擁有 10 萬機器人大軍,亞馬遜員工還要做哪些事呢?

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Photo Credit:reuters

本篇來自合作媒體 36kr,原文來自 紐約時報標題“As Amazon Pushes Forward With Robots, Workers Find New Roles”,INSIDE 經授權轉載。 

在美國,亞馬遜倉庫安置了 12.5 萬名員工,雖然亞馬遜為倉庫引進了機器人,不過員工並沒有被裁。最近,亞馬遜邀請一群記者參觀倉庫。到底人與機器是如何協同工作的?讓我們來看看。

去年年末,尼薩·斯科特(Nissa Scott)開始在南新澤西亞馬遜倉庫工作,堆疊塑料盒,尺寸和小軟墊椅差不多。斯科特坦言工作並沒有什麼讓人興奮的。塑料盒子每個重達 25 磅,每班工作時間長達 10 小時,很累。

斯科特只有 21 歲,現在她盯著機器人堆盒子,這是一個巨大的黃色機械臂。斯科特有了新工作,照看機器人,一次要照看幾個,如果遇到問題還要修理,確保機器人有盒子可以搬。我們看到機械臂末端安裝了爪子,它從傳送帶上搬起盒子,堆在另一個盒子上,最終將盒子整齊碼放在木托盤上,托盤環繞機器人排列。這是亞馬遜第一次向記者展示機械臂,它是倉庫使用的新一代機器人。

▲員工 Scott 的工作是每天照顧這些機器人

自動化帶來焦慮,也帶來希望,這一點在亞馬遜身上體現得淋漓盡致,比其它企業更明顯。許多人包括美國總統川普責怪亞馬遜,認為它摧毀了傳統零售產業,摧毀了工作,因為大家都跑到網路上買東西。與此同時,亞馬遜業務飛速增長,它不斷招兵買馬,公司需要大量倉庫員工處理客戶訂單。

亞馬遜全球員工數量比微軟多 3 倍,比 Facebook 多 18 倍,上週,亞馬遜說它會在北美設立第二個總部,準備再招 5 萬名新員工。

從另一方面看,亞馬遜又站在自動化的最前沿,它積極尋找新技術,讓機器人完成工作,這些工作之前由人類員工完成。2014 年,亞馬遜為倉庫引進機器人,使用的機器來自於 Kiva Systems 公司,2012 年亞馬遜收購 Kiva Systems,將公司名字改為「亞馬遜 Robotics」。現在亞馬遜在全球部署了 10 萬多台機器人,未來數量還會增加。

有了機器人的加入,倉庫工作不再那麼乏味,不再那麼勞累,另外亞馬遜的配送效率也大幅提高,客戶早餐後訂牙線,晚餐前就能拿到貨。

馬丁·福特(Martin Ford)是一名未來學家,他寫過一本名叫《機器人崛起》(Rise of the Robots)的書,這書本討論了自動化問題。福特說:「如果沒有自動化技術,亞馬遜無法以現有成本、以它們提供給客戶的成本運營,這點是沒有疑問的。我們可能無法在 2 天內拿到貨。」

在新澤西州 Florence 和華盛頓州 Kent 的倉庫內,人與機器相互穿插。在 Kent 倉庫,機器人像巨大的甲蟲一樣,它們抱著垂直貨架穿梭,上面裝滿了商品,重量最高可達 3000 磅。幾百個機器人自主移動,在巨大的籠式空間移動,一個接著一個前進,不會碰撞。

在籠子的一端,人類員工將商品放在架子上,補充庫存。機器人將架子搬走,當客戶訂單送到,需要庫存商品時,機器人會在籠子另一端的工作站排隊等候,就像汽車等待通過收費站一樣。

接下來「pickers(揀貨員)」會根據計算機顯示器的指示工作,他們從貨架上拿取商品,裝進塑料盒,放在傳送帶上,交給「packers(包裝員)」處理,他們將商品放進紙盒,準備送給客戶。

亞馬遜負責營運的高管大衛·克拉克(Dave Clark)說,公司希望能將最枯燥的工作交給機器人做,讓人做一些精神方面的工作。

克拉克稱:「每次都是新商品,你要找東西,檢查東西,讓思維活躍起來。」

有了機器人的幫助,員工不必走那麼多路了,這樣一來「揀貨員」工作效率更高,不那麼累。有了機器人,亞馬遜可以將貨架密密麻麻堆積,就像高峰時段的汽車一樣,因為亞馬遜不必再給人類員工留下過道。提高貨架空間密度就可以裝下更多庫存,客戶也就有了更多選擇。

在 Florence 的亞馬遜倉庫裡,我們可以看清一個事實:機器人做得比人類還好。8 支機械臂在倉庫內運行,那裡有無數商品,它們被分成小單元,送到全國各地的亞馬遜訂單履行中心。

這些機械臂名叫「機器人堆砌工」,不怎麼好聽,員工們賦予它們個性,給每一台機器都貼了標誌,取名叫作 Stuart、Dave 及其它名字,這些名字源自電影《神偷奶爸》的角色。Kent 工廠用的是 Kiva 機器,Florence 的機械臂來自其它公司。

去年年末時,亞馬遜開始為 Florence 安裝機器人,當時倉庫投入營運還沒有多長時間。機械臂只能揀取標準尺寸的盒子,如果是其它尺寸就不行了。亞馬遜演示了未來技術,戴上 VR 頭盔,我們就可以看到以後新機器人是怎樣運行的,裡面有一個安裝叉車的機械臂,它可以搬動貨盤。

安裝機器人時,一些員工接受培訓,變成了機器人操作員,比如斯科特女士,她們之前負責堆放箱子。還有一些人轉移到了接收台,在那裡,員工將裝有商品的大盒子碼到箱子裡。克拉克說,雖然安裝了機器人,但是沒有人被裁,亞馬遜為這這些員工找到了新角色。他說:「這些人不會離開。」

問題來了:如果下一代機器來了又會怎樣呢?

就目前來說,有一些工作人類做得比機器人好,例如從貨架上挑選個別商品,它們的形狀與尺寸各有不同。自從引進 Kiva 機器人之後,亞馬遜美國倉庫增加了 8 萬名員工,總倉庫員工超過 12.5 萬。亞馬遜還說公司會繼續招人。

新創公司、研究人員正在努力解決其它技術障礙。亞馬遜還提供贊助,舉辦年度競賽,鼓勵大家開發創新技術。

福特相信,在亞馬遜倉庫內,就業形勢改變只是時間問題,最終會到來。

福特稱:「我認為,在倉庫內,最終這些技術會替代大量員工。不是說一夜之間會有許多職位消失,開始時可能不會擺脫人力,但是創造職位的速度會慢下來。」

亞馬遜克拉克認為,從歷史看,自動化提高了生產率,在某些場合下還會創造更多職位,具體要看客戶的需求。他還說,當技術越來越多,倉庫員工會繼續有工作可做。他說自動化不會讓職位增長停止。

看看 Florence 工廠,它為斯特科女士帶來新機會。當機械臂碰倒了手提包,或者犯了其它錯誤,斯科特會按下按鈕,定住機器,然後處理混亂,讓機器再次回到工作崗位。

當斯科特及其它員工監視機器人時,愛德華·科漢姆(Edward Cohoon)監督這些員工,他認為:「機器人一天到晚不停工作,它們的胃永遠填不滿。」

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