這可能是『新視野號』最後一次靠近一顆星體進行探測了,我希望它還能再一次讓人們因為探索而感到激動。」談起「新視野號」四百多天后與柯伊伯帶星體的會面,Alan Stern 如此說道。

「我們的目標在冥王星以外 10 億英里的地方,每天飛行 100 萬公里,需要三年半才能飛到那裡。從來沒有人到達過那,從 45 億年前,太陽系誕生的時候就一直在冰冷和陰暗中沉睡的柯伊伯帶星體。」Alan Stern 說道,「我們知道的只有它的軌道,它發紅的顏色,以及有羅塞塔號探測的慧星 10000 倍大的體積,但除此之外,我們一無所知。一切都會在 2019 年的第一天揭曉。」

「我唯一能向你保證的是,它會讓你興奮不已。」

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