市值近百億美金,Theranos「戳手指驗血」被爆血液檢測造假

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Screenshot 2015-10-19 PM2.26.02▲Theranos 創辦人 Elizabeth Holmes (圖片來源: Theranos.com)

Theranos 為一間立於舊金山灣區,提供平價血液檢驗的的血液檢驗公司,市值約 90 億美金。其創辦人 Elizabeth Holmes 被譽為下一個賈伯斯,史丹佛大學期間便輟學創業,忙碌到沒時間談戀愛,年僅 31 歲就成為億萬富翁的她聲稱自己「嫁給了公司」。拜精彩的背景故事和一位充滿魅力的女性 CEO 所賜,Theranos 12 年前一創立便成為矽谷的新寵兒。眾人盛讚為下一個重大醫藥突破的發明者。

但揭開光鮮亮麗的大眾形象後,它的所做所為對得起媒體瘋狂報導和數十億美元投資嗎?《華爾街日報》上週發表的一篇爆料指出,這家公司不但辜負它的承諾,更隱瞞了重大問題。

12113343003_9962d13513_z(圖片來源:Steve Jurvetson

醫療科技的創新不如預期

《華爾街日報》把 Theranos 描述成童話故事中的奧茲大帝,大眾觀感中以為是大躍進的技術,在假面背後卻進展極少。

這家公司所謂的「先進突破」就是比起抽一大管血快且便宜,還能滿足上百項醫療需求的 指尖穿刺驗血 ,然而其細節卻非常神祕模糊。為了更深入的探討,曾得過普立茲獎的記者 John Carreyrou 和 4 位前員工進一步對談,並檢視內部電子郵件,還訪談了對公司的試驗產生疑問的病患及健康照護人員。

一位匿名員工表示,他發現這間公司的專利檢驗儀器 Edison, 只處理過公司超過 200 項檢驗項目中的 15 項,且不超過 2014 年總檢驗件數的 10% ,剩下的都是使用傳統儀器檢驗。

這家公司很多檢驗都是從血管用針抽取大量樣本而來,而非他們之前所宣稱的「只要幾滴血」。至於其他僅用少量血的例子,這家公司顯然用稀釋的方法以傳統儀器做實驗。 一位不具名員工說,稀釋的手指穿刺樣本因為一開始就比直接從血管抽的不純,所以有很多問題。

認證流程造假

根據這篇報導,這家公司還操弄所謂的「精確度測試流程」,這項聯邦醫療保 險與醫療補助服務中 心(CMS)用來確保測試準確性及認證實驗室的流程。紐約州衛生署也確認,他們曾收到一件對這間公司的正式投訴,並已轉交 CMS。

儘管 Edison 和傳統儀器的結果在幾個案例中都產生出入,據說公司的營運長仍要求員工用其他公司的儀器做精確度測試樣本,而這可能違反了規範。

傳說員工也很擔心 Edison 做出來的測試準確度,這間公司後來勉強承認 Edison 做出來的結果和傳統儀器有出入。根據《華爾街日報》引述,有些醫師也頗有微詞。

theranos passes FDA▲Therannos 在首頁發表通過 FDA 認證 (圖片來源: Theranos.com)

駁斥報導不實

雖然這間公司的律師證實了,並非所有檢驗都是用自己的設備,但它發表了一份激烈的聲明反駁此報導,聲稱此文「充滿事實上及科學上的謬誤,建築在沒有經驗、不滿的前員工及產業人士毫無根據的推論上。」

Theranos 告訴《華爾街日報》它遵守聯邦規範而且並無誇大不實,雖然它拒絕透露 Edison 處理過的檢驗細節,並稱之為商業機密。此公司今年夏天收到 Edison 的第一份 FDA 認證。關於這間公司的試驗,在網站上可以找到有限的資料,但細節不足以得出有意義的結論。

Theranos 在聲明中提到有提供 Carreyrou 超過 1,000 頁「直接駁斥這些錯誤傳言」的文件暨聲明。它還追加,「當你威脅要改變什麼,諸如此類的故事就會隨之出現,並由不計代價想阻止變遷的既得利益者散播。」而 CEO Elizabeth Holmes 日前接受 CNBC 電視訪問 ,她說:「我們實驗室做的每一項檢測,都能用我們自己的儀器來進行。」

就算《華爾街日報》的發現只有一部份是真的,殺傷力還是相當驚人,這抹滅了 Theranos 標榜的尖端科技和它突破天際的評價,而 Theraos 已經開始努力補救被傷害的公司定位,並 移除 了官方網頁上「我們多項測試都只需幾滴血」的標語,而他們表示這是為了讓行銷用語更精準所做的調整。

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動作太快

WIRED 》雜誌則對科技新創的快速成長提出反思。 Holmes 在她的宿舍房間創立了 Theranos,接著就像老掉牙的故事那樣,她潛伏了 10 年,拒絕透露具體作法,也拒絕在有影響力的期刊發表新發現。但那時候科技投資人仍持續注入資金,直到近期,這間公司已經募了 4 億美元,估值 90 億美元,使得 Holmes 成為科技圈的名人及各大會議的常客。報章雜誌也時常出現她的身影,《WIRED》2014 年三月便以 Holmes 為主題人物,她也曾登上《Fortune》及《Forbes》封面。

快速成長及過度曝光這兩個問題,對於一般正在找方向的公司而言,已經夠棘手了。倘若此公司能左右人們的醫療選擇,危險的程度就三級跳,這就是為什麼醫藥科技和生物科技公司最難建立的原因。相對其他的科技產業靠募資來證明理念,醫藥科技的的發明者則得先證明他們的價值。

當然先證明成果,才來募資,也是有缺點,這可能會造成突破性的治療得花非常久的時間才能普及,而有錢的大型製藥公司就會先發展有利可圖的項目,而非能幫助最多人的。科技產業想將軟體界「加快動作,打破常規」的精神運用於醫療,固然有其道理,但有個反面論點也很重要:不是每種產業都可以「動作快」。

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搭上產業循環高峰

一間新創公司的早期潛力名過其實並不稀奇。《華爾街日報》就提到了 Mark Zuckerberg 早在 Facebook 概念確定可行前,就四處宣揚要連結世界上所有的人;Uber 的主管好幾年來一直說要取代計程車產業。就連 Tinder 有時候都說自己是全球社群網站,而不只是約會 app。這些偉大的承諾就像科技業桌上的賭注,是引誘投資者及早期使用者的必需品。而且它們通常是無害的,畢竟像 Ello 一樣的公司撐不下去的時候,誰又真正受傷了呢?

Theranos 不是第一家還沒準備好,就陷入循環高潮的醫藥科技公司。根據《WIRED 》指出,透過郵件檢驗 DNA 的服務 23andMe 也曾在科技圈受到盛讚,直到食品藥物管理署 (FDA) 下令,停止行銷健康相關的基因分析服務。FDA 指出 23andMe 的技術尚未經過正式核准,因此不能廣告其檢驗結果,及背後的健康指數。

14995888227_35fd9a316b_z(圖片來源:TechCrunch)

好消息是 23andMe 似乎熬過了逆境。既然不能行銷保健用的檢驗,這間公司開始把它們用於研究,同時請求 FDA 重新考慮。現在 23andMe 宣佈新一輪 1 億 1 千 5 百萬美元的募資,而且至少有一項健康檢驗獲得 FDA 認可。

但 Theranos 是一則警世預言,告訴你用以上心態進了像醫藥等非軟體的領域,會發生什麼事。如同《華爾街日報》引用患者所述,「在人類身上採用試誤法(try and error)是不行的。」

這些都不是惡意為之,科技產業不過是想要英雄,它想找到下一個賈伯斯,它想要負起責任,找到下一個了不起的點子去改變世界,而不只是新的聊天 app。這產業一旦找到看起來符合描述的主角,故事就脫離世俗,有了自己的生命。毫無疑問地,Theranos 以堅強的背景對抗《華爾街日報》的質疑,並努力說服群眾及主管機關,儘管現在仍是萌芽期,不過它絕不只是煙霧彈。

WIRED 》作者 Issie Lapowsky 語帶諷刺地下了結論:募了 4 億美元的好處就是,你可以雇一組頂尖的法務團隊,讓你看來很有說服力。

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